หลังรอคอยกันมาเป็นเวลาหลายปี ล่าสุดเมื่อเจ็ดโมงเช้าวันเสาร์ที่ 13 เมษายน 62 ที่ผ่านมาตามเวลาท้องถิ่นในแคริฟอร์เนีย เครื่องบินยักษ์ที่มีช่วงปีกกว้างที่สุดเท่าที่มุนษย์เคยสร้างมา “Roc” ออกแบบและสร้างโดยบริษัท Stratolaunch Systems Corp ของอดีตผู้ก่อตั้งบริษัทไมโครซอฟท์ผู้ล่วงลับ พอล อัลเลน ก็ออกบินเป็นเที่ยวแรก

“Roc” บินขึ้นสู่ฟ้าจากสนามบิน Mojave Air and Space Port ไปที่ความสง 15,000 ฟุต (4,600 เมตร) ด้วยความเร็ว 305 กิโลเมตรต่อชั่วโมงเป็นเวลา 2 ชั่วโมง 29 นาที จากนั้นก็แล่นลงจอดในสนามบินเดิม 

“Roc” ถูกสร้างขึ้นโดยมีจุดประสงค์ในการนำจรวดขึ้นไปปล่อยสู่วงโคจร (ยิ่งสูงจากผิวโลก ความเร็วหลุดพ้นยิ่งน้อย การส่งจรวดจากความสูงมากๆทำให้ประหยัดค่าเชื้อเพลิงกว่าส่งจากฐานปล่อยจรวดบนพื้น) โดยเครื่องบินยักษ์ 2 ลำตัวลำนี้ติดตั้งเครื่องยนต์ Boeing 747 จำนวน 6 เครื่อง รองรับการบรรทุกน้ำหนักได้มากกว่า 500,000 ปอนด์ และที่สำคัญมีความยาวปีกจากปลายสู่ปลายกว่า 386 ฟุต หรือราว 117 เมตร ซึ่งนับว่ากว้างกว่าสนามอเมริกันฟุตบอล NFL หนึ่งสนาม (สนาม NFL มีความกว้างโดยประมาณ 360 ฟุต)

ช่วงกว้างปีกของ “Roc” เทียบกับเครื่องบินอื่น

Stratolaunch ตั้งเป้าว่าจะใช้เครื่องบินยักษ์ “Roc” ส่งจรวดลำแรกสู่อวกาศในปี ค.ศ. 2020 ถือว่าเป็นอีกหนึ่งคู่แข่งสำคัญของ SpaceX และ United Launch Alliance ซึ่งเป็นการร่วมทุนของ Boeing และ Lockheed Martin

เรียบเรียงโดย @MrVop