ทีมนักบรรพชีวินวิทยา พบซากฟอสซิลของไดโนเสาร์จูราสสิกสองชนิดในโคแอนทริมของไอร์แลนด์เหนือ ถือเป็นซากฟอสซิล​ไดโนเสาร์ชุดแรก​ของ​โลก​ที่ได้รับการรายงานว่าพบจากเขตสุดขอบตะวันตกของทวีป​ยุโรป

ครั้งนี้เป็นการค้นพบที่สำคัญอย่างยิ่ง” ดร. ไมค์ ซิมส์ (Dr. Mike Simms) จากกรมวิทยาศาสตร์ธรรมชาติแห่งพิพิธภัณฑ์แห่งชาติไอร์แลนด์เหนือกล่าว“ ความหายากอย่างยิ่งของฟอสซิลที่นี่ เป็นเพราะชั้นหินส่วนใหญ่ของไอร์แลนด์มีอายุที่ไม่ถูกต้องสำหรับไดโนเสาร์ ทั้งที่เก่าเกินไปหรือไม่ก็ยังใหม่เกินไปจนทำให้แทบเป็นไปไม่ได้ที่จะยืนยันว่าจะมีฟอสซิล​ไดโนเสาร์อยู่ตามชายฝั่งแถบนี้”

ฟอสซิลทั้ง 2 ชิ้นถูกพบโดย โรเจอร์ เบิร์น (Roger Byrne) ผู้ล่วงลับ ผู้​ซึ่ง​เป็น​ทั้งครูและนักสะสมฟอสซิล และได้บริจาคฟอสซิล​สองชิ้นนี้พร้อมกับฟอสซิลอื่น ๆ อีกมากมายให้กับพิพิธภัณฑ์​ Ulster “

ซากดึกดำบรรพ์ของไดโนเสาร์​ที่โรเจอร์ เบิร์น พบ อาจถูกพัดพาออกสู่ทะเลยุคจูราสสิกในขณะที่ไดโนเสาร์​มีชีวิต​อยู่​หรืออาจตายแล้วก็ได้ ร่างของพวกมันถูกฝังลงที่ก้นทะเลและกลายสภาพเป็น​ฟอสซิล” ดร. ซิมส์ กล่าว

เดิมทีมีการสันนิษฐานว่าซากฟอสซิลทั้งสองชิ้น มาจากไดโนเสาร์​ชนิดเดียวกัน แต่ดร. ซิมส์และเพื่อนร่วมงานต้องประหลาดใจ เมื่อเริ่มวิเคราะห์​ดูและพบว่าซากชุดนี้มาจากไดโนเสาร์สองชนิดที่แตกต่างกันอย่างสิ้นเชิง ชิ้นแรกคือฟอสซิลของกระดูกขาท่อนบนของ​ไดโนเสาร์​เดินสี่ขากินพืชที่เรียกว่า Scelidosaurus ชิ้นที่เหลือฟอสซิล​ส่วนกระดูกแข้ง (กระดูกขาท่อนล่าง) ของ​ไดโนเสาร์​เดินสองขากินเนื้อจำพวก Sarcosaurus

Dr. Simms with the tibia of Sarcosaurus on the left and the femur of Scelidosaurus on the right. Image credit: National Museums Northern Ireland.

การวิเคราะห์รูปร่างและโครงสร้างภายในของกระดูกทำให้เรารู้ว่าพวกมันเป็นของสัตว์สองชนิดที่แตกต่างกันมาก” ดร. โรเบิร์ต สมิธ นักบรรพชีวินวิทยาจากโรงเรียนสิ่งแวดล้อมภูมิศาสตร์และธรณีวิทยาแห่งมหาวิทยาลัยพอร์ทสมัธ หนึ่งในทีมงานกล่าว

“ฟอสซิล​ของไดโนเสาร์​ตัวแรกมีความหนาแน่นและแข็งแกร่งมาก ตามแบบฉบับของสัตว์กินพืชหุ้มเกราะ”

“ฟอสซิล​ไดโนเสาร์​อีกตัวมีลักษณะเรียวยาว ผนังกระดูกบาง เป็นลักษณะเฉพาะของไดโนเสาร์เดินสองขากินเนื้อ​ ที่เคลื่อนที่เร็ว ในกลุ่ม​เทโรพอด”

“ฟอสซิลเหล่านี้ให้ข้อมูลเชิงลึกที่มีค่าเกี่ยวกับช่วงเวลาที่สำคัญมากในวิวัฒนาการของไดโนเสาร์เมื่อประมาณ 200 ล้านปีก่อน” เขากล่าวเสริม “ซึ่งเป็นช่วงเวลา​ที่เหล่สไดโนเสาร์เริ่มครองระบบนิเวศบนบกอย่างแท้จริง​”

“เราคิดว่า Scelidosaurus อาจเป็นสัตว์ที่หากินตามชายฝั่ง บางทีอาหารของพวกมันอาจจะเป็น​สาหร่ายทะเลเหมือนอิกัวนาทะเลในยุค​ปัจจุบัน” ศาสตราจารย์ David Martill จาก School of the Environment, Geography และธรณีวิทยา ที่มหาวิทยาลัยพอร์ทสมัธสรุป

ผลการวิจัยที่ถูกตีพิมพ์ในวารสาร Geologists’ Association

เรียบเรียง​โดย​ @MrVop