คลื่นลูกหลังย่อมแรงกว่าคลื่นลูกแรก และทุกอย่างในวงการสำรวจอวกาศหรือดาราศาสตร์ก็หนีไม่พ้นกฏข้อนี้

WFIRST คือชื่อของกล้องโทรทรรศน์อวกาศที่มีพลังการมองเห็นในแบบที่กล้องรุ่นเก่ากว่าอย่างกล้องโทรทรรศน์อวกาศฮับเบิลต้องชิดซ้าย แม้ว่าจะมีเลนส์ขนาดเท่ากันนั่นคือ 2.4 เมตร แต่ WFIRST ได้ติดตั้งกล้องความละเอียดถึง 300 ลัานพิเซลเอาไว้ นั่นทำให้ในการถ่ายภาพครั้งเดียวกัน มันสามารถมองเห็นกว้างกว่าฮับเบิลเป็นร้อยเท่า (ดูภาพเปรียบเทียบด้านล่าง)

ภาพที่ได้จากกล้องฮับเบิลคือสี่เหลี่ยมมุมซ้ายบน เทียบกับภาพจาก WFIRST คือที่เห็นทั้งหมดนี้

ชื่อของกล้องโทรทรรศน์อวกาศ WFIRST เป็นคำย่อมาจากประโยค  Wide Field Infrared Survey Telescope ซึ่งชี้ให้เห็นว่าเป็นกล้องสำรวจอวกาศในย่านแสงอินฟราเรด โดยวัตถุประสงค์หลักก็เพื่อตามล่าหาสสารและพลังงานมืดในเอกภพ มันจึงถูกออกแบบมาให้มองเห็นภาพได้กว้างใหญ่มาก ช่วยให้ประหยัดเวลาและง่ายต่อการเก็บภาพมาวิเคราะห์มากขึ้น ไม่ต้องรอถ่ายภาพเอกภพทีละส่วนแล้วส่งมาประกอบรวมกันที่โลก

นอกจากหน้าที่หลักในการตามล่าสสารและพลังงานมืดอันเป็นปริศนามายาวนานของมวล 5 ใน 6 ของเอกภพที่หายไปและการขยายตัวของเอกภพในอัตราเร่งแล้ว WFIRST ยังทำหน้าที่อื่นๆอีกบางประการ หนึ่งในนั้นคือการส่องหาดาวเคราะห์นอกระบบ ซึ่ง WFIRST จะใช้วิธีที่แตกต่างจากกล้องรุ่นพี่อย่างเคปเลอร์ที่ใช้การสังเกตการหรี่แสงของดาวฤกษ์เป็นหลัก แต่กล้องรุ่นหลังอย่าง WFIRST จะใช้หลักการ gravitational microlensing ในการสังเกตแสงจากดาวฤกษ์ฉากหลังระยะไกลที่บิดโค้งด้วยปรากฏการณ์เลนส์ความโน้มถ่วงขณะผ่านเข้าใกล้ดาวเคราะห์เป้าหมาย ซึ่งจะใช้ค้นหาดาวเคราะห์นอกระบบที่หลุดรอดจากวิธีการของเคปเลอร์มาได้โดยเฉพาะดาวเคราะห์ที่ลอยอยู่ค่อนข้างโดดเดี่ยว

กล้องโทรทรรศน์อวกาศ WFIRST จะถูกส่งขึ้นไปโคจรรอบดวงอาทิตย์ที่จุดลากรานจ์ L2 จุดที่ว่านี้เป็นจุดที่โลกเราจะบังดวงอาทิตย์มิดทั้งดวงพอดี นั่นคือหากมองกลับหลัง กล้องโทรทรรศน์อวกาศ WFIRST จะเห็นสุริยุปราคาตลอดเวลา และนั่นทำให้ตัวกล้องอยู่ในเงามืดของโลกทุกวินาที ไร้แสงรบกวนจากดวงอาทิตย์โดยสิ้นเชิง เหมาะแก่การใช้งานส่องดาวสำรวจจักรวาลเป็นอย่างยิ่ง

WFIRST มีกำหนดจะเดินทางออกจากโลกด้วยจรวดเดลตาเฮฟวี่ 4 กลางปีหน้าเป็นอย่างเร็ว (เป็นอาถรรพ์ของกล้องโทรทรรศน์อวกาศทุกตัวที่โดนดีเลย์เพราะปัญหางบประมาณ) โดยมีอายุการใช้งานเบื้องต้น 5 ปี และจะต่ออายุไปเรื่อยๆ (ตามธรรมเนียมของ NASA) หากกล้องไม่พังไปเสียก่อน

เว็บไซต์ทางการของกล้อง wfirst.gsfc.nasa.gov

เรียบเรียงโดย @MrVop