ทีมนักดาราศาสตร์นำโดย Jane Greaves จากมหาวิทยาลัย​ Cardiff ประเทศ​อังกฤษ​ ประกาศ​การค้นพบฟอสฟีน ในชั้นบรรยากาศของดาวศุกร์​ ดาวเคราะห์ที่อยู่ใกล้โลกเราที่สุด และมีขนาดรวมทั้งแรงโน้มถ่วงคล้ายคลึงกันจนสามารถ​เรียกว่าเป็นคู่แฝดของโลกเราเลยก็ว่าได้

ฟอสฟีน (phosphine) เป็นสารประกอบที่มีสูตรทางเคมี PH₃ บนโลกเรานั้นจะพบฟอสฟีนได้เพียง 2 ทาง คือผลิตขึ้นแบบจงใจจากฝีมือ​มนุษย์​ในงานอุตสาหกรรม​ หรือไม่ก็มาจากสิ่งทีชีวิตที่อาศัย​อยู่ในสภาพแวดล้อม​ที่ไร้อ๊อกซิเจน แต่เราจะไม่สามารถ​พบฟอสฟีนที่เกิดเองตามธรรมชาติ​ด้วยต้นเหตุ​อื่น สำหรับดาวศุกร์​นั้น หากเราใช้หลักการ​แบบเดียวกับบนโลกไปพิจารณา​ ก็อาจสรุปออกได้ 2 แนวทาง คืออาจเกิดจากขั้นตอนทางเคมีในธรรมชาติ​ของดาวศุกร์​ที่เราไม่รู้​จัก หรือไม่ก็มาจากสิ่งมีชีวิต

ในแง่ของขั้นตอนเคมีที่เราไม่รู้จัก ก็ เป็นไปได้ว่ามาจากแรงกดดันอันมหาศาลของบรรยากาศ​ดาว กลับปฏิกิริยาเคมีจากภูเขาไฟและฟ้าผ่า แต่ที่น่าสนใจกว่าคือแง่ของการที่ฟอสฟีนที่พบบน​ดาวศุกร์​นั้นเกิดจากสิ่งมีชีวิตขนาดเล็ก​ระดับจุลินทรีย์ที่ล่องลอยอยู่ในชั้นเมฆ ซึ่งต้องมีจำนวนไม่น้อยจนสามารถผลิตฟอสฟีนในปริมาณที่ตรวจจับได้ถึง 20 ppb (ส่วนในพันล้านส่วน)​

ดาวศุกร์นั้นได้ชื่อว่าเป็นดาวที่มีสภาพเรือนกระจกเกินพอดี จนเกิดความร้อนที่ผิวดาวสูงที่สุดในระบบสุริยะ นั่นคือ 465°C บนผิวดาว แม้จะอยู่ห่างดวงอาทิตย์มากกว่าดาวพุธก็ตาม นอกจากนี้ชั้นบรรยากาศของดาวศุกร์ยังเต็มด้วยก๊าซคาร์บอนไดออกไซด์และกรดกำมะถัน แต่ในระดับชั้นเมฆบนๆ ความร้อนจากการสะสมตัวของสภาพเรือนกระจกจะค่อยๆลดลง จนอุณหภูมิอยู่ในช่วงราว 30°C ซึ่งถือว่าพอเหมาะ​ที่สิ่งมีชีวิตขนาดเล็กจะสามารถเกิดและเติบโตรวมทั้งล่องลอยไปในบรรยากาศที่มีความหนาแน่น​สูงได้ แต่ชีวิตเหล่านั้น หากมีอยู่จริง ก็จะต้องปรับตัวให้อยู่รอดในบรรยากาศ​ที่เต็มไปด้วย​กรดกัมมะถัน​เข้มข้นซึ่งถือว่าเป็นเรื่องยากเนื่องจากเรายังไม่เคยพบสิ่งมีชีวิต​ชนิดไหนบนโลกที่ทนต่อกรดระดับนั้นได้มาก่อน

การค้นพบฟอสฟีนของทีมงานนั้นทำโดยการสังเกตผ่านกล้องโทรทรรศน์​ JCMT ในฮาวาย ยืนยันซ้ำด้วยเครือข่าย​กล้องโทรทรรศน์​วิทยุขนาดยักษ์​ 45 ตัวของระบบกล้อง ALMA ในชิลี ถือได้ว่าน่าจะมีความผิดพลาดค่อนข้างต่ำในการสรุปว่าพบฟอสฟีนบนดาวศุกร์​จริง สิ่งที่ทีมงานต้องทำต่อไปจากนี้คือการค้นหาเพิ่มเติมในบริเวณ​อื่นของดาวศุกร์​ว่าจะพบฟอสฟีนอีกหรือไม่ และหาคำอธิบาย​ว่าสารประกอบ​แห่งชีวิตนี้จะเกิดจากสาเหตุ​อื่นอะไรได้อีกบ้าง

การค้นพบครั้งนี้ตีพิมพ์เผยแพร่ลงใน Nature Astronomy ฉบับวันที่ 14 ก.ย.63 อ่านได้ที่ https://www.nature.com/articles/s41550-020-1174-4