NASA ทดสอบหุ่นยนต์เตรียมส่งไปขุดหาชีวิตในทะเลใต้แผ่นน้ำแช็งบนยูโรปา

ฝรั่งหลายคนชอบตกปลาบนแผ่นน้ำแข็ง การค้นหาชีวิตต่างพิภพบนดวงจันทร์ยูโรปาก็ไม่ต่างกัน เหตุเพราะดวงจันทร์ดวงนี้มีมหาสมุทรขนาดยักษ์ที่มีปริมาณน้ำรวมแล้วมากกว่าน้ำบนโลกเราซ่อนอยู่ใต้ผิวดาวที่แข็งเป็นน้ำแข็งทั้งดวง จากแนวคิดที่ว่า “ที่ใดมีน้ำ ที่นั่นย่อมมีชีวิต” ทำให้ NASA มีความหวังฝนการวางแผนระยะยาวที่จะไปค้นหาชีวิตต่างภพที่ยูโรปา  และก็เหมือนกับการไปตกปลาตอนหน้าหนาว การค้นหาชีวิตที่ยูโรปาไม่มีทางเลือกอื่น นอกจากการ “เจาะลงไป”

จริงๆแล้วมนุษย์ควรเดินทางไปเจาะน้ำแข็งเอง แต่ด้วยเทคโนโลยีทุกวันนี้ ยังไม่เคยมีใครออกไปในอวกาศไกลเกินดวงจันทร์เลย ที่ผ่านๆมาว่าเคยส่งยานไปไกลจนออกนอกระบบสุริยะนั่นยานเปล่าๆไร้คนขับทั้งนั้น เหตุผลแบบนี้ ผู้ที่จะไปเจาะน้ำแข็งบนดวงจันทร์ยูโรปาของดาวพฤหัส แน่นอนย่อมไม่ใช่คน แต่มันคือหุ่นยนต์

สถาบัน JPL ของ NASA เริ่มลงมือตั้งแต่ปี 2015 เพื่อสร้างหัวเจาะเก็บตัวอย่างที่สามารถเจาะลงไปลึกใต้น้ำแช็งหลายกิโลเมตรแบบชนิดเจาะไปเก็บตัวอย่างไป  แขนกลที่ยื่นออกไปหยิบของได้ไกล หัวกระสุนที่ยิงออกไปเพื่อสำรวจสิ่งต่างๆที่อยู่ไกลจากตัวยาน โดยออกแบบให้สามารถทำงานได้บนดวงจันทร์ยูโปา และออกแบบเผื่อไปใช้บนดวงจันทร์เอนเซลาดัสของดาวเสาร์ที่มีมหาสมุทรใต้แผ่นน้ำแข็งแบบเดียวกันด้วย นอกจากนี้ ก็ได้พัฒนาอุปกรณ์รูปแบบอื่นเพื่อนำไปใช้หาชีวิตบนผิวดาวบนดวงจันทร์อีกดวงของดาวเสาร์นั่นคือไททันด้วย

Brian Wilcox วิศวกรของ JPL ออกแบบหัวเจาะน้ำแข็งที่เรียกว่า “Melt Probe” โดยใช้เทคนิคเจาะแบบละลายน้ำแข็งด้วยความร้อน แต่ปัญหาที่จะเจอะคือ ผิวน้ำแข็งของดวงจันทร์ยูโรปาหนามาก มากกว่าความลึกของมหาสมุทรแปซิฟิกอีก (10-20 กม.) ทำให้ความร้อนของหัวเจาะลดลงตามระยะทาง สุดท้ายหัวเจาะก็จะหยุดทำงาน

Wilcox พบไอเดียทำให้หัวเจาะร้อนตลอดเวลาด้วยการหุ้มด้วยชั้นสูญญากาศแบบเดียวกับกระติกน้ำร้อนที่รักษาความร้อนได้นานเวลาพกไปนอกบ้าน ด้วยวิธีการนี้ ความร้อนสะสมจากพลูโตเนียมของหัวเจาะจะไม่หายไปไหน ทำให้สามารถใช้เจาะน้ำแช็งหนาๆได้ตามต้องการ

ชิ้นน้ำแข็งที่เจาะออกมาจะถูกฟันเลือยด้านท้ายตัดให้เล็กและละลายเป็นน้ำ น้ำบางส่วนจะถูกปั๊มขึ้นมาบนตัวยานแลนเดอร์เพื่อวิเคราะห์หาส่วนประกอบของแร่ธาตุเพื่อหาเบาะแสของชีวิต

เพื่อไม่ให้มีการปนเปื้อน ระหว่างเดินทางจะมีการให้ความร้อนหัวเจาะที่ 482°C เพื่อฆ่าเชื้อโรคที่อาจติดไปจากโลกเรา ให้แน่ใจว่าหากพบเชื้อจุลินทรีย์ใดๆที่ยูโรปา นั่นคือชีวิตต่างดาวจริงๆ

นอกจากหัวเจาะน้ำแข็งแล้ว NASA ยังทดสอบแขนกลที่ยาวถึง 10 เมตร และหัวกระสุนสำหรับเก็บตัวอย่างพร้อมเชือกดึงกลับที่สามารถยิงออกไปไกลจากตัวยานได้ถึง 50 เมตร เรียกว่ารอบนี้กะไม่ให้พลาดเลย ต้องได้เบาะแสมากสุดในการไปครั้งเดียว

ก็ขอให้โชคดี

อ้างอิง https://www.jpl.nasa.gov/news/news.php?feature=6801
ปล. NASA เคยทดสอบหัวเจาะน้ำแข็งที่ทะเลสาบน้ำแข็ง  Vostok ในอะลาสกาเมื่อปี 2014 หัวหัวเจาะในโครางการ VALKYRIE

เรียบเรียงโดย @MrVop