รัสเซีย​หันกลับมาเปิดสายการผลิตสุดยอดเครื่องบินทิ้งระเบิดความเร็วเหนือเสียง ” พญาหงส์ขาว” ตูโปเลฟ ตู-160 (Туполев Ту-160)​ อีกครั้งหลังสายการผลิตถูกปิดตัวลงเมื่อ 30 ปีก่อนจากการล่มสลายของสหภาพโซเวียต และได้นำเครื่อง​รุ่นนี้ที่ผลิตขึ้นใหม่ขึ้นบินทดสอบครั้งแรกเมื่อวันที่ 12 มกราคม 65​ ที่ผ่านมา เป็นเวลาครึ่งชั่วโมงที่ความสูง​ 600 เมตร

เครื่อง ตู-160 ในสภาพที่ลงไว้เพียงสีรองพื้นสีเขียวอ่อน เหินบินขึ้นสู่ท้องฟ้าด้วยการบังคับของนักบินทดสอบจาก United Aircraft Corporation (UAC) จากสนามบิน Kazan Aviation Plant ที่ซึ่งเป็นที่ตั้ง​ของโรงประกอบเครื่องบินรุ่นนี้ การบินทดสอบช่วงสั้นๆ ครั้งนี้มีวัตถุประสงค์เพื่อตรวจสอบความเสถียรและตรวจสอบในด้านการควบคุมตัวเครื่อง ก่อนที่จะเข้าสู่ขั้นตอนการทดสอบที่มีรายละเอียด​มากขึ้นต่อไป

ในการหวนกลับมาผลิต พญาหงส์ขาว” ​ในครั้งนี้ เป็นการผลิตภายใต้สัญญาระหว่าง กระทรวงอุตสาหกรรมและการค้าของรัสเซีย กับบริษัท​ตูโปเลฟ PJSC โดยมีแผนดำเนินการเต็มจำนวนตามสัญญา​ที่ 50 ลำ แต่จะมีการผลิตชุดแรกออกมาก่อนเป็นจำนวน​ 10 ลำ

ตูโปเลฟ ตู-160 มีปีกสามารถพับได้ตั้งแต่ 20° ถึง 65° ติดตั้ง​เครื่องยนต์เทอร์โบแฟนคุซเนทซอฟ เอ็นเค-321 พร้อมสันดาปท้ายจำนวน 4 เครื่อง มีส่วนหน้าของเครื่องยนต์ที่เปลี่ยนรูปได้ สามารถทำความเร็วได้มากกว่า 2 มัค​ เครื่อง​ยนต์​ของ ตูโปเลฟ ตู-160 ถือเป็นเครื่องยนต์ที่ทรงพลังที่สุดเท่าที่เคยใช้กับเครื่องบินรบ

ถังน้ำมันของตู-160 สามารถบรรทุก​น้ำมันได้หนักถึง 130 ตัน นั่นทำให้เครื่อง​รุ่น​นี้บินได้นานถึง 15 ชั่วโมงดที่ความเร็ว 850 กิโลเมตร/ชั่วโมง ณ ระดับความสูง 30,003 ฟุตโดยไม่ต้องเติมน้ำมันกลางอากาศ​เลย นอกเสียจากว่าต้องการให้มันบินไกลขึ้นไปอีก

ห้องนักบินของ ตู-160 ใช้ลูกเรือทั้งสิ้น 4 นาย อันได้แก่​นักบิน นักบินผู้ช่วย ผู้ควบคุมอาวุธ และผู้ควบคุมระบบป้องกัน มีความจุอาวุธของเครื่องบินอยู่ที่ 45,000 กิโลกรัมมทำให้มันเป็นเครื่องบินทิ้งระเบิดขนาดหนักที่สุดเท่าที่เคยมีการสร้างกันมา

คุณสมบัติเหล่านี้ทำให้ตูโปเลฟ ตู-160 เป็นเครื่องบินทิ้งระเบิดทางยุทธการที่มีความน่าเกรงขามเป็นอย่างยิ่ง มันสามารถบรรทุกระเบิดนิวเคลียร์ บินในระยะทางยาวไกลข้ามทวีปในระดับความสูงที่เรดาร์ตรวจจับได้ยาก เข้าสู่​เขตประเทศ​ศัตรู​เพื่อเข้าทำการทิ้งระเบิดลงสู่เป้าหมาย​ด้วยความแม่นยำ และบินกลับออกมาอย่างปลอดภัย โดยสามารถเร่งความเร็วจน เหนือกว่าความเร็วเสียง 2 เท่าหากจำเป็น

เครื่องรุ่นนี้จะได้รับการอัปเกรดขึ้นเป็นรหัส ตู-160M โดยทางบริษัท​ตูโปเลฟ จะปรับปรุง​ทั้งในส่วนของเครื่องยนต์ ​​ระบบควบคุมเครื่องบิน ​​ระบบนำทาง และระบบควบคุมอาวุธให้ทันสมัยตามเทคโนโลยีการบิน​ในปัจจุบัน​ และพร้อมจะส่งมอบลำแรกให้กับทางรัฐบาล​รัสเซีย​ในปีหน้า (2566)

คำถามคือรัสเซียรื้อฟื้นโครงการเครื่องบินทิ้งระเบิดความเร็วสูงที่สุดในโลกที่มีค่าใช้จ่ายแพงแสนแพงนี้ด้วย​วัตถุ​ประสงค์​อะไร