ทีมนักดาราศาสตร์จากมหาวิทยาลัย University College London (UCL) นำโดย ศาสตราจารย์ Giovanna Tinetti ได้ค้นพบน้ำในชั้นบรรยาอากาศของดาวเคราะห์นอกระบบสุริยะซึ่งโคจรอยู่ห่างดาวฤกษ์ในเขตเอื้อชีวิต และดาวเคราะห์ดวงนี้ยังเป็นดาวเคราะห์หินที่มีขนาดใหญ่กว่าโลกไม่มาก ถือเป็นครั้งแรกที่พบพิภพอื่นที่มีสิทธิ์จะเป็นที่อยู่อาศัยครบเกือบทุกองค์ประกอบเป็นครั้งแรก

ดาวเคราะห์นอกระบบสุริยะส่วนใหญ่ที่ค้นพบแล้วจำนวนหลายพันดวงนั้น ส่วนหนึ่งเป็นดาวเคราะห์แก๊สขนาดใหญ่ที่ไม่มีพื้นผิวดาวให้อยู่อาศัย  และความที่มันมีขนาดใหญ่ ทำให้มีแรงโน้มถ่วงมากเกินพอดี หรือไม่ก็โคจรอยู่ห่างดาวฤกษ์ศูนย์กลางระบบน้อยหรือมากเกินไป ทำให้มีสภาพอากาศร้อนจัดหรือหนาวจัดไม่เหมาะแก่การเกิดของสิ่งมีชีวิต การมองหาชีวิตต่างภพจึงมุ่งไปที่ดาวเคราะห์หินขนาดแตกต่างจากโลกของเราไม่มาก และต้องโคจรอยู่ห่างจากดาวฤกษ์ของมันในเขตอบอุ่นเท่านั้น ซึ่งก็ได้พบบ้างแล้ว แต่ยังไม่มีดวงใดที่โดดเด่นเท่ากับดวงที่พบล่าสุดจากทีมงานของศาสตราจารย์ Tinetti

ดาวเคราะห์ดวงนี้มีชื่อว่า K2-18b  อยู่ห่างจากโลกของเราออกไป 111 ปีแสง เป็นดาวเคราะห์ดวงเดียวในเวลานี้ที่แบบจำลองทางคอมพิวเตอร์แสดงให้เห็นว่ามีโอกาสมากกว่า 50% ที่จะมีโมเลกุลของน้ำในชั้นบรรยากาศ ดาวเคราะห์ดวงนี้มีขนาดใหญ่กว่าโลกเราไม่เกิน 2 เท่า อยู่ห่างจากดาวแคระชนิด M ที่ทำหน้าที่เป็นดาวฤกษ์ศูนย์กลางระบบหรือดวงอาทิตย์ของมันในเขตอบอุ่นที่ระยะประมาณ 0.12–0.25 AU ทำให้มีอุณหภูมิของผิวดาวเคราะห์อยู่ระหว่างหนาวสุดที่ -73°C ถึงร้อนสุดที่ 46°C ซึ่งถือว่าใกล้เคียงกับโลกเรามาก

แต่ถึงแม้ทุกสิ่งจะดูเหมาะเจาะลงตัว เราก็ยังไม่อาจทราบถึงองค์ประกอบอื่นๆของชั้นบรรยากาศดาวเคราะห์ดวงนี้ คำตอบอาจต้องรอนานอีกหลายปีกว่า กล้องโทรทรรศน์อวกาศเจมส์เวบบ์ (JWST) โครงการสำคัญที่เป็นโรคเลื่อนซ้ำซากจาก NASA จะเดินทางจากโลกขึ้นไปปฏิบัติการในปี 2564 และเมื่อถึงวันนั้น ด้วยประสิทธิภาพของอุปกรณ์อันทรงพลังของกล้องเจมส์เวบบ์ อาจบางทีจะทำให้เราแน่ใจได้ว่า สิ่งที่เราหวังนั่นคือพิภพอื่นที่น่าจะเป็นที่อยู่อาศัยของชีวิต จะมีอยู่จริง

การค้นพบนี้ลงตีพิพม์เผยแพร่ใน  Nature Astronomy [คลิ๊กเพื่ออ่าน]

เรียบเรียงโดย @MrVop