ระหว่างเส้นทางยาวไกลกว่า 480 ล้านกิโลเมตรที่ยานอวกาศต้องใช้เวลาราว 7 เดือนในการเดินทางสู่ดาวอังคาร จำเป็นต้องมีการติดเครื่องยนต์จรวดขับดันของยาน เพื่อปรับทิศทางและความเร็วให้เดินทางสู่จุดหมายให้ตรงทั้งตำแหน่งและเวลา

วิศวกรประจำที่หอบังคับการบนโลกจะส่งคำสั่งระยะไกลไปที่ยานอวกาศเพื่อให้ยานส่งข้อมูลสภาพยานล่าสุดกลับมา เพื่อวิเคราะห์หาจุดบกพร่องระหว่างเดินทาง จากนั้นจะสั่งให้ยานติดเครื่องยนต์หลักเพื่อปรับความเร็วและทิศทาง โดยต้องทำลักษณะนี้ 4-6 ครั้งระหว่างการเดินทางเพื่อให้มั่นใจว่ายานจะสามารถไปถึงเป้าหมายอย่างถูกต้อง จากนั้นจะสั่งให้ยานหมุนรอบตัวเองเล็กน้อยเพื่อให้เสาอากาศสื่อสารของยานหันมาทางโลกและแผงเซลสุริยะหันไปหาดวงอาทิตย์

เมื่อวันที่ 14 สิงหาคมที่ผ่านมา ซึ่งนับเป็นวันที่ 15 หลังยาน Perseverance ออกเดินทางจากโลก ทาง NASA ก็ได้เริ่มขั้นตอนติดเครื่องยนต์ระหว่างเดินทางครั้งที่ 1 หรือ TCM-1 และทุกอย่างก็ผ่านไปด้วยดี ผู้ควบคุมยานได้ทวิตข้อความแจ้งความสำเร็จของขั้นตอนดังกล่าว และทวิตเพิ่มเติมว่า เวลานี้ยานฯอยู่ห่างจากโลก 43 ล้านกิโลเมตร อีกราว 427 ล้านกิโลเมตรก็จะไปถึงเป้าหมาย นั่นคือดาวอังคาร

ยาน Perseverance มีกำหนดที่จะต้องทำขั้นตอนติดเครื่องยนต์ระหว่างเดินทางเพื่อปรับทิศทางและความเร็วอีกหลายครั้งดังนี้

  • TCM-2 ในวันที่ 62 หลังออกจากโลก ซึ่งจะตรงกับวันที่ 30 กันยาน 63
  • TCM-3 ในวันที่ 62 ก่อนการลงจอดบนดาวอังคาร ซึ่งจะตรงกับวันที่ 18 ธันวาคม 63
  • TCM-4 ในวันที่ 8.6 ก่อนการลงจอดบนดาวอังคาร ซึ่งจะตรงกับวันที่ 10 กุมภาพันธ์ 64 ปรับทิศทางแบบละเอียดครั้งแรก
  • TCM-5 ในวันที่ 2.6 ก่อนการลงจอดบนดาวอังคาร ซึ่งจะตรงกับวันที่ 16 กุมภาพันธ์ 64 ปรับทิศทางแบบละเอียดครั้งสุดท้าย
  • TCM-5x ในวันที่ 1.6 ก่อนการลงจอดบนดาวอังคาร ซึ่งจะตรงกับวันที่ 17 กุมภาพันธ์ 64 (อาจไม่จำเป็นถ้าทุกอย่างลงตัว)
  • TCM-6 ที่ 9 ชั่วโมงก่อนการลงจอดบนดาวอังคาร ซึ่งจะตรงกับวันที่ 18 กุมภาพันธ์ 64 นี่คือการติดเครื่องยนต์ทำมุมเข้าชั้นบรรยากาศ

ทางด้านยาน Hope หรือ อัล อามัล ของสหรัฐอาหรับเอมิเรตส์ ซึ่งเป็นยานอวกาศที่เดินทางไกลสู่ดาวอังคารลำแรกในประวัติศาสตร์ของกลุ่มประเทศอาหรับ ก็ได้เข้าสู่ขั้นตอนการติดเครื่องยนต์ปรับทิศทางและความเร็วหรือ เมื่อวันที่ 17 สิงหาคมที่ผ่านมา และทีมผู้ควบคุมยานก็ได้ทวิตแจ้งความสำเร็จดังกล่าวให้ชาวโลกรับรู้เช่นกัน

และเช่นเดียวกัน ยาน Hope มีกำหนดที่จะต้องทำขั้นตอนติดเครื่องยนต์ระหว่างเดินทางเพื่อปรับทิศทางและความเร็วอีกหลายครั้ง (ยานลำนี้เป็นยานสำรวจแบบโคจรรอบดาวโดยไม่ลงจอด) โดยมีชื่อเรียก วันที่ และจุดประสงค์ของการทำ TCM แตกต่างกับทาง Perseverance เล็กน้อย นั่นคือ TCM-1a TCM-1b TCM-2 TCM-3 และในจังหวะที่ยานทำ MOI หรือ Mars Orbit Insertion เพื่อเข้าสู่วงโคจรดาวอังคารในเดือนกุมภาพันธ์ 64 ก็จะมีการทำ TCM-4 และสุดท้ายคือ TCM-5 ตามลำดับ

ยังคงเหลือแต่ยาน ‘Tianwen (天問)’ ของจีนที่กำลังตรงสู่ดาวอังคารเช่นเดียวกัน ที่ยังไม่มีข่าวการทำ TCM ออกมาว่าสำเร็จหรือไม่อย่างไร

เรียบเรียงโดย @MrVop