เวลา 7 ปีบนโลกเราหากขับรถทุกวันคงปาเข้าไปหลายแสนกิโลเมตร แต่สำหรับยานโรเวอร์คิวริออซิตี้ที่วิ่งอย่างช้าๆเพื่อเก็บตัวอย่างดินหินบนดาวอังคาร เวลา 7 ปียานสำรวจลำนี้เดินทางไปได้เป็นระยะทางเพียง 20.91 กิโลเมตร แต่กลับเผชิญปัญหาใหญ่ นั่นคือสภาพของผิวล้อที่เสื่อมลงอย่างชัดเจนจนน่าเป็นห่วง

มีการตรวจสอบสภาพทางไกลจากคำสั่งโดยหอบังคับการบนโลกเราเป็นระยะ ล่าสุดยานคิวริออซิตี้ได้ใช้กล้องถ่ายภาพ Mars Hand Lens Imager (MAHLI) ที่ติดตั้งอยู่ที่ส่วนปลายของแขนกล ถ่ายภาพความเสียหายของล้อแต่ละวง ส่งกลับมาให้ทีมงานในหอบังคับการบนโลกวิเคราะห์ ซึ่งภาพที่เห็นก็สร้างความหนักใจให้ทีมงานเป็นอย่างมาก

หินที่แหลมคมบนผิวดาวอังคารอาจเป็นสาเหตุหนึ่งที่ทำให้ล้อของยานเสียหาย

ยานคิวริออซิตี้มีขนาดประมาณรถยนต์คันเล็กๆ มีน้ำหนัก 899 กิโลกรัมบนโลก และลดเหลือ 338.9 กิโลกรัมบนดาวอังคารตามแรงโน้มถ่วงที่ลดลง มีล้อ 6 ล้อ ดังนั้นแต่ละล้อจะรับน้ำหนักประมาณ 56.5 กิโลกรัม ผิวล้อเป็นแผ่นอลูมิเนียมผสมที่ค่อนข้างบางเพื่อให้ยานสามารถตะกุยผ่านทรายดูดไปได้ แต่ที่ผ่านมาพบแต่พื้นผิวที่มีหินค่อนข้างแหลมคม รวมทั้งระยะเวลาใช้งานของยานที่ได้ขยายจาก 687 วัน หรือ 668 วันบนดาวอังคาร นับจากลงจอดเมื่อเดือนสิงหาคมปี 2012 มาหลายปี จนปีนี้ 2019 ความเสื่อมของล้อย่อมเป็นสิ่งที่หลีกเลี่ยงไม่ได้

ที่จริงแล้วความเสียหายของล้อยานเริ่มตั้งแต่ลงจอด เพราะคิวริออวิตี้ลงแตะผิวดาวอังคารบนล้อของตัวเองไม่มีวัตถุอื่นรองรับ แต่ร่องรอยความเสียหายวันแรกที่ลงจอดนั้นน้อยมาก ความเสียหายของผิวล้อเริ่มมาปรากฏชัดประมาณเดือนพฤศจิกายนปีถัดมาคือปี 2013 หรือนับเป็นวันดาวอังคารที่ 463 โดยปรากฏความเสียาหายที่ล้อกลางด้านซ้าย จากนั้นในปีต่อๆมา ความเสียาหายก็กระจายไปตามล้อต่างๆที่เหลือ 

ล่าสุดทีมงานกำลังวางแผนที่จะใช้งานยานสำรวจ 6 ล้อลำนี้ให้นานที่สุด โดยอาจจะลดภารกิจในพื้นที่ที่อาจทำให้ล้อของยานเสี่ยงกับความไม่ปลอดภัย รวมทั้งเตรียมลดความเร็วในการเดินทางของยานลง ซึ่งต้องแลกกับกำหนดการสำรวจที่จะยืดยาวขึ้น แต่คงไม่คุ้มหากยานลำนี้หมดภาพเคลื่อนที่ต่อไปไม่ได้

ที่มา https://www.cnet.com/news/nasa-mars-curiosity-rover-still-taking-a-beating-from-red-planet-rocks/

อ้างอิง http://www.planetary.org/blogs/emily-lakdawalla/2014/08190630-curiosity-wheel-damage.html

เรียบเรียงโดย @MrVop