การระบาดของโคโรนาไวรัสไปทั่วโลกไม่เพียงส่งผลด้าน สุขภาพ การคมนาคม มรสพ กีฬา เศรษฐกิจ และอื่นๆในระดับผิวโลกเท่านั้น แต่มันยังลามไปถึงโครงการอวกาศในการเดินทางสู่ดาวอังคารด้วย

ณ เวลาที่เขียนบทความนี้ ตัวเลขติดเชื้อสะสมทั่วโลกของ COVID-19 อยู่ที่มากกว่า 148,000 ราย เสียชีวิตเกือบ 5,600 รายแล้ว และยังไม่มีทีท่าว่าอัตราการแพร่ระบาดจะลดลงแต่อย่างใด

ในที่สุดผลของการระบาดของ COVID-19 ก็ลามไปถึงโครงการอวกาศร่วมระหว่างยุโรป (ESA) และ รัสเซีย (ROSCOSMOS) นั่นคือการปล่อยโรเวอร์สำรวจสิ่งมีชีวิตบนดาวอังคารที่มีชื่อว่ายานโรเวอร์ Rosalind Franklin ของโครงการ Exomars

โรเวอร์ “Rosalind Franklin” (ตั้งชือตามนักเคมีสาวชาวอังกฤษผู้ศึกษาการเลี้ยวเบนของรังสีเอกซ์จนนำไปสู่การค้นพบโครงสร้างเกลียวคู่ของ DNA) มีหน้าที่สำรวจร่องรอยสิ่งมีชีวิตบนผิวดาวอังคารจากระดับผิวดาวจนถึงความลึกระดับ 2 เมตร และเดิมมีกำหนดจะออกเดินทางจากโลกช่วงเดือนกรกฏาคมปีนี้ แต่ล่าสุดยังพบปัญหาของร่มชูชีพชลอความเร็วลงจอดและอุปกรณ์อิเล็กทรอนิกส์บางส่วน

ปัญหาแค่นี้โดยปกติจะน่าจะสามารถจัดการให้ลุล่วงไปได้รวมทั้งสามารถทดสอบชิ้นส่วนต่างๆได้จนมั่นใจ แต่เพราะการระบาดใหญ่ของ COVID-19 ทำให้การคมนาคมระหว่างยุโรป-รัสเซีย โดยเฉพาะทีมงานจากอิตาลีและฝรั่งเศส ถูกจำกัดการเดินทางเอาไว้จนในที่สุดเมื่อคำนวนตามแผนแล้วไม่อาจจะส่งยานตามกำหนดเวลาเดิมได้

Jan Woerner ผู้อำนวยการองค์การอวกาศแห่งยุโรปได้ประกาศในงานแถลงข่าวเมื่อวันพฤหัสบดีที่ผ่านมาหลังจากที่ได้พบกับ Dmitry Rogozin หัวหน้าหน่วยปฏิบัติภารกิจ Roscosmos ว่าลำบากใจอย่างยิ่งที่จะต้องตัดสินใจเลื่อนการส่งยานออกไป แต่เพื่อความมั่นใจว่ายานจะพร้อมจริงๆจึงจำเป็นต้องให้เป็นไปตามนั้น

อย่างไรก็ตาม การเลื่อนส่งยานที่เดินทางระหว่างโลกกับดาวอังคารไม่เหมือนการเลื่อนส่งยานระหว่างโลก-ดวงจันทร์ ที่สามารถกำหนดเวลาใดก็ได้เนื่องจากโลก-ดวงจันทร์นั้นไม่มีอุปสรรคเรื่องระยะทาง ต่างจากปัญหาของโลก-ดาวอังคารที่ต่างโคจรเข้าใกล้และห่างออกไปเป็นระยะเวลาครั้งละช่วงใหญ่ นั่นคือดาวเคราะห์ทั้ง 2 จะเข้าสู่จุดเหมาะสมในการส่งยานระหว่างกันในทุกๆ 26 เดือน และนั่นหมายถึงเราต้องเลื่อนการส่ง โรเวอร์ “Rosalind Franklin” ไปปลายปี 2565

ดีที่โครงการ Exomars เป็นโครงการไร้คนบังคับ เพราะปัญหา COVID-19 ก็ได้ลามไปถึงฝั่ง NASA ด้วยเมื่อจำเป็นต้องเริ่มวางแผน “กักตัว” นักบินอวกาศทีมต่อไป 3 นายที่จะเดินทางสู่สถานีอวกาศ ISS นั่นคือ  Chris Cassidy จากสหรัฐฯ Anatoly Ivanishin และ Ivan Vagner จากรัสเซียเอาไว้จนแน่ใจว่าปลอดไวรัสจึงจะอนุมัติการเดินทางสู่วงโคจรได้

นับว่าโรคระบาดครั้งนี้กินวงกว้างไปทุกวงการจริงๆ

เรียบเรียงโดย @MrVop