เสียงไชโยโห่ร้องได้ดังขึ้น พลันที่สัญญาณแรกหลังการเดินทางเฉียดผ่านโลกน้ำแข็ง “อัลติมา ทูลี” ดินแดนห่างไกลจากดวงอาทิตย์ที่สุดเท่าที่มนุษชาติเคยส่งยานเดินทางไปสำรวจมา ได้มาถึงหอควบคุมบนโลก อลัน สเตินและ อลิส โบว์แมน เข้าสัมผัสมือแสดงความยินดีต่อกัน ในที่สุดการเดินทางอันยาวนานของนิวฮอไรซันส์ก็ประสบผลสำเร็จ

“อัลติมา ทูลี” คือดาวเคราะห์น้อยในแถบไคเปอร์ แถบวงแหวนรอบนอกที่ล้อมระบบสุริยะนอกวงโคจรดาวเนปจูนเอาไว้ ดินแดนที่แทบไม่มีความเปลี่ยนแปลงมาตั้งแต่สมัยระบบสุริยะเริ่มก่อตัว การสำรวจแถบไคเปอร์จึงเป็นความหวังสำคัญของนักดาราศาสตร์ที่จะได้เข้าใจว่าระบบดาวของเราเริ่มต้นกำเนิดมาอย่างไร

ด้วยระทางไกลลิบถึง 6 พัน 5 ร้อยล้านกิโลเมตร ที้่แม้แต่แสงก็ยังต้องใช้เวลาเดินทางนานถึง 6 ชั่วโมง 8 นาที ข้อมูลภาพถ่ายจำนวนหลายกิกะไบท์ที่ส่งมาจากยานนิวฮอไรซันส์จึงต้องใช้เวลาหลายเดือนกว่าจะรวบรวมจนครบและยังต้องถอดรหัสตีความอีกหลายขั้นตอน แต่การยืนยันว่าตัวยานปลอดภัยในเบื้องต้นนั้นนิวฮอไรซันส์ส่งสัญญาณวิทยุง่ายๆบอกสถานะตัวเองมาที่โลกก็เพียงพอ และสัญญาณวิทยุนี้ร้บได้โดยจานรับสัญญาณขนาดใหญ่ในกรุงมาดริด ประเทสเปน

ก่อนหน้าที่ภาพถ่ายความละเอียดสูงจะปรากฏให้ชาวโลกได้ชมในจังหวะที่ยานนิวฮอไรซันส์บินเฉียดไปในระนะห่าง 3,500 กิโลเมตร  ทางหอควบคุมได้รับภาพความละเอียดต่ำมาก่อนแล้วเพื่อใช้ในการวางแผนการเดินทางของยาน ทำให้ทราบได้คร่าวๆว่า “อัลติมา ทูล” มีรูปร่างคล้ายพินโบลิง ที่มีขนาดกว้าง 15 กิโลเมตร ยาว 35 กิโลเมตร

เหตุผลว่าทำไมข้อมูลที่เหลือถึงช้านักก็เพราะข้อมูลเหล่านั้นส่งมาด้วยเสาอากาศขนาดเล็กของยานนิวฮอไรซันส์ที่มีกำลังส่งเพียง 15 วัตต์ ความเร็วในการส่งข้อมูลอบู่ที่ 1 กิโลบิตต่อวินาทีเท่านั้น ดังนั้น กว่าที่ข้อมูลมหาศาลจะเดินทางมาถึงโลกครบก็ปาเข้าไปอาจถึงเดือนกันยายน 2563

ซึ่งเราก็คงรอกันต่อไป

เรียบเรียงโดย @MrVop