นับจากปี 2000 เป็นต้นมา โลกเราได้ส่งดาวเทียมลูกบาศก์ จำนวนกว่า 1000 ดวง สู่วงโคจรรอบโลก เพื่อประโยชน์แตกต่างกัน

ดาวเทียมลูกบาศก์ CubeSat คือดาวเทียมรุ่นใหม่ ในรูปทรง สี่เหลี่ยมลูกบาศก์ขนาดเล็ก มีความยาวด้านละ4 นิ้ว หรือ 10 cm ภายในบรรจุอุปกรณ์ ต่างๆ ตามต้องการ เป็นที่นิยมของมหาวิทยาลัย และสถานศึกษา หรือแม้แต่ หน่วยงานมืออาชีพ ทางด้านอวกาศ เนื่องจากมีราคาถูก สำคัญง่ายต่อการจัดวาง ลงไปในสุวรรณ บรรทุก ของจรวดนำส่ง

MarCO คือโครงการราคา 18.6 ล้านเหรียญ ตอบด้วยดาวเทียมลูกบาศก์จำนวน 2 ดวง จุดประสงค์ เพื่อทดสอบการส่งดาวเทียมลูกบาศก์ไปอยู่ในช่องว่างระหว่างดาวเคราะห์ โดยในการนี้ ดาวเทียม ถูกสร้างขึ้นพร้อมกันจำนวน 2 ดวง เพียงเพื่อป้องกันความเสียหาย หากดวงใดดวงหนึ่งไม่สามารถปฏิบัติภารกิจ ก็จะใช้อีกดวงนึงแทน โดยตั้งชื่อว่า MarCOAกับ B เรียงตามลำดับ

ดาวเทียม MarCO ทั้ง 2 ดวง ออกเดินทางจากโลก ไปพร้อม ยานอวกาศ Insight ในทิศทางมุ่งสู่ดาวอังคาร โดยติดไปกับท่อนบนสุดของจรวด Atlas 5 และแยกตัวออกจาก ห้องบรรทุกสัมภาระ หลังยานอวกาศ Insight แยกตัวออกไปแล้ว

ขณะที่ยานอวกาศ Insight เดินทาง ตรงสู่ดาวอังคาร ดาวเทียม Marco ทั้งสอง ก็เริ่มทำงาน ในโหมดสาธิต โดยเริ่มกางแผงเซลล์สุริยะ และเสาอากาศ UHF โดยหันทิศทาง ของเสาอากาศไปทางยานอวกาศ Insight และหันจานสายอากาศ X-Band ตรงมายังโลก ทั้งนี้ เพื่อทดสอบการถ่ายทอดสัญญาณจากยานอวกาศ Insight ซึ่งจะเดินทางไปถึงดาวอังคาร ในเดือนพฤศจิกายนนี้ และถึงแม้ การสื่อสารระหว่างยานอวกาศ Insight กับโลก เป็นหน้าที่หลักของ ยานอวกาศ MRO ที่โคจรอยู่รอบดาวอังคารณเวลานี้ แต่สำหรับเจ้า ดาวเทียมลูกบาศก์ ก็จะทำหน้าที่ควบคู่กันไปด้วย โดยทางทีมงาน ตั้งความหวังไว้ว่า ในอนาคต ยานอวกาศทุกลำที่ออกเดินทางไปสู่อวกาศห้วงลึก จะพกพา ดาวเทียมสื่อสารขนาดเล็ก ของตนเองไปด้วย จำเป็นต้องพึ่ง ยานอวกาศสื่อสาร ขนาดมาตรฐาน ให้สิ้นเปลือง

PIA22323-16-678x381

สุดท้ายนี้ ดาวเทียมลูกบาศก์ Marco-B ยังส่งผลงานล่าสุดของมันมาให้ นั่นคือภาพถ่ายของโลกและดวงจันทร์ จากระยะไกล ณตำแหน่งของดาวเทียม ภาพที่น่าตื่นเต้น ในรอบครึ่งปีแรกนี้เลยทีเดียว

เรียบเรียงโดย @MrVop