หัวค่ำวันนี้ 19:24 ของวันที่ 16 พฤษภาคม 63 ตามเวลาในประเทศไทย. จรวดแอตลาส 5 จะออกจากฐานยิงที่แหลมคานาเวอรัล ฟลอริดาเพื่อนำยานอวกาศไร้คนขับ X-37B ขึ้นสู่วงโคจร โดยไม่แจ้งวัตถุประสงค์ 

ยาน X-37B เป็นยานที่ขึ้นสู่อวกาศในแนวตั้งและลงสู่พื้นโลกในแนวนอน คือขึ้นแบบจรวดแต่ร่อนลงจอดเหมือนเครื่องบินทั่วไป เป็นงานที่ผลิตโดยบริษัทโบอิ้ง ยานนี้มีรูปร่างหน้าตาเหมือนกระสวยอวกาศที่หมดยุคไปแล้ว ตัวยานมีขนาดเล็กมาก คือยาว 8.8 เมตร สูงจากเพิ้น 2.9 เมตร ความกว้างปีกสู่ปีกเพียง 4.6 เมตร พูดง่ายๆคือสามารถนำมันไปบรรจุลุงในช่องสัมภาระในกระสวยอวกาศรุ่นเก่าได้ถึง 2 ลำ

ภายในตัวยาน X-37B มีช่องใส่สัมภาระแบบเดียวกับกระสวยอวกาศเพียงแต่ใส่ของได้น้อยกว่ามาก ประมาณเท่าที่ใส่ในรถกระบะทั่วไปตามถนนเท่านั้น จึงคาดเดาไม่ได้ว่ามันบรรทุกอะไรขึ้นสู่วงโคจรกันแน่ และแน่นนอนว่ากองทัพสหรัฐฯยังไม่เคยให้รายละเอียดใดๆของเที่ยวบินทั้งสิ้นไม่ว่าระดับวงโคจร ระยะเวลาที่จะปฏิบัติการในอวกาศ อุปกรณ์ที่นำไปด้วย และอื่นๆ มีเพียงแต่ระบุชื่อเที่ยวบินครั้งนี้ว่าเป็น  Orbital Test Vehicle-6 หรือ OTV-6 และเรียกภารกิจส่งจรวดครั้งนี้ว่า USSF-7 นั่นคือทั้งหมดที่อนุญาตให้รู้

ท่านสามารถชมถ่ายทอดสดได้จากด้านล่างนี้


กองทัพสหรัฐฯเคยส่งยานรุ่นนี้ขึ้นสู่วงโคจรมาแล้วการ 5 เที่ยวบิน โดยเที่ยวบินแรก หรือ OTV1 ออกสู่วงโคจรในปี 2010 ทำเวลาอยู่บนวงโคจร 224 วัน เที่ยวบินที่สองหรือ OTV2 ออกสู่วงโคจรปี 2011 ทำเวลาอยู่บนวงโคจร 468 วัน เที่ยวบินที่สามหรือ OTV3 ออกสู่วงโคจรปี 2012 ทำเวลาอยู่บนวงโคจร 674 วัน และเที่ยวบินที่สี่หรือ OTV4 ออกสู่วงโคจรปี 2015 ทำเวลาอยู่บนวงโคจร 717 วัน เที่ยวบินที่ห้า ออกสู่วงโคจรปี 2017 ทำเวลาอยู่บนวงโคจร 780 วัน ส่วนเที่ยวบินที่หกคือครั้งนี้จะทำเวลาอยู่บนวงโคจรกี่วันก็ต้องคอยติดตามอีกที

เรียบเรียงโดย @MrVop

** ล่าสุดมีการเลื่อนการปล่อยยานไป 24 ชั่วโมงเนื่องจากมีฝนตก เป็น 20:14 ตามเวลาในประเทศไทยของวันพรุ่งนี้ (17 พฤษภาคม 63)