นักบรรพชีวินวิทยาได้ตรวจสอบซากฟอสซิล​Tupandactylus imperator ซึ่งเป็นหนึ่ง​ใน​สายพันธุ์เทอโรซอร์ที่อาศัยอยู่ทางตะวันออกเฉียงเหนือของบราซิลเมื่อประมาณ 115 ล้านปีก่อน (ยุคครีเทเชียสตอนต้น) และพบเรื่องราวน่าสนใจเกี่ยวกับสีสันของสิ่งมีชีวิตนี้

เทอโรซอร์เป็นญาติใกล้ชิดของไดโนเสาร์แต่ไม่ใช่ไดโนเสาร์ พวกมันอยู่บนโลกควบคู่กับไดโนเสาร์มาตั้งแต่ปลายยุคไทรแอสซิก หรือเมื่อประมาณ 200 ล้านปีที่แล้ว จนสูญพันธุ์ไปพร้อมกับการพุ่งชนของดาวเคราะห์​น้อย​ปลายยุคครีเตเชียสเมื่อ 65 ล้านปีก่อน

เทอโรซอร์ไม่มีลูกหลานที่รอดมาจนถึงปัจจุบัน ต่างจากไดโนเสาร์ที่พวกกินเนื้อขนาดเล็กวิวัฒนาการมาเป็นนก ฟอสซิลเป็นสิ่งเดียวที่ทำให้เราได้นึกย้อน​ไปเห็นภาพของมัน อย่างไรก็ตาม​ ฟอสซิลของเทอโรซอร์แบบสมบูรณ์นั้นพบได้ยากมาก ซากที่สมบูรณ์ส่วนมากจะพบในแถบประเทศ​บราซิล​ มาจากหินที่เคยเป็นตะกอนที่เคยอยู่ใต้น้ำ หลังเทอโรซอร์ตายโคลนพเหลวได้ไหลเข้าห่อหุ้มซากมันอย่างรวดเร็ว และจากปริมาณ​ของออกซิเจนที่ต่ำทำให้การย่อยสลายตัวเกิดได้น้อย

Dr. Aude Cincotta นักวิจัยจากมหาวิทยาลัย​ College Cork สถาบันธรรมชาติวิทยา Royal Belgian ผู้นำทีมวิจัย​ กล่าวถึง​เรื่อง​นี้​ว่า ” เหล่านักบรรพชีวินวิทยามีการโต้เถียงกันมายาวนานว่าเทอโรซอร์มีขนเหมือนนกหรือไม่”

“แต่จากฟอสซิลล่าสุดที่ทีมงานเราค้นพบ น่าจะจบการโต้เถียงอันยาวนานนี้ได้ เราพบร่องรอยของขนที่แตกแขนงอย่างชัดเจนตลอดความยาว เช่นเดียวกับขนนกในปัจจุบัน ส่วนปลายมีขอบเป็นขนเล็กๆเป็นฝอยด้วย​”

ทีมงานได้ศึกษา​ขนของTupandactylus imperator ด้วยกล้องจุลทรรศน์อิเล็กตรอนกำลังสูง และโดยไม่คาดคิด พวกเขาพบเมลาโนโซมรูปร่างต่างกันในขนประเภทต่างๆ

ศาสตราจารย์มาเรีย แม็กนามารา หนึ่งในทีมงาน กล่าวว่า “ในนกทุกวันนี้ สีของขนนกมีความเชื่อมโยงอย่างมากกับรูปร่างของเมลาโนโซม”

“ขนของเทอโรซอร์ที่เราพบ ก็มีเมลาโนโซมที่มีรูปร่างแตกต่างหลายแบบ สัตว์เหล่านี้ต้องน่าจะมีกลไกทางพันธุกรรมเพื่อควบคุมสีของขนของพวกมันเช่นเดียวกับนก”

“นี่แสดงให้เห็นว่าการแสดงออกทางสีสัน เป็นคุณสมบัติที่สำคัญของสัตว์​ต่างๆตั้งแต่ช่วงแรกๆของวิวัฒนาการ​”

ทีมงานตี​พิมพ์เผยแพ​ร่​ผลงาน​ครั้งนี้​ลง​ใน​วารสาร​ Nature

ที่มา http://www.sci-news.com/paleontology/pterosaur-colors-10733.html

Image credit: Bob Nicholls.