ดวงจันทร์ที่เราเห็นอยู่ในยามค่ำคืนนั้น ดูเหมือนอยู่ไม่ไกลจากโลกเท่าไร แต่ความเป็นจริงแล้ว ดวงจันทร์อยู่ห่างจากโลกมากกว่าที่เราคิดไว้มาก

ระยะห่างของดวงจันทร์โดยเฉลี่ย (ต้องเฉลี่ยเพราะวงโคจรไม่กลม) นั้นคือ 384,400  กิโลเมตร ยานต่างๆในโครงการอพอลโลต้องใช้เวลาเดินทางนานถึง 3 วันกว่าจะไปถึง (เที่ยวบินที่พานิล อาร์มสตรองไปเหยียบดวงจันทร์ต้องเดินทางนานถึง 75 ชั่วโมง 56 นาที)

อยู่ไกลถึงเพียงนั้น แต่ข้อมูลที่มีทิมนักวิทยาศาสตร์ศึกษาไว้ล่าสุด บอกว่า ดวงจันทร์ยังคงอยู่ในบรรยากาศของโลก

ข้อมูลนี้มาจากยานเฝ้าระวังดวงอาทิตย์ที่มีชื่อว่า SOHO ขององค์การอวกาศยุโรปหรือ ESA ที่ส่งออกไปโคจรที่จุดลากรานจ์ L1 ตั้งแต่เมื่อ 20 ปีก่อน ที่นำกลับมาศึกษากันใหม่โดยทีมนักวิทยาศาสตร์จากสถาบันวิจัยรัสเซีย นำโดย Igor Baliukin

ยานอวกาศ SOHO ที่จุด L1 ใช้อุปกรณ์ SWAN ตรวจพบ Geocorona

ยาน SOHO ทำหน้าที่หลักๆคือหันกล้องไปหาดวงอาทิตย์ตลอดเวลา จากจุด L1 ไม่ว่าดวงอาทิตย์จะมีปฏิกิริยาอะไร เช่นการปะทุจ้า (Solar flare) การปล่อยมวลสารร้อน (CME) หรือพายุสุริยะ ที่มีทิศทางตรงมาทางโลก ยาน SOHO จะตรวจพบและแจ้งภัยมายังโลกก่อน เพื่อให้ศูนย์ควบคุมต่างๆเตรียมพร้อมรับมือ อย่างเช่นสั่งให้ดาวเทียมต่างๆเข้าสู่ Sleep mode เพื่อลดความเสียหายจากอนุภาคความเร็วสูงที่ดวงอาทิตย์ปล่อยมา เป็นต้น

แต่ระหว่างนั้น ยาน SOHO ซึ่งติดตั้งอุปกรณ์ SWAN ที่ด้านหลังยานก็ได้ใช้อุปกรณ๋นี้ในการสังเกตอนุภาคต่างๆรอบโลก และพบอะตอมของไฮโดรเจน ปรากฏเป็นทรงกลมขนาดใหญ่ เส้นผ่าศูนย์กลางกว้างกว่าขนาดของโลกเราถึง 50 เท่า นั่นคือนับเป็นระยะทางถึง 630,000  กิโลเมตรนับจากโลกเราออกไป ห่อหุ้มทั้งโลกและดวงจันทร์ไว้ภายในทรงกลมไฮโดรเจนนี้

ทีมงานเรียกทรงกลมไฮโดรเจนที่ห่อหุ้มโลกและดวงจันทร์เอาไว้ว่า Geocorona และถือว่ามันเป็นส่วนหนึ่งของชั้นบรรยากาศโลกชั้นนอกสุด นั่นแปลว่า ดวงจันทร์ที่เราว่าไกลนักหนาก็ยังไม่อาจพ้นไปจากบรรยากาศโลกเราเอง

ผลการศึกษานี้ ตีพิมพ์เผยแพร่ในวารสาร advancing earth and space science

ที่มาและเครดิตภาพ bigthink.com
เรียบเรียงโดย @MrVop