แผนล่าสุดของ NASA ที่ประกาศเมื่อวานนี้ (27 มิ.ย.62) คือการส่งโดรนไปบินสำรวจดวงจันทร์ไททัน ดวงจันทร์ดวงใหญ่ที่สุดของดาวเสาร์ที่มีสภาพคล้ายโลกมากที่สุด

ภูเขา เนินทราย สายลม เมฆหมอก ฝน ทะเล แม่น้ำ ฯลฯ คำเหล่านี้ฟังดูอาจคิดว่ากำลังเล่าเรื่องบนโลกของเรา โลกที่เราคุ้นเคย แต่เปล่า เรากำลังพูดถึงโลกแฝดอีกใบ นั่นคือ “ไททัน” ดวงจันทร์สำคัญที่สุดดวงหนึ่งของระบบสุริยะ ดวงจันทร์ที่มีภูมิประเทศคล้ายคลึงโลกเรามากอย่างไม่น่าเชื่อ เพียงแต่ “น้ำ” บนไททัน ไม่ใช่น้ำที่ดื่มกินได้ หากแต่มันคือ สารไฮโดรคาร์บอน ( มีเธนและอีเทน ) ที่ไหลไปมาได้ไม่ต่างจากน้ำเท่านั้นเอง

NASA วางแผนมานานหลายปีที่จะเดินทางไปสำรวจดวงจันทร์ยักษ์ที่มีขนาดใหญ่โตกว่าดาวพุธดวงนี้ ดวงจันทร์ที่มีความหนาแน่นของอากาศมากจนสามารถส่ง “ยานบิน” ไปบินสำรวจได้ไม่ต้องพึ่งพายานโรเวอร์ที่วิ่งไปด้วยล้อตามธรรมดาเหมือนการสำรวจดวงจันทร์ของโลกเราเองที่ไม่มีอากาศ การออกเดินทางไปบินสำรวจไททันถือเป็นโครงการที่ใช้เงินทุนค่อนข้างมาก แต่ผลที่ได้คาดว่าน่าจะคุ้มค่า เนื่องจากมีเทนคือหนึ่งในสารชีวภาพที่สำคัญ การที่ไททันมีมีเทนอยู่ในปริมาณมาก โอกาสพบชีวิตก็ยิ่งมีเปอร์เซ็นต์สูง

ยานบินหรือโดรนที่ NASA หมายมั่นปั้นมือจะใช้ในการบินสำรวจไททันนี้คือยาน Dragonfly ซึ่งเป็นโดรน 4 ใบพัดขนาดความยาวราว 3 เมตร น้ำหนัก 450 กิโลกรัม ทำงานด้วยพลังงานไฟฟ้า 70 วัตต์ที่สร้างออกมาจากเครื่องจ่ายไฟฟ้าพลังความร้อนจากการแตกตัวของธาตุปรมาณู หรือ RTG มีกำหนดออกเดินทางจากโลกในปี 2026 และใช้เวลานาน 8 ปีกว่าจะไปถึงเป้าหมาย

Dragonfly จะลงจอดบริเวณเนินทรายบนดวงจันทร์ไททันn จากนั้นจะใช้เวลาอีกอย่างน้อย 2 ปีครึ่ง ในการบินสำรวจไปให้ครอบคลุมพื้นที่ทั้งหมดของดวงจันทร์ที่มีขนาดกว้างใหญ่ถึง 5,150 กิโลเมตรดวงนี้ โดยแบ่งเป็นการขึ้นบนสำรวจหลายสิบเที่ยวบิน จากนั้นจะมีการจอดพักเพื่อส่งข้อมูลกลับมาที่โลกเป็นระยะ

นักวิทยาศาสตร์คาดว่าจะได้พบคำตอบมากมายเกี่ยวกับชีวิตต่างๆพิภพบนดวงจันทร์ที่มีลักษณะคล้ายคลึงกับโลกเราในยุอดีตช่วงก่อกำเนิดดวงนี้ มูลค่าโครงการที่วางไว้แต่แรก 850 ล้านเหรียญอาจพุ่งไปจนเกิน 1,000 ล้านเหรียญแต่ NASA ก็ยังแน่ใจว่าจะเดินหน้าโครงการที่น่าสนใจนี้ให้สำเร็จ

เรียบเรียงโดย @MrVop