การครอบครองน่านฟ้าเป็นพื้นฐานของผู้ชนะสงครามบนโลกในอดีตฉันใด การครอบครองพื้นที่อวกาศก็ จะนำไปสู่ผู้ชนะสงครามในอนาคตฉันนั้น กองทัพสหรัฐ​เชื่อแบบนี้

Cislunar คือพื้นที่ในอวกาศนับตั้งแต่วงโคจรระดับต่ำของโลก ไปจนถึง พื้นที่อากาศ ณ จุด L2 ที่อยู่​เลยดวงจันทร์​ออกไปอีก 61,500 กิโลเมตร พูดง่ายๆคือพื้นที่อวกาศรอบโลกในรัศมี 461,500 กิโลเมตรนั่นเอง และพื้นที่ตรงนี้ คือสิ่งที่กองทัพ​สหรัฐ​หมายมั่นว่าจะต้องได้เปรียบ​ทางการทหารก่อนชาติอื่นใด

วิธีเดียวที่จะได้เปรียบในการเดินทางในอวกาศนั่นคือ ความเร็วที่มีเหนือคู่แข่ง ล่าสุดกองทัพสหรัฐหรือ DARPA ได้สนับสนุนเงินทุนจำนวน 14ล้านเหรียญให้บริษัทวิศวกรรม Gryphon Technologies ซึ่งตั้งอยู่ในกรุงวอชิงตันดีซี ให้วิจัยและพัฒนาเครื่องยนต์จรวดที่ให้ความร้อนด้วยพลังนิวเคลียร์ หรือ NTR สำหรับใช้ในโครงการ Demonstration Rocket for Agile Cislunar Operations (DRACO)

เทคโนโลยี​ NTR นี้ไม่ใช่ของใหม่ ทางสหรัฐเคยทดสอบเครื่องยนต์รุ่นนี้ตั้งแต่ทศวรรษที่ 50 แต่ก็เพียงแค่ทดสอบบนพื้นไม่ได้นำมาใช้จริง หลักการของ NTR ก็คือเครื่องปฏิกรณ์นิวเคลียร์แบบฟิชชันขนาดเล็กในการให้ความร้อนแก่เชื้อเพลิง​ไฮโดรเจนจนถึงอุณหภูมิที่สูงมากส่งผลให้เกิดแรงขับมากกว่าเครื่องยนต์ไฟฟ้า 10,000 เท่าและมีประสิทธิภาพสูงกว่าเครื่อง​ยนต์​จรวดเคมีที่ใช้ในทุกวันนี้​ตั้งแต่สองถึงห้าเท่า

แน่นอนว่า ทางนาซ่าก็สนใจเทคโนโลยีนี้เช่นกัน คาดว่าจะนำมาใช้กับ จรวดที่ใช้ส่งมนุษย์ไปสู่ดาวอังคาร ซึ่งจะทำให้สามารถลดเวลาเดินทาง จาก 7 เดือนขึ้นไปเหลือ​เพียง​ไม่เกิน 4 เดือน ซึ่งจะทำให้การสำรวจอวกาศในอนาคตเป็นไปได้อย่างกว้างขวางมากยิ่งขึ้น

เรียบเรียง​โดย​ @MrVop