NASA ตัดสินใจให้ทางบริษัท SpaceX จบขั้นตอนการทดสอบยาน Crew Dragon ในวันที่ 2 สิงหาคมนี้ ด้วยการพานักบินอวกาศ 2 นายคือ ดั๊ก เฮอร์ลีย์ และ บ๊อบ เบห์นเคน ออกเดินทางจากสถานีอวกาศกลับสู่ผิวโลก ซึ่งเป็นขั้นตอนที่เสี่ยงอันตรายที่สุด

การนำนักบินทดสอบ 2 นายเดินทางจากโลกสู่สถานีอวกาศเมื่อวันที่ 31 พฤษภาคม 63 แม้สำเร็จเรียบร้อยด้วยดี แต่นั่นก็เป็นเพียงแค่ครึ่งทางขาไปเท่านั้น ยานโดยสารดรากอนยังต้องผ่านการทดสอบที่โหดหินและเสี่ยงอันตรายกว่านั่นคือการเดินทางขากลับ ซึ่งสร้างความกังวลให้กับอีลอน มัสก์ ซีอีโอของ SpaceX ไม่น้อย เพราะอุบัติเหตุหลายครั้งในอดีตยังตามหลอกหลอนชาวอเมริกันอยู่อย่างไม่หาย โดยเฉพาะกับกระสวยอวกาศโคลัมเบียที่ระเบิดระหว่างเดินทางกลับโลกในปี 2003 จนเป็นเหตุให้สูญเสียชีวิตนักบินอวกาศไปทั้งหมด 7 นาย

ยานดรากอนจะแยกตัวออกจากสถานีอวกาศตามขั้นตอนปกติ แล้วปลดส่วนที่ไม่จำเป็นเช่นโมดูลบริการรวมทั้งแผงเซลสุริยะทิ้งไป หลังจากนั้นยานจะต้องติดเครื่องยนต์เพื่อโคจรทำมุมที่เหมาะสมในการกลับเข้าสู่บรรยากาศโลก เมื่อได้มุมที่เหมาะสม ยานก็จะเริ่มเข้าสู่ขั้นตอนรีเอ็นทรี

ในขั้นตอนนี้ เกราะป้องกันความร้อนของยานจะจะเกิดการเสียดสีกับกระแสอากาศที่วิ่งผ่านไปด้วยความเร็วสูงกว่า 25 เท่าของความเร็วเสียง ก่อให้เกิดความร้อนสูงกว่า 1,900°C หากเกราะความร้อนมีปัญหาเพียงเล็กน้อย ก็จะมีจุดจบไม่ต่างจากกระสวยโคลัมเบีย นอกจากนี้ยานยังต้องทรงตัวทำมุมที่ถูกต้อง ไม่มีการหันด้านที่ไร้เกราะกันความร้อนไปหาผิวโลก เพราะลำตัวยานส่วนอื่นไม่อาจทนความร้อนระดับนั้นได้อย่างแน่นอน

เมื่อผ่านขั้นตอนนี้ (ถ้าผ่านไปได้) ยานจะถูกชั้นบรรยากาศลดความเร็วลงส่วนหนึ่ง จากนั้นก็จะมีการกางร่มชุดแรกเพื่อชะลอความเร็วของยานลงอีก โดยร่มชุดแรกจะกางออกที่ระยะความสูง 18,000 ฟุตจากพื้นดินขณะที่ยานดรากอนมีความเร็วอยู่ที่ราา 565 กม./ชม. เพื่อลดความเร็วในการตกของยานลงให้เหลือต่ำกว่า 195 กม./ชม.ที่ความสูงประมาณ 6,000ฟุต ก็จะมีการกางร่มชุดที่สองเพื่อนำยานลงสู่ผิวน้ำ ซึ่งจุดที่ยานจะลงจะถูกกำหนดไว้ในมหาสมุทรแอตแลนติกเพื่อให้เจ้าหน้าที่นำเรือไปรับนักบินอวกาศกลับเข้าฝั่ง (ตามภาพประกอบซึ่งเป็นการทดสอบยานเปล่าในเดือน มี.ค.62)

หากทุกอย่างผ่านไปด้วยดี (ภาวนาให้เป็นเช่นนั้น) ยาน Crew Dragon ของ SpaceX ก็จะกลายเป็นยานหลักที่ใช้ในการเดินทางระหว่างแผ่นดินสหรัฐฯกับสถานีอวกาศต่อไป

ที่มาและเครดิตภาพ https://www.businessinsider.com/spacex-crew-dragon-return-astronauts-space-station-august-2-2020-7

เรียบเรียงโดย @MrVop