LightSail 2 หรือ “เรือใบแห่งแสง” คือยานอวกาศที่ถูกส่งออกไปเมื่อวันที่ 25 มิถุนายน​ 2562 เพื่อพิสูจน์ว่า เราสามารถใช้แรงดันจากลมสุริยะในการพัด “ใบเรือ” ขนาดใหญ่ของยานลำนี้ให้เคลื่อนที่ไปได้โดยไม่ต้องใช้พลังงานอื่นมาช่วยให้สิ้นเปลือง และการทดลองนี้ก็ประสบความสำเร็จด้วยดี

“เรือใบแห่งแสง” มีอายุใช้งานยาวนานกว่าที่คาดการณ์​กันไว้มาก จวบจนบัดนี้เวลาผ่านไปนานเกิน 2 ปี ยานอวกาศ​ที่ไม่ต้องการเชื้อเพลิงในโครงการ​มูลค่า​ 7 ล้านดอลล่าร์​ลำนี้ ก็ยังคงลอยลำอยู่ ยานได้ส่งวิวจากนอกโลกขณะที่อยู่​เหนือประเทศ​อินเดียและทิเบต​เมื่อช่วงต้นปีนี้กลับมาให้ชม (ตามภาพประกอบ​บทความ​ด้าน​บน)

ยาน LightSail 2​ มีขนาดเล็กประมาณก้อนขนมปังปอนด์​ แต่ติดตั้ง “ใบเรือ” ที่มีขนาดใหญ่พอๆกับเวทีมวย โคจรรอบโลก​ที่ระยะห่าง 687​ กิโลเมตร ถูกออกแบบให้มีวงโคจรที่ไม่เสถียร​เหมือนดาวเทียม​ทั่วไป กล่าวคือมันจะถูกแรงโน้มถ่วง​ของ​โลก​ดึงดูด​ให้​ตกลง​มาถ้าไม่แล่นไปด้วยความเร็ว​ที่เหมาะสม จุดนี้เองที่ “ใบเรือ” จะเข้ามาทำหน้าที่​สำคัญ

“ใบเรือ” ของ LightSail 2 ทำหน้าที่รับอนุภาค​ที่มากับลมสุริยะของดวงอาทิตย์​ อนุภาค​พวกนี้จะส่งแรงดันต่อใบเรือจนยาน LightSail 2 มีความเร็วมากพอจะต้านแรงโน้มถ่วง​ของโลกได้ ทั้งหมด​นี้ก็เพื่อพิสูจน์​ว่า​เรายังมีวิธีการ​อื่นๆที่จะส่งแรงขับดัน​ให้ยานอวกาศ​โดยไม่ต้องใช้เชื้อเพลิงจรวดแม้แต่น้อย ใครจะรู้ว่าวันหนึ่งข้างหน้า​ เราอาจออกแบบยานอวกาศ​ขนาดใหญ่ติดตั้ง “ใบเรือ” ออกเดินทางสำรวจ​อวกาศ​ห้วงลึกโดยไม่ต้องห่วงว่าพลังงานจะหมด ก็อาจเป็นได้

ภาพถ่าย​จากกล้องประจำยานขณะกำลังกาง “ใบเรือ”