เมื่อต้นเดือนมกราคมที่ผ่านมา เจ้าหน้าที่ในศูนย์ประสานงานวัตถุใกล้โลก (NEOCC) ของ ESA ต่างทั้งตื่นเต้นและเครียดเมื่อพบข้อมูลที่น่าเป็นห่วงว่าจะมีดาวเคราะห์น้อยดวงที่เพิ่งค้นพบใหม่นั่นคือ 2022 EA1 มีโอกาสเดินทางเข้าชนโลกในเดือน​กรกฎาคม​ปีหน้า (2566)

คำว่ามีโอกาสเข้าชนโลกนั้น นักวิทยาศาสตร์​คำนวนเส้นทาง ขนาด ความเร็ว​ แล้วแสดงค่านี้ลงออกมาเป็นตัวเลข เรียกว่าระดับปาแลร์โม

ระดับปาแลร์โมที่น้อยกว่า -2 หมายถึงดาวเคราะห์​น้อยที่ปลอดภัย ค่าระหว่าง -2 ถึง 0 หมายถึงดาวเคราะห์​น้อยที่ควรค่าแก่การเฝ้าติดตามอย่างระมัดระวัง และค่าบวกโดยทั่วไปคือดาวเคราะห์​น้อยที่สมควรได้รับความกังวล

“ดาวเคราะห์น้อยดวงนี้ ติดอันดับสูงสุดในระดับปาแลร์โมที่เราเคยเห็นมาในรอบกว่าทศวรรษ โดยแสดงค่าอยู่ที่ -0.66” มาร์โก มิเคลี นักดาราศาสตร์จาก NEOCC ของ ESA อธิบาย ” นั่นหมายถึงเราต้องเฝ้าติดตามมันอย่าให้คลาดสายตา”

ตารางแสดงค่าระดับปาแลร์โม

ขนาดของดาวเคราะห์น้อยดวงนี้คือ​ประมาณ​ 70 เมตร ซึ่งหากพุ่งลงมาชนโลกจริง เหตุการณ์​นี้จะเกิดขึ้นเวลา 23:36 ของ วันที่ 4 กรกฎาคม 2566 ตามเวลาในประเทศไทย และจะส่งผล ณ จุดที่มันเข้าชนไม่ต่างจากระเบิดนิวเคลียร์ที่ระเบิดขึ้น ณ เมืองฮิโรชิมาเมื่อปลายสงครามโลกครั้งที่ 2 เลยทีเดียว

ทีมงานยังคำนวณพื้นที่ที่ 2022 EA1 จะเข้าชนนั้นคือเส้นทางตามแผนที่ภาพบน โดยสีแดงหมายถึงบริเวณที่มีโอกาสชนสูงสุด และสีส้มหมายถึงบริเวณที่มีโอกาสชนรองลงมา

เส้นสีแดงคือแนวที่มีโอกาสถูกชน

หากตัวเลขที่คำนวณถูกต้องนั่นหมายถึงเวลาเพียงปีเศษ ไม่มีทางใดที่จะแก้ไขปัญหานี้ได้ทัน

เมื่อวันที่ 7 มกราคม หนึ่งวันหลังจากการค้นพบดาวเคราะห์​น้อย​โดยหอสังเกตการณ์​ Catalina Sky Survey ดาวเคราะห์ น้อย2022 AE1 ถูกตั้งค่าสถานะสำหรับผลกระทบที่อาจเกิดขึ้นในอนาคตจากระบบอัตโนมัติ Asteroid Orbit Determination (AstOD) ซึ่งเป็นส่วนหนึ่งของชุดเครื่องมือของ NEOCC เพื่อประเมินความเสี่ยงในการเข้าชนของดาวเคราะห์น้อยด​วงนี้​ .

“ตามธรรมเนียมเมื่อเกิดกรณีเช่นนี้ เราจะเปิดใช้งานเครือข่ายกล้องโทรทรรศน์ทั่วโลกของเราเพื่อการสังเกตการณ์เพิ่มเติมในทันที” Luca Conversi ผู้จัดการของ NEOCC อธิบาย

ภาพดาวเคราะห์น้อย 2022 AE1 สังเกตการณ์ด้วยกล้องโทรทรรศน์ Calar Alto Schmidt ในสเปน ภาพนี้ถ่ายในตอนเย็นของวันที่ 19 มกราคม พ.ศ. 2565
เครดิต: ESA/NEOCC

ทุกวันหลังจากนั้น ระบบจะคำนวณวงโคจรโดยอัตโนมัติจากข้อมูลการสังเกตการณ์ดาวเคราะห์น้อยจากกล้องโทรทรรศน์และหอดูดาวทั่วโลก จากนั้นจะคำนวณค่าของระดับปาแลร์โมขึ้นมาใหม่ และเผยแพร่ผลลัพธ์บนเว็บพอร์ทัล NEOCC ในทุกครั้งที่คำนวนเสร็จ

ในตอนเย็นของวันเสาร์ที่ 8 มกราคม มาร์โก มิเชลี นักล่าดาวเคราะห์​น้อย ก็ได้จับกล้องโทรทรรศน์ชมิดท์ขนาด 80 ซม. ในเมืองคาลาร์ อัลโต ของสเปน เพื่อติดตามดาวเคราะห์น้อย 2022 AE1 อย่างใกล้ชิด เขาพยายามถ่ายภาพดาวเคราะห์​น้อย​ดวงนี้ทุกวัน

ช่วงเวลาที่ตึงเครียดได้เข้ามาอีก นั่นคือระหว่าง​วันที่ 12-19 มกราคม พ.ศ. 2565 ที่ผ่านมา เป็นช่วงข้างขึ้นพระจันทร์เต็มดวง แสงจันทร์ทำให้ระบบสังเกตการณ์ดาวเคราะห์น้อยทั่วโลกคลาดสายตาจาก 2022 AE1 ไปหลายวัน

แต่เมื่อถึงผ่านวันที่ 19 มกราคม ทันทีที่แสงจันทร์จะลง กล้องโทรทรรศน์ก็เริ่มจับภาพดาวเคราะห์น้อยดวงนี้ได้ ผลก็คือทีมงานทั้งหมดทั่วโลกหายเครียดในทันทีเมื่อพบว่าเส้นทางของดาวเคราะห์น้อยดวงนี้เบี่ยงเบนออกไปจากที่คำนวณเอาไว้ในช่วงแรก และสามารถปลดมันออกจากระดับปาแลร์โมที่ต้องเฝ้าระวังไปสู่​ระดับปลอดภัยได้แล้ว

ผลการคำนวณล่าสุด วิถีของดาวเคราะห์น้อย 2022 AE1 จะผ่านโลกในระยะทางประมาณสิบล้านกิโลเมตร (+/- หนึ่งล้านกิโลเมตร) – ไกลกว่าระยะทางจากโลก​ถึงดวงจันทร์ถึง 20 เท่า

พูดแบบไทยๆก็ต้องบอกว่าคุณพระคุณเจ้าช่วย อย่างไรก็ตามนักดาราศาสตร์และนักล่าดาวเคราะห์น้อยที่สนใจก็ยังเฝ้าติดตามมันต่อไป เพราะถือว่าเป็นดาวเคราะห์น้อยที่น่าสนใจในรอบ 10 ปี แต่หากมีความเปลี่ยนแปลงใดเกิดขึ้นในวิถของมันจะได้รู้ทันท่วงที

ที่มา และเครดิตภาพ https://scitechdaily.com/the-rise-and-fall-of-the-riskiest-asteroid-in-a-decade-ive-never-seen-such-a-risky-object/

ข้อมูล​ดาวเคราะห์น้อย 2022 AE1 https://minorplanetcenter.net/mpec/K22/K22E62.html