จีนจะเป็นประเทศแรกที่ส่งยานสำรวจทั้งตัวแลนเดอร์และโรเวอร์ ไปลง “ด้านไกล” ของดวงจันทร์ (ด้านที่มองไม่เห็นจากโลก) โดยยานฉางเอ๋อ 4 (嫦娥四号) จะออกจากศูนย์ส่งดาวเทียมซีชาง ช่วงเวลา 01:30 ของวันเสาร์ที่ 8 ธ.ค.ุ61 ตามเวลาไทย หรือ 02:30 ตามเวลาท้องถิ่น ด้วยพลังขับดันของจรวดลองมาร์ช 3B

ตำแหน่งลงจอดที่เลือกไว้คือหลุมอุกกาบาต Von Kármán ทางฝั่ง “ด้านไกล” ของดวงจันทร์ ซึ่งเกิดจากการเข้าชนของอุกกาบาตขนาดยักษ์เมื่อหลายพันล้านปีก่อน การปฏบัติหน้าที่ในฝั่งนั้นของดวงจันทร์จะทำให้ยานไม่สามารถส่งสัญญาณสื่อสารมาที่โลกเราโดยตรง  แต่จะใช้วิธีถ่ายทอดสัญญาณผ่านยานโคจร Queqiao ซึ่งได้ออกเดินทางไปล่วงหน้าแล้วตั้งแต่เมื่อเดือน พ.ค.ที่ผ่านมา

ภารกิจครั้งนี้ของฉางเอ๋อ 4 นอกจากการเก็บดินหินบนในหลุมอุกกาบาต Von Kármán มาตรวจสอบแล้ว ก็จะมีการทดสอบด้านสัญญาณวิทยุว่ามีการรบกวนมาจากโลกเรามากน้อยเพียงใดในด้านไกลของดวงจันทร์เพราะในอนาคตอาจมีการติดตั้งกล้องโทรทรรศน์วิทยุบนดวงจันทร์ด้านนี้  มีการตรวจสอบการมีปฏิสัมพันธ์ของลมสุริยะ  และที่น่าสนใจที่สุดคือจะมีการทดสอบปลูกพืชบนดวงจันทร์ อันเป็นโครงการความร่วมมือของมหาวิทยาลัยในจีนถึง 28 แห่ง

พืชที่จะทดลองปลูกคือ “ต้นอะราบิดอฟซิส” และมันฝรั่ง ซึ่งยานฉางเอ๋อ 4 ได้นำเมล็ดพันธุ์มาด้วยในน้ำหนัก 3 กก. ซึ่งบนผิวดวงจันทร์จะมีอุณหภูมิที่เป็นอันตรายต่อพืช ดังนั้นเมล็ดพีชจะเติบโตอยู่ในภาชนะ  “lunar mini biosphere” ที่ควบคุมอุณหภูมิไว้ไม่ให้เกินช่วง 1-30°C รวมทั้งความชื้นสีมพัทธ์และสารอาหารด้วย

หลังออกจากโลก ยานฉางเอ๋อ 4  จะใช้เวลาเดินทาง รวมทั้งโคจรรอบดวงจันทร์ 27 วัน และจะลงจอดจริงช่วงต้นเดือนมกราคม

เรียบเรียงโดย @MrVop