ยานโอไซริส–เร็กซ์ (OSIRIS REx) ที่ออกเดินทางจากโลกไปตั้งแต่เดือนกันยายนปี 2559 บัดนี้ได้เดินทางผ่านระยะทางกว่า 122 ล้านกิโลเมตร ไปถึงจุดหมายปลายทาง นั่นคือดาวเคราะห์น้อย “เบนนู” (101955 Bennu) แล้ว เมื่อเวลา 00:00 ที่ผ่านมาเช้านี้ตามเวลาไทย

ดาวเคราะห์น้อยนี้ชื่อ “เบนนู”  (ชื่อมาจากนกกระสาเทพของอียิปต์โบราณ) เป็นดาวเคราะห์น้อยรูปทรงข้าวหลามตัด ตามรูปถ่ายประกอบบทความด้านบนที่ยาน โอไซริส–เร็กซ์ ส่งมาให้ขณะเริ่มเดินทางเข้าใกล้เ “เบนนู” เป็นหนึ่งในดาวเคราะห์น้อยที่มีข่าวลือบนหน้าสื่อหลายครั้งหลายคราว่าจะพุ่งเข้าชนโลกของเราในอนาคตอีกร้อยกว่าปีข้างหน้า การส่งยานโอไซริส–เร็กซ์ ไปสำรวจ จึงเป็นหนึ่งในวิธีที่จะหาความแน่นอนของการเข้าชนด้วย ตัวของยานสำรวจลำนี้จึงถูกตั้งชื่อเป็นเทพอียิปต์โบราณว่า “โอไซริส” ให้สอดคล้องกับชื่อดาวเคราะห์น้อยเป้าหมายดวงนี้

ขณะนี้ ยานโอไซริส–เร็กซ์อยู่ห่างจากดาวเคราะห์น้อย “เบนนู” 20 กิโลเมตร และจะบินประกบ ลดระยะห่างไปเรื่อยๆจนเหลือ 7  กิโลเมตรจากผิวดาวเตราะห์น้อย จากนั้นในวันที่ 31 ธ.ค. ก็จะทำเรื่องยาก นั่นคือการทำมุมเข้าวงโคจร (Orbital insertion) รอบวัตถุอวกาศที่เล็กที่สุดเท่าที่ยานของ NASA เคยทำนั่นคือขนาดของดาวเคราะห์น้อย “เบนนู” นั้นกว้างเพียง 500 เมตร แรงโน้มถ่วงจึงต่ำมาก การโคจรจะต้องลดความห่างจากผิวดาวเหลือเพียง 1,600 เมตร ซึ่งไม่ใช่เรื่องง่าย แต่ทางทีมงานก็มั่นใจว่าจะต้องผ่านจุดนี้ไปได้

(วันที่ โอไซริส–เร็กซ์ เข้าทำมุมสู่วงโคจร จะเป็นวันสิ้นปี 1 วันก่อนหน้าวันปีใหม่ ที่เป็นกำหนดการที่ยาน นิวฮอไรซันส์ ยานอวกาศสำคัญอีกลำของ NASA เดินทางถึงเป้าหมายของมันในแถบไคเปอร์ ถ้าทั้งคู่ประสบความสำเร็จก็ถือเป็นข่าวดีต้อนรับปีใหม่ที่จะมาถึง Happy New Year!)

โอไซริส–เร็กซ์  ยานสำรวจมูลค่า 800 ล้านดอลล่าร์ลำนี้ จะทำหน้าที่เก็บตัวอย่างหินอย่างน้อย 60 กรัม จากผิวของดาวเคราะห์น้อย “เบนนู” เพื่อนำกลับมาศึกษาที่โลกเรา ระหว่างนั้นจะหาทางวัดผลของ Yarkovsky Effect *** เพื่อนำมาประกอบผลคำนวนให้แม่นยำว่า ดาวเคราะห์น้อย “เบนนู” จะพุ่งชนโลกในอนาคตจริงหรือไม่

เรียบเรียงโดย @MrVop