ยานแคสสินีจากเราไปแล้ว หลังโคจรเก็บข้อมูลรวมทั้งถ่ายภาพสำคัญๆจำนวนมากอยู่รอบดาวเสาร์ยาวนานถึง 20 ปี

สิ่งหนึ่งที่ยานแคสสินีทิ้งไว้ให้เราก่อนที่จะพุ่งลงไปสลายตัวในบรรยากาศของดาวเสาร์ก็คือข้อมูลในช่วงสุดท้ายที่โคจรรอดด้านในของวงแหวนดาวยักษ์

ภาพเปรียบเทียบให้เห็นก่อนและหลังมีดาวเสาร์จะมีวงแหวน

จากข้อมูลที่แคสสินีให้มา เหล่านักวิทยาศาสตร์พบว่า วงแหวนอันแสนสวยงามและเป็นสัญลักษณ์สำคัญที่สุดของดาวเสาร์ มีอายุอยู่ในช่วง 10-100 ล้านปีก่อนเท่านั้น พูดง่ายๆคือวงแหวนดาวเสาร์เพิ่งจะถือกำเนิดมาไม่นาน ไม่เกิน 100 ล้านปี ตรงกับยุคยุคครีเทเชียสบนโลกเรา

นั่นหมายถึงหากไดโนเสาร์ในยุคจูลาสสิกซึ่งเป็นยุคที่เก่ากว่ายุคครีเทเชียสเกิดมีความฉลาดเฉลียวประดิษฐ์กล้องดูดาวส่องท้องฟ้าได้ ก็จะไม่พบวงแหวนดาวเสาร์ในเวลานั้น

ดาวเสาร์ก่อกำเนิดขึ้นมาพร้อมโลกและดาวเคราะห์อื่นๆในระบบสุริยะเมื่อราวสี่พันห้าร้อยล้านปีก่อน ในเมื่อเราพบว่าวงแหวนของมันมีอายุไม่เกิน 100 ล้านปี นั่นหมายถึงดาวเสาร์จะโคจรไปรอบดวงอาทิตย์แบบกลมๆโล้นๆมาเป็นเวลานานถึง 4,490,000,000 ปี

วิธีหาอายุวงแหวนของทีมงานคือการคำนวนการสะสมตัวของชั้นน้ำแข็งบนก้อนหินที่เป็นส่วนประกอบย่อยๆของวงแหวน ที่ยิ่งผ่านไปนาน น้ำแข็งที่สะสมตัวบนหินต่างๆก็จะมีความหนาขึ้นเรื่อยๆ

ยืนยันด้วยการคำนวนหามวลของดาวเสาร์จากความเร่งเนื่องจากแรงโน้มถ่วงที่ดาวเสาร์กระทำต่อยานแคสสินีและวงแหวนในช่วงเศษเสี้ยวของมิลลิเมตรต่อวินาทีขณะที่ยานแคสสินีกำลังโคจรลอดด้านในสุดของวงแหวนใกล้บรรยากาศชั้นบนสุดของดาวเสาร์ ทำให้คำนวนมวลของดาวเสาร์และมวลของวงแหวนได้

ทั้งสองวิธีประกอบกันทำให้บอกอายุของวงแหวนที่แสนสวยงามของดาวยักษ์ได้ ว่าอายุน้อยกว่าตัวดาวเคราะห์มากมาย

เรียบเรียงโดย @MrVop