แจ๊คคาโลป คือ สัตว์ประหลาดรูปร่างเหมือนกระต่ายแต่มีเขาเหมือนกวาง เป็นที่รู้จักกันทั่วไปของผู้คนทางภาค​ตะวันตกของสหรัฐอเมริกา โดยเฉพาะอย่างยิ่งรัฐไวโอมิง ถึงกับเป็นกระทู้​ในสภาที่ถกเถียงกันว่าแจ๊คคาโลปควรได้การยอมรับว่าเป็นสัตว์ในตำนานอย่างเป็นทางการของรัฐหรือไม่

จริงจัง​ถึงขนาดที่มีการตั้งรูปปั้นแจ็คคาโลปยาว 13 ฟุต (3.9 เมตร) ทักทายผู้ขับขี่รถยนต์ที่ทางออกของเมืองบนทางหลวง Interstate หมายเลข 25​ ด้วย

มีเรื่องเล่าว่า แจ๊คคาโลป (Jackalope) นั้นมีเสียงเหมือนไก่ บ้างก็ว่ามีปีกอยู่ข้างหลังและมีเขี้ยว แต่ที่แน่ๆคือมีเสียงเล่าลือว่านมของมันเป็นยาปลุกเซ็กส์ จึงมีการออกตามล่ากันแทบพลิกแผ่นดินแต่ยังไม่มีใครเคยเจอตัวจริงเลย

ที่มาของตำนานเรื่องเล่านี้เริ่มต้นขึ้นในปี พ.ศ 2473 เมื่อดักลาส เฮอร์ริก (Douglas Herrick)​ ที่เปิดร้านสต๊าฟสัตว์อยู่กับพี่ชายของเขา ได้นำซากของกระต่ายตัวหนึ่งที่มีเขาบนหัวเหมือนกวางออกมาแสดงให้ผู้คนละแวกนั้นได้ชม นับตั้งแต่นั้นเรื่องเล่าก็กระจายออกไปเหมือนไฟลามทุ่ง

ไมเคิล บรานช์ ศาสตราจารย์ด้านวรรณคดีและสิ่งแวดล้อมแห่งมหาวิทยาลัยเนวาดา ได้เข้ามาทำวิจัยเกี่ยวกับเรื่องตำนานนี้ และอธิบายให้ทราบว่าจริงๆแล้วอาจเป็นไปได้ว่า แจ๊คคาโลป (Jackalope) สัตว์ประหลาดในตำนานนั้น คือกระต่ายธรรมดาที่บังเอิญมีไวรัส “แพพพิลโลมา” (Papillomaviruses)​ อยู่ในร่างกายของมัน ไวรัสชนิดนี้จะส่งผลต่อโฮสต์แตกต่างออกไปแล้วแต่สปีชีส์ และสำหรับกระต่าย ไวรัสอาจทำให้เกิดเนื้องอกบนใบหน้าหรือบนศีรษะดูคล้าย “เขา” งอกขึ้นมาได้

อย่างไรก็ตาม การเจริญเติบโตเนื้องอกเหล่านี้ไม่ได้มีลักษณะเหมือนเขากวางเสมอไป พวกมันมักจะเป็นสีดำและไม่สมมาตร รวมทั้งไม่ยาวและแตกกิ่งก้านเหมือนเขากวางของแจ็คคาโลปในตำนาน รวมทั้งกระต่ายที่ติดไวรัสชนิดนี้มักจะเสียชีวิตในเวลาต่อมา

กระต่ายมีเขาอาจเป็นแรงบันดาลใจให้พี่น้องเฮอร์ริกแต่งตำนานแจ็คคาโลปออกมาก็ได้ พวกเขาอาจบังเอิญเห็นกระต่ายที่ตึดไวรัสนี้ จากนั้นก็ได้ไอเดีย จึงนำเขากวางจริงมาติดตั้งลงบนหัวของกระต่ายปกติและแต่งเรื่องแหกตานี้ออกไป สุดท้ายมันก็กลายเป็นตำนานที่เล่าขานไม่รู้จบ

ศาสตราจารย์ไมเคิล บรานช์ ตีพิมพ์งานวิจัยนี้ลงในวารสาร Live Science