ดาวเคราะห์แก้สยักษ์ 2 ดวงในระบบสุริยะผลัดกันครองแชมป์จำนวนดวงจันทร์มาช้านานคือดาวพฤหัสและดาวเสาร์ ล่าสุด ทีมนักดาราศาสตร์อเมริกัน นำโดย สกอตต์ เชปปาร์ด จากสถาบันวิทยาศาสตร์คาร์เนกี้ในวอชิงตันดีซี ได้ค้นพบดวงจันทร์ใหม่ๆของดาวเสาร์อีก 20 ดวง ทำให้ดาวเสาร์กลายเป็นราชาดวงจันทร์ที่มีจำนวนทั้งสิ้น 82 ดวง ชนะแชมป์เก่าคือดาวพฤหัสที่มีดวงจันทร์ 79 ดวง ขึ้นสู่ตำแหน่งชนะเลิศราชาแห่งดวงจันทร์ในระบบสุริยะ

ดวงจันทร์กลุ่มที่เพิ่งค้นพบใหม่แต่ละดวงมีเส้นผ่านศูนย์ราวๅ 5 กิโลเมตร มีอยู่ 3 ดวงที่โคจรรอบดาวเสาร์ตามปกติ คือโคจรไปตามทิศทางการหมุนรอบตัวเองของดาวแม่ (โคจรแบบ prograde) แต่ที่เหลืออีก 17 ดวงโคจรถอยหลัง คือโคจรตรงกันข้ามกับการหมุนรอบตัวเองของดาวเสาร์ (โคจรแบบ retrograde )

สกอตต์ เชปปาร์ด ค้นพบดวงจันทร์เหล่านี้โดยใช้วิธีการตั้งอัลกอริทึมให้เปรียบเทียบภาพเก่าและภาพใหม่หลายช่วงเวลาที่ถ่ายได้จากกล้องโทรทรรศน์ซุบารุบนเกาะภูเขาไฟมัวนาคีในฮาวาย อัลกอริธึมนี้จะแยกแยะภาพด้านหน้ากับฉากหลังอันเป็นกลุ่มดาวฤกษ์และกาแล็กซีอันห่างไกลในระดับชั่วโมงต่อชั่วโมง จนได้พบการปรากฏของดวงจันทร์ที่หลบซ่อนเหล่านี้ขึ้นมา 

ทีมงานประเมินว่าดวงจันทร์ 20 ดวงที่พบใหม่นี้ล้วนแล้วแต่เป็นดาวเคราะห์น้อยที่ถูกแรงโน้มถ่วงอันมหาศาลของดาวเสาร์ “จับ” เอาไว้ได้ อาจเป็นไปได้ว่าเกิดขึ้นตั้งแต่ระยะแรกหลังระบบสุริยะก่อตัวขึ้นและกลุ่มแก้สรวมตัวกันขึ้นเป็นดาวเสาร์ได้ไม่นาน

การค้นพบครั้งนี้ประกาศเมื่อวันจันทร์ที่ผ่านมา โดยศูนย์ Minor Planet แห่งสหพันธ์ดาราศาสตร์สากล

เรียบเรียงโดย @MrVop