เมื่อ 13:20 ที่ผ่านมาช่วงบ่ายวันนี้ตามเวลาในประเทศไทย จรวดฟอลคอน 9 ของบริษัท​ SpaceX​ ทะยานออกจากฐานปล่่อยหมายเลข 4 ​ศูนย์อวกาศ​ของฐานทัพ​อากาศ​แวนเดนเบิร์ก​ รัฐแคลิฟอร์เนีย​ สหรัฐ​อเมริกา​ เพื่อนำส่งยาน DART สู่อวกาศ​ ตรงไปเข้าชนดวงจันทร์​ของดาวเคราะห์​น้อย​ Didymos หรือ 1996 GT

ทางเว็บเราติดตามข่าวนี้มาตั้งแต่ยังเป็นโครงการ AIDA (Asteroid Impact and Deflection Assessment ) ​ในปี 2558 [ตามบทความนี้]​ ซึ่งเป็นโครงการความร่วมมือสร้างยาน 2 ลำระหว่างองค์การอวกาศยุโรปและ NASA​ จวบจนฝั่งยุโรปถอนตัวออกไปเนื่องจากปัญหาด้านเศรษฐกิจ ทำให้เหลือเพียงยาน DART ของฝั่งอเมริกา​ลำเดียว ขาดยาน AIM​ ของฝั่งยุโรปไปอย่างน่าเสียดาย

ภารกิจนี้ คือการส่งยานเดินทางไปพุ่ง​ชนดวงจันทร์ของดาวเคราะห์น้อย เพื่อหาค่าความเปลี่ยนแปลงทางกล สำหรับวางแผนระบบป้องกันโลกของเราในอนาคตในกรณีที่จะมีการเข้าชนของดาวเคราะห์น้อยหรือดาวหางเข้าจริงๆ

Didymos หรือ 1996 GT เป้าหมายในการทดสอบเข้าชนในครั้งนี้มีขนาดกว้างราว 800 เมตร และที่สำคัญมันมีดวงจันทร์บริวารเล็กๆขนาดราว 170 เมตร ชื่อว่า “Dimorphos”​ โคจรอยู่โดยรอบ และดวงจันทร์นี้เองคือเป้าหมายในการทดสอบของ NASA

การพุ่งชนของยาน DART​ ไม่ต่างอะไรกับยุงบินชนลูกบาสเกตบอล​ ไม่ได้ส่งผลอันตรายอะไรอย่างที่สื่อมวลชนบางสื่อกังวลว่าจะทำให้มีการเปลี่ยนทิศทางดาวเคราะห์น้อยจนเองมาทางโลกเรา แต่ที่ได้จากการพุ่งชนคือการวัดองศาความเบี่ยงเบนที่เกิดขึ้นแม้ไม่มากก็จะนำมาคำนวณถึงระบบป้องกันโลกในอนาคตได้ โดยงานนี้จะมีดาวเทียมลูกบาศก์ Licia ที่จะติดอยู่ข้างยาน DART แยกตัวออกไปถ่ายภาพระยะใกล้ในไม่กี่นาทีก่อนการพุ่งชน ​คอยบันทึกภาพและข้อมูลเอาไว้เพื่อส่งกลับมาให้เราชมด้วย

ระยะทางที่ค่อนข้างไกลถึง 11 ล้านกิโลเมตร คงต้องรอกันเป็นปีกว่าการเข้าชนของยาน DART​ จะเกิดขึ้น ซึ่งก็ต้องคอยติดตามข่าวที่น่าสนใจนี้กันต่อไป