เจ้าหน้าที่สาธารณสุขของประเทศแอฟริกาใต้ ตรวจพบการแพร่กระจายของเชื้อไวรัสก่อโรคโควิด-19 สายพันธุ์​ใหม่ B.1.1.529 (รอชื่อเรียกอักษรกรีก)​ ซึ่งมีการกลายพันธุ์ในยีนหลายสิบตำแหน่ง จยทำให้เกิดความหวั่นเกรงกันว่าไวรัส​กลายพันธุ์นี้อาจแพร่ระบาดได้ง่าย และเป็นอันตรายยิ่งกว่าสายพันธุ์อื่น ๆ ที่ทั่วโลกเคยพบมา

ศาสตราจารย์ ทูลิโอ เด โอลิเวรา ผู้อำนวยการศูนย์นวัตกรรมและการรับมือโรคระบาดของประเทศ​แอฟริกาใต้ ระบุว่าไวรัส SARS-CoV-2​ สายพันธุ์​ที่พบใหม่นี้มีการกลายพันธุ์ของยีนรวมทั้งสิ้นถึง 50 ตำแหน่ง ในจำนวนนี้เป็นการกลายพันธุ์ของโปรตีนบริเวณ​ส่วนหนามถึงกว่า 30 ตำแหน่ง ซึ่งถือว่ามากผิดปกติจนทำให้เกิดความแตกต่างจากไวรัส SARS-COV-2​ กลายพันธุ์อื่น ๆ ที่เคยพบมาก่อนหน้านี้​ทุกชนิด

ที่น่าห่วงคือในขณะที่ไวรัส SARS-CoV-2​ สายพันธุ์เดลตาที่ก่อการระบาดไปทั่วโลกเวลานี้​มีการกลายพันธุ์ในโปรตีนตัวรับ (receptor binding domain) ซึ่งไวรัสใช้จับยึดกับเซลล์มนุษย์เพียง 2 ตำแหน่ง แต่ในสายพันธุ์​ B.1.1.529 ที่พบใหม่นี้ เราพบการกลายพันธุ์ในโปรตีนตัวรับถึง 10 ตำแหน่ง

มีความเป็นไปได้สูงว่า วัคซีนโควิดที่ใช้กันอยู่ในปัจจุบันที่ผลิตโดยยึดเอารูปแบบโปรตีนหนามของ SARS-CoV-2​ สายพันธุ์​ดั้งเดิมจะใช้ไม่ได้ผลกับไวรัสกลายพันธุ์ที่พบใหม่นี้ เมื่อเป็นเช่นนี้หากมีการแพร่ระบาดของ B.1.1.529 ลามออกไปเป็นวงกว้าง ก็จะยิ่งทำให้สถานการณ์โควิดในหลายประเทศ ซึ่งกำลังเผชิญกับการระบาดระลอก 4 เลวร้ายลงไปอีก​

นอกจากเรื่องการแพร่ระบาดง่าย ก็ยังมีเรื่องของความร้ายแรงต่อชีวิตของไวรัสที่พบใหม่ เรื่องความร้ายแรงนี้ยังไม่อาจสรุปได้ในเวลาอันสั่น ยังคงต้องรอการตรวจสอบจากห้องปฏิบัติการอีกนานหลายสัปดาห์ จึงจะสามารถบอกได้ว่ายีนกลายพันธุ์​จำนวนมากหลายสิบยีนที่พบนั้นมีผลทำให้ไวรัสโคโรนา​สายพันธุ์​ B.1.1.529 มีความร้ายแรง เหนือกว่าเชื้อกลายพันธุ์ชนิดอื่น ๆ ที่เคยพบมาก่อนหน้านี้​หรือไม่

***ล่าสุดไวรัสโคโรนา​สายพันธุ์​ B.1.1.529​ ได้ชื่อ​เรียกจากองค์การ​อนามัย​โลก​ว่า “Omicron” เป็นไวรัสโคโรนา​กลายพันธุ์ตัวที่ 5 ที่ถูกจัดให้เป็นสายพันธุ์ที่น่ากังวล (Variant of Concern) หรือ VOC ต่อจากอัลฟา เบตา แกมมา และเดลตา