นักดาราศาสตร์พบดาวเคราะห์นอกระบบโคจรเป็นบริวารรอบดาวบาร์นาร์ด (Barnard) หนึ่งในดาวฤกษ์เพื่อนบ้านที่อยู่ห่างดวงอาทิตย์ของเราออกไปเพียง 6 ปีแสง

ดาวบาร์นาร์ดเป็นดาวแคระแดง จึงมีแสงสว่างริบหี่มาก เฉลี่ยแล้วมีความส่องสว่างเพียง 3% ของดวงอาทิตย์ของเราเท่านั้น

ดาวเคราห์ดวงที่พบโคจรรอบดาวบาร์นาร์ดนั้น เป็นดาวเคราะห์ที่จัดไว้เป็นประเภท “ซูปเปอร์-เอิร์ธ” มีมวลประมาณ 3.2 เท่าของโลกเรา

ดอกเตอร์ Guillem Anglada Escudé หนึ่งในทีมนักดาราศาสตร์จากมหาวิทยาลัยควีนส์แมรีในลอนดอน (Queen Mary University of London) ผู้ค้นพบดาวเคราะห์ดวงนี้ อธิบายเพิ่มเติมว่าเป็นไปได้ที่ดาวเคราะห์ดวงนี้จะเป็นดาวเคราะห์หินที่มีชั้นบรรยากาศประกอบด้วยไฮโดรเจน คาร์บอนไดออกไซด์ และน่าจะมีน้ำด้วย โดยอาจจะจับตัวแข็งอบู่บนผิวของดาว เนื่องจากความร้อนของดวงอาทิตย์ของมัน (นั่นคือดาวบาร์นาร์ด) น้อยมาก

ดอกเตอร์ Escudé คาดว่าลักษณะภูมิประเทศบนผิวของดาวเคราะห์ต่างระบบดวงนี้น่าจะมีส่วนคล้ายดวงจันทร์ไททันขอดาวเสาร์ในระบบสุริยะ มันจะหนาวเย็นแม้โคจรห่างดวงอาทิตย์ของมันพอๆกับระยะที่ดาวพุธโคจรรอบดวงอาทิตย์ของเราเท่านั้น คือโคจรในแนว  “snow line” ที่ซึ่งดาวแคระแดงไม่อาจให้ความร้อนได้มากพอ ของเหลวต่างๆจึงจับตัวแข็งบนผิวดาวบริวาร

เป็นที่ถกเถียงกันมาตั้งแต่ทศวรรษที่ 60 แล้วว่าดาวบาร์นาร์ดน่าจะมีดาวเคราะห์บริวาร แต่เพราะวิทยาการในเวลานั้นยังไม่ก้าวหน้าพอที่จะยืนยันความเปลี่ยนแปลงของแสงเพียงน้อยนิดขณะดาวเคราะห์บริวารโคจรผ่านหน้าดาวบาร์นาร์ด การค้นพบในยุคนั้นจึงไม่มีการรับรองผล จวบจนถึงเวลานี้

การพบดาวเคราะห์โคจรรอบดาวบาร์นาร์ดถือเป็นการคันพบดาวเคราะห์นอกระบบดาวเพื่อนบ้านเป็นดวงที่ 2 โดยการค้นพบครั้งแรกได้แก่การการพบดาวเคราะห์โคจรรอบดาวพร้อกซิมาเซ็นทอรีเมื่อเดือนสิงหาคม 2559

อนึ่ง ทีมผู้ค้นพบยังไม่แน่ใจรายละเอียดต่างๆของดาวเคราะห์ดวงที่พบใหม่นี้อีกมาก ได้กล่าวออกตัวว่า อาจต้องรอกล้องโทรทรรศน์อวกาศเจมส์ เวบบ์ ที่จะขึ้นสู่อวกาศในปีหน้า (2562เป็นอย่างเร็ว) ในการเก็บภาพรายละเอียดของ “ซูปเปอร์-เอิร์ธ”ดวงนี้อีกที

การค้นพบครั้งนี้ ตีพิมพ์เผยแพร่ในวารสาร Journal Nature

เครดิตภาพ ESO/M.KORNMESSER – GUILLEM RAMISA – NATURE

เรียบเรียงโดย @MrVop