ในการเดินทางอันยาวนานสู่ดาวอังคาร ร่างกายของนักบินอวกาศต้องพบกับสภาพแวดล้อมที่แตกต่างไปจากบนโลกโดยสิ้นเชิง ทั้งปริมาณรังสี สภาพไร้แรงโน้มถ่วง และอื่นๆ

ตลอดช่วงปี 2015-2016 ทาง NASA ได้ทำการทดลองระยะยาวกับคู่ฝาแฝด สก็อตและมาร์ค เคลลี่ โดยสก๊อต เคลลี่ แฝดผู้น้องได้ขึ้นไปอยู่ในสถานีอวกาศนานาชาติเป็นระยะเวลายาวนานมากถึง 340 วัน ขณะที่แฝดผู้พี่ มาร์ค เคลลี่ ถูกกักตัวไว้ในระยะนานเท่ากันบนโลก เพื่อควบคุมปัจจัยความเป็นอยู่การกินการนอนให้เหมือนสก๊อต แตกต่างเพียงแค่แรงโน้มถ่วงและสภาพแวดล้อมอื่น

ผลการศึกษาจากทีมนักวิจัย 10 ทีม ที่ตีพิมพ์เผยแพร่ในวารสาร Science เมื่อวันพฤหัสที่ผ่านมา เผยข้อมูลที่น่าสนใจและน่าประหลาดใจเกี่ยวกับวิธีการที่ร่างกายมนุษย์ปรับตัวให้เข้ากับสภาพแวดล้อมแบบสุดขั้วของอวกาศ

ปกติแล้ว มนุษย์เราทุกคนจะมีเทโลเมียร์ ซึ่งเป็น DNA ที่อยู่บริเวณส่วนปลายสุดของโครโมโซม มีหน้าที่ป้องกันไม่ให้สาย DNA ของเราสั้นลง เพราะนั่นหมายถึงอายุของเซลจะสั้นลงด้วย แต่ในรายของสก๊อต เคลลี่นั้น เทโลเมียร์ของเขาความยาวเพิ่มขึ้นในขณะที่อยู่ในอวกาศ แต่หลังจากที่สก๊อตกลับลงมาอยู่บนผิวโลกผ่านไปเป็นระยะเวลานาน 6 เดือน
เทโลเมียร์ของเขากลับค่อยๆหดกลับมาและสุดท้ายกลับหดสั้นลงกว่าขนาดเมื่อก่อนขึ้นสู่อวกาศเสียอีก ซึ่งแน่นอนว่าเทโลเมียร์ของมาร์ค เคลลี่ ฝาแฝดผู้พี่ผู้อยู่บนผิวโลกตลอดเวลามีขนาดคงเดิมไม่เปลี่ยนแปลง

นั่นแปลว่า การอยู่ในอวกาศทำให้เราร่างกายเราแก่ช้าลง แต่เมื่อกลับสู่โลกธรรมชาติก็ทวงคืนส่วนนั้นไป

การศึกษาร่างกายสก๊อตในลำดับต่อมายังพบว่า ร่างกายของเขาตอบสนองกับวัคซีนคุ้มกันโรคต่างๆอย่างสมบูรณ์ ภูมิคุ้มกันของสก๊อตในอวกาศนั้นไม่มีอะไรเปลี่ยนแปลง ยกตัวอย่างวัคซีนไข้หวัดใหญ่ที่ฉีดให้สก๊อตยังคงทำหน้าที่ป้องกันโรคเป็นอย่างดี ความรู้นี้เป็นประโยชน์กับการที่มนุษย์ต้องเดินทางเป็นหมู่มากในยานอวกาศในอนาคต ที่จะไม่แพร่เชื้อโรคใส่กัน

นอกจากนี้ทีมวิจัยยังพบความเปลี่ยนแปลงปลีกย่อยหลายประการในร่างกายสก๊อต ตั้งแต่ความหนาของเรตินาในดวงตา ไปถึงการเปลี่ยนแปลงของจุลินทรีย์ในลำไส้ และพบความเปลี่ยนแปลงลึกลงไปถึงระดับยีน ซึ่งความเปลี่ยนแปลงเหล่านี้จะค่อยกลับสู่สภาพปกติหลังจากสก๊อตกลับสู่โลกแล้ว 6 เดือน แต่ความเสียหายบางอย่างเช่นความเสียหายของ T-Cell รวมถึงระดับสติปัญญาของสก๊อตที่ลดลงเล้กน้อยในช่วง 6 เดือนหลังที่อยู่ในอวกาศ จะไม่กลับเข้าสู่ระดับเดิมแม้จะกลับลงสู่พื้นโลกแล้วและรอจนผ่านไปอีก 6 เดือนก็ตาม

การศึกษาร่างกายของสก๊อตเทียบกับมาร์ค ถือเป็นเรื่องสำคัญยิ่งกับการตัดสินใจและการวางแผนรองรับการเดินทางระยะไกลในอวกาศในอนาคต ต้องขอบคุณความเสียสละของสก๊อต เคลลี่ ที่ใช้ร่างกายตัวเองเป็นแหล่งข้อมูลสำคัญให้ชนรุ่นหลัง

เรียบเรียงโดย @MrVop