หลังประจำการมานานเกือบ 10 ปี (ออกจากโลก 6 มีนาคม 2009) ในที่สุด NASA ได้ออกมาเปิดเผยว่า กล้องโทรทรรศน์อวกาศเคปเลอร์ (Kepler space telescope) ได้ถึงวาระสิ้นสุดการทำงานแล้วในเวลานี้ เนื่องจากได้ใช้พลังงานไปจนหมดสิ้น

ทั้งนี้ทีมวิศวกรได้ประเมินเอาไว้ตั้งแต่ช่วงก่อนเดือนมิถุนายนปีนี้แล้วว่า พลังงานของยานเคปเลอร์กำลังจะหมด จึงได้สั่งให้ระบบของยานเข้าสู่ภาวะเซฟโหมดเพื่อให้ใช้พลังงานน้อยที่สุดและได้เริ่มวางแผนในการหาทางส่งข้อมูลอันมีค่าที่ยังเหลืออยู่ในยานกลับมาที่โลกให้มากที่สุดในการปลุกเคปเลอร์ให้ตื่นขึ้นมาเป็นครั้งสุดท้าย

“เมื่อครั้งออกจากโลก เราเตรียมพลังงานของยานเคปเลอร์ไว้เพื่อให้ใช้งานได้นานเกิน 6 ปี แล้วมันก็สามารถทำงานมาได้จนล่วงเข้าปีที่ 9 ”  คำอธิบายจาก Charlie Sobek  หนึ่งในวิศวกรระบบของเคปเลอร์

ขณะนี้ยานเคปเลอร์อยู่ในวงโคจรของมันเองที่ค่อนข้างห่างไกลโลก ไม่เกินสัปดาห์หน้า NASA จะส่งคำสั่งสุดท้ายให้เคปเลอร์ส่งข้อมูลที่มีเหลืออยู่มาให้มากที่สุดแล้วให้ปิดระบบทั้งหมด ปลดระวางยานให้ลอยล่องอยู่ในอวกาศอันมืดมิดไปตลอดกาล

ผลงานที่ผ่านมาของกล้องโทรทรรศน์อวกาศเคปเลอร์คือสิ่งที่มีค่าต่อวงการดาราศาสตร์ เคปเลอร์เปิดประตูออกไปสู่ความรู้ใหม่ๆในการตามหาดาวเคราะห์นอกระบบสุริยะของเรา ตลอดเวลาที่มาเคปเลอร์เฝ้ามองดาวฤกษ์มากกว่าห้าแสนสามหมื่นดวง เพื่อเก็บข้อมูลว่ามีการหรี่แสงของดาวแต่ละดวงหรือไม่ “ข้อมูลพวกนี้ไม่ต่างจากการพยายามมองตัวเห็บที่กำลังปีนผ่านไฟหน้ารถที่จอดออกไปห่างไกลถึง 160 กิโลเมตร ” William Borucki อดีตนักวิจัยในทีมงานเคปเลอร์เปรียบเทียบให้ฟัง เคปเลอร์จะส่งข้อมูลกลับมาหลายร้อยกิกะไบท์เพื่อให้นักดาราศาสตร์ทั่วโลกนำไปวิเคราะห์ต่อว่ากราฟแสงที่หรี่ลงของดาวฤกษ์แต่ละดวงหมายถึงการมีบริวารโคจรอยู่รอบมันหรือไม่ และมีจำนวนกี่ดวงใหญ่เล็กขนาดไหน และที่ผ่านมาเราสามารถยืนยันการค้นพบดาวเคราะห์นอกระบบไปแล้วมากกว่า 2,662 ดวง ซึ่งก็ยังไม่สิ้นสุด เพราะข้อมูลมหาศาลที่เคปเลอร์ส่งมาหลายปี นักดาราศาสตร์ทั่วโลกก็ยังวิเคราะห์ไม่หมด

ต่อจากนี้ก็จะมียานรุ่นน้องของเคปเลอร์เดินทางสู่อวกาศเพื่อทำหน้าที่นี้ต่อไป ยกตัวอย่างเช่นกล้องโทรทรรศน์อวกาศ เทสส์ (TESS) ซึ่งออกจากโลกไปตั้งแต่เดือน เม.ย. ที่ผ่านมา และคาดว่าจะสำรวจขอบเขตของอวกาศได้มากกว่ากล้องเคปเลอร์ที่ปิดตัวจบภารกิจในครั้งนี้ด้วยอุปกรณ์ที่ทันสมัยกว่า

และแม้กล้องรุ่นหลังจะดีกว่าเพียงใด เคปเลอร์ก็ยังคงอยู่ในความทรงจำของเหล่านักวิทยาศาสตร์ทั่วโลกตลอดไป เพราะมันคือยานลำแรกที่นำความรู้และมุมมองใหม่มาให้เรา มันคือตำแหน่งที่ไม่มียานลำไหนช่วงชิงไปได้

ที่มา theverge.com
เรียบเรียงโดย @MrVop