เมื่อวันศุกร์ที่ผ่านมา องค์การบริหารการบินและอวกาศแห่งชาติของสหรัฐฯ หรือ NASA ประกาศแผนที่จะเลือก 3 บริษัทเอกชนเป็นตัวแทนในการสร้างยานแลนเดอร์นำอุปกรณ์ทดลองทางวิทยาศาสตร์ไปลงจอดบนผิวดวงจันทร์ในปีหน้า 2020 และปีถัดไป 2021 ก่อนจะมีการส่งมนุษย์อวกาศไปลงเหยียบดวงจันทร์จริงในปี 2024 

3 บริษทที่ได้รับเลือก ล้วนแล้วแต่เป็นบริษัทสัญชาติอเมริกัน ประกอบด้วย บริษัทแรก Astrobotic ต่อมาคือ Intuitive Machines และสุดท้ายคือ Orbit Beyond ทั้งหมดจะได้รับค่าตอบแทนในสัญญามูลค่า 77 ถึง 97 ล้านเหรียญ เพื่อส่งอุปกรณ์ทดลองทางวิทยาศาสตร์ที่จำเป็นไปลงบนดวงจันทร์เป็นการปูทางให้โครงการ “อาร์เทมิส” (Artemis) ซึ่งจะเป็นการส่งมนุษย์อวกาศตัวจริงไปใน 5 ปีนับจากนี้

ยานแลนเดอร์ 3 ลำจาก 3 บริษัท จะลงจอดบนผิวดวงจันทร์คนละเวลา และคนละสถานที่กัน ทั้งหมดต้องขนอุปกรณ์รวม 23 ชิ้นไปติดตั้งไว้ตามจุดต่างๆเพื่อรองรับมนุษย์อวกาศในอนาคต ยกตัวอย่างเช่นอุปกรณ์นำทาง อุปกรณ์ป้องกันรังสีจากอวกาศ เป็นต้น

เริ่มจากยานแลนเดอร์ของ Orbit Beyond จะออกจากโลกโดยจรวดฟอล 9 ของ SpaceX เพื่อไปลงดวงจันทร์เป็นลำแรกในเดือนกันยายนปีหน้า (2020) บริเวณที่ราบที่เรียกว่า Mare Imbrium

ติดตามด้วย Intuitive Machines ซึ่งก็จะออกจากโลกเราโดยบริการของ SpaceX เช่นเดียวกัน แลนเดอร์จะไปลงจอดที่บริเวณจุดมืดบนดวงจันทร์ที่เรียกว่า Oceanous Procellarum ช่วงเดือนกรกฏาคม ปี 2021

และสุดท้ายคือแลนเดอร์จาก Astrobotic ที่จะไปลงจอดบริเวณที่ราบ Lacus Mortis บนดวงจันทร์ในเดือนกรกฏาคม ปี 2021 เช่นเดียวกัน แต่รายนี้ยังไม่ได้เลือกว่าจะใช้บริการจรวดส่งยานของใคร

มนุษย์อวกาศที่จะไปลงดวงจันทร์ในโครงการอาร์เทมิส จะมีทั้งเพศหญิงและเพศชาย ซึ่งจะเป็นนักบินอวกาศหญิงรายแรกที่ไปสัมผัสผิวดวงจันทร์ และจะเป็นนักบินอวกาศชายคนที่ 13 เป็นต้นไป นับจาก 12 คนแรกที่ไปดวงจันทร์ตั้งแต่โครงการอพอลโลในช่วงทศวรรษที่ 70

การส่งอุปกรณ์ไปลงดวงจันทร์ของทั้ง 3 บริษัทจะเป็นการส่งสิ่งไม่มีชีวิตไปแตะผิวดวงจันทร์เป็นครั้งแรกของ NASA หลังจบโครงการอพอลโล ขณะที่จีนได้ส่งยาน ฉางเอ๋อ-4 ไปทำงานบนนั้นก่อนแล้วเมื่อเดือนมกราคม 62 ที่ผ่านมา ซึ่งถือเป็นแลนเดอร์ลำที่ 2 ของจีนที่ประสบความสำเร็จในการลงสัมผัสผิวดวงจันทร์ ขณะที่ยานแลนเดอร์ของอิสราเอลที่ตามไปภายหลังเกิดล้มเหลวขณะลงจอด

การแข่งขันกันสำรวจอวกาศกำลังเข้มข้นขึ้นทุกขณะนับจากนี้

ที่มา https://phys.org/news/2019-05-nasa-equipment-moon.html

เรียบเรียงโดย Mr.Vop