ดาวเคราะห์นอกระบบ หมายถึง​ดาวเคราะห์​ที่ไม่ได้อยู่​ในระบบสุริยะ​ที่เราอาศัยอยู่ ซึ่งมีการยืนยันการค้นพบเป็นครั้งแรกเมื่อ 30 ปีก่อน

การค้นพบดาวเคราะห์นอกระบบครั้งแรกเกิดขึ้นในวันที่ 9 มกราคม 2535 เป็นการเปิดฉากการค้นพบ ดาวเคราะห์นอกระบบที่ค่อนข้างประหลาด เพราะ​มันไม่ได้โคจรอยู่รอบดาวฤกษ์แบบดวงอาทิตย์​ของเรา แต่กลับโคจรอยู่รอบดาวนิวตรอน หรือที่รู้จักกันในชื่อที่เรียกว่า “พัลซาร์” ซึ่งอาจเรียกได้ว่าเป็นดาวฤกษ์ที่ตายแล้ว น้ำอุ่นรอบตัวเองด้วยความเร็วสูง

ผลงานการค้นพบครั้งนั้นเป็นของ ศาสตราจารย์ อเล็กซาน​เดอร์​ วอลซ์เชซาน (Alexander Wolszczan)​ จากมหาวิทยาลัยแห่งรัฐเพนซิลวาเนียและทีมงาน ที่ได้กล่าวถึงเรื่องนี้ไว้ในทำนอง​ที่ว่า “ถ้ามีดาวเคราะห์​โคจรอยู่รอบพัลซาร์​ได้แบบนี้ อย่างนั้นก็น่าจะมีดาวเคราะห์อยู่มากมายทั่วทุกหนทุกแห่งในกาแล็กซี่อย่างไม่ต้องสงสัย”

ทุกวันนี้เรามีเทคนิคมากมายรวมทั้งอุปกรณ์ต่างๆตั้งแต่กล้องดูดาวภาคพื้นดินไปจนถึงยานอวกาศที่สร้างขึ้นมาโดยเฉพาะเพื่อค้นหาดาวเคราะห์นอกระบบ ทำให้มีรายงานการค้นพบใหม่ๆขึ้นมาตลอดเวลา

โดยเมื่อวันที่ 21 มีนาคมที่ผ่านมา ได้มีการยืนยันการค้นพบดาวเคราะห์นอกระบบครั้งเดียวถึง 65 ดวง ทั้งหมดได้รับการยืนยันและเพิ่มเติมลงไปในบัญชีรายชื่อ Exoplanet Archive ของ NASA​

ดาวเคราะห์นอกระบบทั้งหมดที่พบกว่า 5,000 ดวงนี้มีตั้งแต่พวกที่มีมวลน้อยเพียง 2 เท่าของดวงจันทร์ไปจนถึงพวกที่มี​มวลมากระดับ 30 เท่าของดาวพฤหัส

“เรากำลังเปิดยุคของการค้นพบที่จะไปไกลกว่าแค่การเพิ่มดาวเคราะห์ดวงใหม่ในรายการ” ศาสตราจารย์วอลซ์เชซานกล่าว

“นี่มันไม่ใช่แค่ตัวเลข แต่ละดวงตือโลกใบใหม่ ดาวเคราะห์ดวงใหม่ ฉันตื่นเต้นกับทุกดวงที่มีการค้นพบเพราะเราไม่รู้อะไรเกี่ยวกับพวกมันเลย” ดร. เจสซี คริสเตียนเซ่น นักวิจัยจากสถาบันวิทยาศาสตร์ดาวเคราะห์นอกระบบของ NASA ที่ Caltech กล่าว

จากนี้ต่อไปเราจะไม่เพียงแต่รู้ว่ามีจำนวนดาวเคราะห์นอกระบบเพิ่มเติมขึ้นทุกๆขณะ แต่เรากำลังจะมีอุปกรณ์ที่ยอดเยี่ยมอย่างกล้องโทรทรรศน์อวกาศเจมส์เวบบ์ ที่มีกำลังสูงจนสามารถส่องเห็นองค์ประกอบ​ของชั้นบรรยากาศ​ ที่ห่อหุ้มดาวเคราะห์เหล่านั้น เราคาดว่า น่าจะมีดาวเคราะห์นอกระบบในกาแล็กซีทางช้างเผือกของเราจำนวนหลายแสนล้านดวง ไม่แน่ว่าวันหนึ่งข้างหน้าเราอาจพบสิ่ง​มีชีวิต​ อาศัยอยู่ในดาวเคราะห์ดวงใดดวงหนึ่งหรือหลายดวงก็เป็นได้