ท่ามกลา​งดาวเคราะห์นอกระบบหลายพันดวงที่รู้จักกันในปัจจุบัน ส่วนใหญ่เป็นดาวเคราะห์มวลต่ำที่มีขนาดตั้งแต่​ 1-4 เท่าของมวลโลกที่เรียกว่าซูเปอเอิร์ธ​ ไปจนถึงดาวเคราะห์​ยักษ์ที่มีขนาดไม่เกินดาวเนปจูน​ ในชื่อเรียกว่ามินิเนปจูน

การศึกษา​ก่อนหน้านี้​พบว่าดาวเคราะห์​นอกระบบเหล่านี้มักมีชั้นบรรยากา​ศที่อุดมไปด้วย​แก้สไฮโดรเจนและมีอุณหภูมิ​หรือความกดอากาศ​สูงเกินกว่าจะเกื้อหนุนให้เกิดวิวัฒนาการ​ของชีวิตจน​อยู่​รอดได้

แต่ล่าสุด​ทีมนัก​ดาราศาสตร์​จากสถาบันดาราศาสตร์แห่งมหาวิทยาลัยเคมบริดจ์ นำโดย​ ดร. Nikku Madhusudhan พบว่าอาจสามารถแยกประเภทดาวเคราะห์​นอกระบบในกลุ่ม​นี้ออกมาเป็นประเภทใหม่ ที่มีคุณสมบัติ​บางอย่างที่อาจเหมาะสมกับวิวัฒนาการ​ของชีวิตได้

ดาวเคราะห์​ประเภทใหม่ที่ว่านี้เรียกว่า “ไฮเชียน” Hycean (Hydrogen+Ocean)​​ ชื่อนี้มาจากลักษณะของมันคือมีมหาสมุทรขนาดใหญ่ครอบคลุมเนื้อที่เกือบทั่วทั้งดาวอยู่ใต้ชั้นบรรยากาศที่อุดมด้วยไฮโดรเจน

ดาวเคราะห์เหล่านี้อาจมีขนาดใหญ่กว่าโลกถึง 2.6 เท่า และมีอุณหภูมิชั้นบรรยากาศสูงถึงเกือบ 200 องศาเซลเซียส แต่ก็มีผิวดาวที่เต็มไปด้วยน้ำมากมาย​จนเป็นมหาสมุทร​ที่เอื้อต่อการก่อเกิดชีวิตขนาดเล็ก​เหมือนจุลินทรีย์ในมหาสมุทรของโลกเรา

ดาวเคราะห์​ “ไฮเชียน” ที่อยู่​ใกล้ดาวฤกษ์​ศูนย์กลาง​ระบบ​จะหันด้านเดียวเข้าหาดาวฤกษ์​ที่ทำหน้าที่​เป็นดวงอาทิตย์​ของมันตลอดเวลา​ ชีวิตก็จะสามารถก่อเกิดได้ในฟากตรงข้ามของดาวที่จะเป็นกลางคืนไปตลอดจึงมีอุณหภูมิ​ที่เย็นกว่า

ส่วนดาวเคราะห์​ “ไฮเชียน” ที่อยู่​ไกลดาวฤกษ์​ออกมาก็แน่นอนว่าจะได้รับแสงแดดน้อยตามส่วน และน่าจะมีบางช่วงอุณหภูมิ​ที่เหมาะสมให้ก่อเกิดชีวิต

ทีมงานคาดว่าดาวเคราะห์​แบบ “ไฮเชียน” อาจมีมากมายจนกลายเป็นสมาชิกกลุ่มใหญ่ของดาวเคราะห์​นอก​ระบบ​ แต่อาจไม่ง่ายที่จะค้นหาว่าดวงใดเป็น “ไฮเชียน” กันแน่เพราะดูจากขนาดของดาวเคราะห์​อย่างเดียวไม่ได้ต้องดูคุณสมบัติ​อื่นๆด้วย

ดร. Anjali Piette จากสถาบันดาราศาสตร์แห่งมหาวิทยาลัยเคมบริดจ์กล่าวว่า “เป็นเรื่องน่าตื่นเต้นที่พบสภาพที่เอื้ออำนวยให้ก่อเกิดชีวิตบนดาวเคราะห์ที่แตกต่างจากโลกเรามาก และอาจตรวจพบได้อย่างง่ายดายด้วยการสังเกตการณ์ทางสเปกโตรสโกปีในอนาคตอันใกล้​นี้”

ขนาดที่ใใหญ่กว่า ความกดอากาศ​ที่สูง​กว่า​และส่วนผสมของบรรยากาศ​ที่เต็มไปด้วย​ไฮโดรเจนทำให้ “ไฮเชียน” เป็นดาวเคราะห์​นอก​ระบบ​ที่โดดเด่น​และน่าจะตรวจพบได้ไม่ยาก ยกตัวอย่าง​ดาวเคราะห์​ K2-18b​ หรืออีกชื่อหนึ่ง​คือ EPIC 201912552 b ซึ่งเป็นดาวเคราะห์นอกระบบที่โคจรรอบดาวแคระแดง K2-18 อยู่ห่างจากโลก 124 ปีแสง เป็นต้น

พูดง่ายๆคือเวลานี้เรามีดาวเคราะห์​นอกระบบประเภทใหม่ที่เราจะมองหาชีวิตต่างภพได้มากกว่าเดิมที่มักพุ่งเป้าไปที่ดาวเคราะห์​หินขนาดเท่าโลกเท่านั้น

ทีมงานตี​พิมพ์เผยแพ​ร่​ผลงาน​ครั้งนี้​ลง​ใน​วารสาร​ Astrophysical Journal