ฝรั่งนั้นเชื่อในอาถรรพ์​เลข 13 กันไม่มากก็น้อย แม้ในวงการอวกาศ​ก็ไม่เว้น ปัญหาที่เกิดกับอพอลโล​ 13 ยิ่งตอกย้ำความรู้​สึกนี้ แต่ล่าสุดเมื่อวันเสาร์​ที่ผ่านมา (4 ก.ย.64)​ เฮลิคอปเตอร์ Ingenuity​ อากาศ​ยานต่างพิภพลำแรก ก็ผ่านการบินทดสอบครั้งที่ 13 บนดาวอังคารไปได้ด้วยดี

เฮลิคอปเตอร์​ Ingenuity​ หรือชื่อเล่น จินนี “Ginny”​ อากาศ​ยานลำแรกในประวัติศาสต​ร์ของมวลมนุษยชาติ​ที่ไปบินบนดาวเคราะห์​ดวงอื่น เป็นยานโดรน 2 ใบพัดลำเล็กๆสูงเพียง 48 เซ็นติเมตร​หนัก 1.8 กิโลกกรัม​ที่ไปปฏิบัติ​หน้าที่บน​ดาวอังคาร​โดยเกาะไปกับภารกิจของยาน Perseverance​ เพื่อตอบข้อสงสัย​ว่าเราสามารถส่งยานบินที่ยกตัวด้วยอากาศ​ไปบินต่าง​ดาวเคราะห์​ได้หรือไม่

หลังความสำเร็จในการบินครั้งแรกเมื่อ 17:52 ของวันที่ 19 เมษายน​ 64​ ตามเวลา​ใน​ประเทศไทย​ เฮลิคอปเตอร์​จินนีก็บินทดสอบต่อเนื่องมาเรื่อยๆ จนมาเป็น​ครั้งที่ 13 เมื่อเสาร์​ที่ผ่านมา

ทีมควบคุมที่ห้องปฏิบัติการ​ JPL ของ NASA​ นั้นเครียดกับเลข 13 นี้มากจนต้องเรียกเที่ยวบินนี้ว่า “Happy Flight the 13th!” เพื่อแก้เคล็ด แต่ก็อย่างที่รู้ว่ามันเป็นเพียงความเชื่อ เมื่อไม่มีเหตุปัจจัย​ให้เกิดปัญหา​ใดๆ การทดสอบบินก็จะเป็นไปได้ด้วยดี ไม่ประสบเรื่องเลวร้ายอย่างที่กลัวกันไปเอง

สำหรับรอบนี้ เฮลิคอปเตอร์​จินนี​ใช้ความเร็วในการบินลดลงและบินในความสูงที่ลดลงเมื่อเทียบกับการบินทดสอบครั้งก่อนหน้านี้ โดยจินนีบินด้วยความเร็ว 3.3 เมตรต่อวินาที​ ช้ากว่าการทดสอบบินครังที่ 12 ที่ใช้ความเร็ว​ในการบิน 4.3 เมตรต่อวินาที​ และลดเพดานบินจาก 10 เมตรลงเหลือ​ 8 เมตร

การลดความเร็ว​และเพดานบินก็เพื่อให้เฮลิคอปเตอร์​ Ingenuity​ มุ่งเน้นเป้าหมายไปที่การถ่ายภาพพื้นที่เป้าหมายที่เรียกว่า “South Seítah” ให้ชัดเจนครอบคลุม​ โดยการถ่ายภาพ​รอบนี้ จะถ่ายในมุมมองคนละด้านกับการบินรอบที่แล้ว หลังจากนี้ทีมงานที่ห้องปฏิบัติการ​ JPL​ ก็จะนำภาพถ่ายที่ได้จากการบินทั้ง 2 ครั้งไปรวมกันเพื่อสร้างภาพถ่ายที่ครอบคลุม​ของภูมิประเทศ​ตลอดทั้งแนวสันเขาและโขดหินของพื้นที่ South Seítah บนดาวอังคาร​เพื่อใช้ประโยชน์​ในการวางแผนสำรวจต่อไปในอนาคต

ในการบินทดสอบครั้ง​ที่ ​12 นั้น เฮลิคอปเตอร์​ Ingenuity​ ใช้เวลาบินนาน 169.5 วินาที ตลอดระยะทาง 450 เมตร ส่วนในการบินทดสอบครั้ง​ที่ ​13 ซึ่งเป็น​คร้้งล่าสุด​ เฮลิคอปเตอร์ดาวอังคาร​บินไปไกลเพียง 210 เมตร แต่ใช้เวลาไปถึง 161 วินาที

(ภาพประกอบ​บทความ​คือภาพที่เฮลิคอปเตอร์​ Ingenuity​ ถ่ายเงาของตัวเองบนผิวดาวอังคาร)​