หลายคนอาจรู้แล้วว่า ไดโนเสาร์ทุกตัวในอดีตไม่ว่าจะเป็นชนิดกินพืชหรือกินเนื้อ ล้วนแล้วแต่มีขนาดเล็กกว่าวาฬสีน้ำเงินตัวเป็นๆที่แหวกว่ายอยู่ในทะเลทุกวันนี้ แต่ถ้าย้อนกลับไปยุคก่อนทึ่จะมีไดโนเสาร์​ตัวแรกบนโลก ยักษ์​ใหญ่เวลานั้นคือสัตว์​ทะเลที่เรียกว่า “อิกทิโอซอรัส” ​และมันมีขนาดพอๆกับวาฬเสปิร์ม​

“อิกทิโอซอรัส” เป็นสัตว์คล้ายสัตว์เลื้อยคลานขนาดใหญ่ที่ครองท้องทะเลมาตั้งแต่ช่วงต้นของยุคไทรแอสซิก หรือราว 20 ล้านปีก่อนที่โลกจะมีไดโนเสาร์และดำรงอยู่คู่กันมาอีกเป็นร้อยล้านปี แต่จู่ๆเมื่อ 25 ล้านปีก่อนสิ้นสุดยุคไดโนเสาร์ พวก “อิกทิโอซอรัส”ก็ชิงสูญพันธุ์ไปจนหมดโดยไม่ทราบสาเหตุ

Viji Shook อาสาสมัครของพิพิธภัณฑ์ นอนอยู่ข้างกะโหลกศีรษะของ Cymbospondylus youngorum เพื่อเทียบให้เห็นขนาดของเจ้ายักษ์แห่งท้องทะเลตัวนี้ เครดิต: Martin Sander

ทีมนักบรรพชีวินวิทยา นำโดย ดร.มาร์ติน แซนเดอร์ จากพิพิธภัณฑ์ประวัติศาสตร์ธรรมชาติลอสแองเจลีสเคาน์ตี้ ได้เข้าวิเคราะห์ฟอสซิลของอิกทิโอซอรัสสายพันธุ์ Cymbospondylus youngorum ที่ค้นพบจากเทือกเขา Augusta ในรัฐเนวาดา ซึ่งฟอสซิลที่พบนี้เป็นส่วนของกระโหลกที่ค่อนข้างสมบูรณ์ มีความยาวถึง 2 เมตร นอกจากนี้ยังมีบางส่วนของกระดูกสันหลัง และบางส่วนของไหล่รวมอยู่ด้วย ทีมงานประเมินความยาวตลอดทั้งตัวของเจ้าอิกทิโอซอรัสสายพันธุ์ที่พบนี้เอาไว้ที่ 17 เมตร หรือยาวพอๆกับวาฬสเปิร์มในทุกวันนี้ เท่ากับว่ามันคือสัตว์มีกระดูกสันหลังที่มีขนาดใหญ่ที่สุดในโลกในช่วงเวลาของมัน ซึ่งอยู่หลังจากที่มีอิกทิโอซอรัสตัวแรกบนโลกเกิดขึ้นมาประมาณ 3 ล้านปี

ภาพวาดแสดงลักษณะของ Cymbospondylus youngorum ที่ดูคล้ายโลมาหรือวาฬ Credit: Stephanie Abramowicz

ลักษณะของปากและฟันรูปกรวย บางบอกว่าเจ้า Cymbospondylus youngorum นี้กินปลาและหมึกทั้งหลายเป็นอาหาร ซึ่งดูจากพลังในการกัดแล้ว มันก็น่าจะล่าสัตว์ทุกชนิดที่มีขนาดเล็กกว่ามันกินได้ด้วย ที่น่าแปลกเป็นอย่างยิ่งคือรูปร่างของสัตว์ชนิดนี้กลับดูคล้ายวาฬอย่างไม่น่าเป็นไปได้ เพราะเป็นสัตว์คนละตระกูลกันนั่นคือสัตว์เลื้อยคลานและสัตว์เลี้ยงลูกด้วยนมทั้งยังเกิดห่างกันหลายร้อยล้านปี แต่กลับมีขนาดใหญ่โตคล้ายกันและทั้งคู่ล้วนแล้วแต่เป็นสิ่งมีชีวิตที่วิวัฒนาการขึ้นมาหลังการสูญพันธุ์ครั้งใหญ่เหมือนกัน และเพราะเรื่องบังเอิญนั้นไม่มีจริง ทีมงานจึงต้องสืบค้นต่อไปว่ากลไกชนิดใดในธรรมชาติส่งผลให้เกิดวิวัฒนาการของสัตว์ทะเลจาก 2 ยุคที่กลับดูคล้ายกันได้แบบนี้

ที่มาและเครดิตภาพ https://phys.org/news/2021-12-earth-first-known-giant-big-sperm.html