ทุกความตั้งใจเวลานี้ของหน่วยงานอวกาศสหรัฐฯ หลักๆคือการกลับไปลงดวงจันทร์ โครงการอวกาศทั้งมวลรวมทั้งทิศทางการใช้งบประมาณ การเรียกประกวดไอเดีย การวางแผนพัฒนา การทดสอบยานอวกาศ ฯลฯ ในระยะหลังล้วนแล้วแต่วางแผนเพื่อรองรับการแลนดิ้งบนดวงจันทร์ให้เร็วที่สุดเท่าที่จะเป็นไปได้ ซึ่งแน่นอนว่าต้องอาศัยจรวดขับดันขนาดใหญ่ที่แบกน้ำหนักได้มากๆมีพลังงานเหลือเฟือที่จะส่งโมเูลต่างๆสู่อวกาศห้วงลึก ต้องมียานโดยสารที่ปลอดภัยมีระบบแยกตัวกรณีฉุกเฉิน ควรจะมีสถานีอวกาศโคจรรองรับรอบดวงจันทร์ และต้องมียานแลนเดอร์ที่ดีเพื่อนำมนุษย์อวกาศไปประทับรอยเท้าบนดวงจันทร์อย่างปลอดภัย

ล่าสุดบริษัทล็อกฮีด (Lockheed) เตรียมสร้างยานแลนเดอร์ขนาดมหึมา ที่มีหน้าตาคล้ายคลึงกับยานอีเกิล ซึ่งเป็นลูนาร์โมดูลในยุคอพอลโลเป็นอย่างมาก ยานลำนี้มีชื่อในช่วงออกแบบว่า Lunar Surface Access Module หรือr LSAM และได้เปลี่ยนชื่อเป็น “อัลแตร์” Altair ที่มีความหมายว่านกอินทรีหรือเหยี่ยว ซึ่งเป็นนัยยะเดียวกันดับยานอีเกิลในยุคก่อน จุดแตกต่างสำคัญคือยานอัลแตร์มีชนาดใหญ่โตกว่ามาก สูงถึง 9 เมตร (ราวตึก 3 ชั้น) มีปริมาตราภายในใหญ่กว่ายานอีเกิลหลายเท่า และรองรับนักบินอวกาศ 4 นายแทนที่เป็น 2 นายเหมือนยานอีเกิล และสามารถใช้อยู่อาศัยได้เป็นเวลา 7 วันบนพื้นผิวดวงจันทร์ มีสิ่งอำนวยความสะดวกคล้ายกับที่มีบนสถานีอวกาศยกตัวอย่างเช่น เตาอุ่นอาหาร หรือส้วม ซึ่งทำให้นักบินอวกาศมีความเป็นอยู่ที่สะดวกสบายมากขึ้นเมื่อต้องทำงานอยู่บนดวงจันทร์นานถึง 1 สัปดาห์

“อัลแตร์” มีโครงสร้างแยกเป็น 2 ส่วน ส่วนบน (Ascent) เป็นที่อยู่อาศัยและเป็นส่วนที่จะแยกตัวกลับโลกเมื่อเสร็จภาระกิจ โดยจะพุ่งขึ้นไปต่อเชื่อมกับยาน “โอไรอัน” ซึ่งเป็นโมดูลเดินทาง ท่อนล่างของอัลแตร์ (Descent) เป็นขาตั้งพร้อมถังบรรจุเชื้อเพลิงพลังงาน อัลแตร์มีจุดเด่นกว่าลูนาร์โมดูลยุคก่อนตรงที่มีห้อง “แอร์ล็อค” แบบเดียวกับบนสถานีอวกาศ นั่นหมายถึงนักบินอวกาศสามารถอยู่อาศัยภายในอัลเตอร์โดยสวมใส่เสื้อผ้าธรรมดา เมื่อจะออกข้างนอกหรือกลับจากการสำรวจดวงจันทร์ก็จะต้องผ่านห้อง “แอร์ล็อค” เพื่อถอดหรือสวมใส่ชุดอวกาศ ปรับวความดันและป้องกันฝุ่นผงจากผิวดวงจันทร์เข้าไปภายใน

ด้วยขนาดและน้ำหนักของ “อัลแตร์” ทำให้ต้อกส่งออกจากโลกด้วยจรวดคนละลำกับโมดูลโอไรอัล ทั้ง 2 จะไปประกอบเข้าหากันในวงโคจร จากนั้นจึงเดินทางไปสู่ดวงจันทร์ และโอไรอัลก็จะแยกไปโคจรรอบดวงจันทร์เพื่อรอรับท่อนบนหรือส่วน Ascent ที่จะนำนักบินอวกาศออกจากดวงจันทร์มาต่อเชื่อมเข้าด้วยกันเพื่อเดินทางกลับโลก

หากไม่มีปัญหาอื่นใด ล็อกฮีดคาดว่าจะสามารถผลิตยาน “อัลแตร์” พร้อมใช้งานภายในปี 2567

ชมคลิปอธิบายเพิ่มเติม https://www.youtube.com/watch?v=42WR8WsEqMI

เรียบเรียงโดย @MrVop