ลิเทียมเป็นโลหะสีเงินที่เบาที่สุดและมีมากที่สุดบนเปลือกโลก ปัจจุบันเรานำลิเทียมมาใช้ในชีวิตประจำวันตั้งแต่ในวงการแพทย์โดยเป็นส่วนผสมของยาต้านโรคซีมเศร้าไปจนถึงส่วนประกอบของแบตเตอรีมือถือ และล่าสุดมีการวิจัยพบประโยชน์ของลิเทียมที่จะนำมาเคลือบผนังด้านในของเตาปฏิกรณ์ฟิวชันเพื่อรักษาความร้อนของพลาสมาภายในให้เตาปฏิกรณ์ทรงพลังยิ่งขึ้น

ลิเทียมอยู่คู่กับวงการฟิวชันมานานแล้ว นั่นเพราะเราใช้ลิเทียมเป็นวัสดุหลักในการผลิตทริเทียม (tritium) ไอโซโทปที่สามของไฮโดรเจนซึ่งใช้เป็นองค์ประกอบหลักของปฏิกิริยานิวเคลียร์ฟิวชัน โดยลิเทียม 30 กรัมจะผลิตทริเทียมออกมาได้ 15 กรัม แต่ลิเทียมยังมีประโยชน์ในวงการฟิวชันมากกว่านั้น เมื่อมีทีมนักวิจัยในโครงการ Princeton Plasma Physics Laboratory (PPPL) นำลิเทียมไปทดลองเคลือบผนังด้านในของเตาปฏิกรณ์ในระบบทดสอบ Lithium Tokamak Experiment-Beta (LTX-β) เพื่อให้สามารถทนต่อความร้อนมากยิ่งขึ้น และล่าสุดมีการอัพเกรดปฏิกรณ์ LTX-β นี้โดยเพิ่มควมเข้มของพลาสมา รวมทั้งเพิ่มความเข้มของสนามแม่เหล็กที่จะบีบลำพลาสมาให้เกิดสภาพการหลอมรวมดิวเทอเรียม-ทริเทียมจนอยู่สภาวะที่เหมาะสม

ทีมงานยังได้เพิ่มพลังงานของลำอนุภาคเป็นกลาง( Neutral Beam) เร่งความร้อนเกิน 600 กิโลวัตต์ พบว่าลิเทียมมีคุณสมบัติพิเศษในการดักจับอนุภาคพลัดหลงของพลาสมาที่ไหลย้อนกลับเข้าไปในระบบแล้วไปรบกวนให้ระบบเย็นตัวลง พบว่าประสิทธิภาพความร้อนของเตาปฏิกรณ์ LTX-β นี้สามารถมีค่าแฟกตอร์ไปถึง 10 เลยทีเดียว

หลังจากนี้ทีมงานจะทดลองอัพเกรดเตาปฏิกรณ์ LTX-β นี้ขึ้นไปอีกระดับ เพื่อหาข้อจำกัดของมันแล้วอาจมีรายงานสรุปผลออกมาเร็วๆนี้

ที่มา https://phys.org/news/2019-05-machine-lithium-fusion-earth.amp

เรียบเรียงโดย @MrVop