เมื่อปี 2546 มีรายงานการค้นพบโครงกระดูกจิ๋วที่มีความสูงเพียง 6 นิ้ว ลักษณะ​คล้ายกระดูกมนุษย์แต่มีซี่โครงเพียง 10 คู่และมีศีรษะใหญ่กว่ามนุษย์ทั่วไปจากเหมืองไนเตรดร้างในทะเลทรายอาตากามาของประเทศชิลี ความแปลกประหลาดของโครงกระดูก​ลึกลับ​นี้ทำให้หลายคนที่ทราบข่าวนี้รู้สึกทึ่งและสงสัยว่านี่คือร่างของมนุษย์ในยุคใดและเป็นสิ่งมีชีวิตบนโลกนี้หรือไม่

ล่าสุดที​มนัก​วิจัย​จากมหาวิทยาลัยสแตนฟอร์ดนำโดย​ Garry Nolan ​ได้ทำการตรวจและวิเคราะห์ DNA บางส่วนบนโครงกระดูกจิ๋วที่มีฉายาว่า “Ata” นี้และสามารถ​ยืนยันได้ว่าเป็นโครงกระดูกของมนุษย์อย่างแน่นอน ไม่ใช่ของสิ่งมีชีวิต​ต่างดาวแต่อย่างใด​ แม้ในช่วงแรกยังว่าไม่สามารถอธิบายขนาดและความผิดปกติอื่นๆที่พบในตัว “Ata” ได้ แต่หลังจากใช้เทคโนโลยี่​ใหม่ในการวิเคราะห์​ DNA ที่พบในไขกระดูก ทีมงานก็ได้คำตอบหลายประการเกี่ยวกับความแปลกประหลาด​ของ “Ata” และได้ตีพิมพ์​ผลการค้นพบที่ว่านี้ออกสู่​สาธารณช​น

เรื่องแรกคือเพศ ทีมงานพบว่า “Ata” เป็น​มนุษย์​เพศหญิง มีซี่โครง 10 คู่แทนที่จะเป็น 12 แบบปกติ​ กะโหลกศีรษะของเธอ​เป็นรูปกรวยยาว​ แต่เรื่องที่ซับซ้อน​กว่านั้นคืออายุ ที่การ​วิเคราะห์​ครั้งก่อนหน้านี้ระบุว่า “Ata” น่าจะมีอายุ 6-8 ปีในขณะที่เสียชีวิต คำถามคือเด็กผู้หญิง​อายุขนาดนี้ทำไมมีความสูงแค่เพียง 6 นิ้ว

คำตอบอาจจะเป็นในเรื่องของโรคแคระแกร็น​ที่ถ่ายทอดทางพันธุกรรม​อย่าง Osteochondrodysplasias แต่จากการถอดรหัส DNA ของ “Ata” ผ่านการจัดลำดับเผยให้เห็นการกลายพันธุ์ใหม่ที่ไม่เคยพบมาก่อนในยีนหลายตัวนั่นคือ COL1A1, COL2A1, KMT2D, FLNB, ATR, TRIP11 และ PCNT ที่ถือเป็นการกลายพันธุ์​แบบเฉพาะ ทีมงานเชื่อว่า “Ata” เป็นทารกที่คลอดก่อนกำหนด แต่มีการแก่ตัวของโครงกระดูก​กว่าวัยอันควร

หลังการจัดลำดับจีโนมทั้งหมด ทีมงานสามารถระบุได้ว่าเด็กหญิง​ “Ata” น่าจะคนเป็นเชื้อสายชิลี ทั้งนี้จากการอิง “ลายเซ็น” เฉพาะในจีโนมของเธอร่วมกับชุดข้อมูลจำนวน​มากจากโครงการ “1,000 Genomes” แต่ในเรื่องไทม์ไลน์​ของ “Ata” ยังคงเป็นปริศนา​ ทีมงานพยายามหาคำตอบเรื่อง​นี้โดยกำหนดปริมาณการย่อยสลายในสารพันธุกรรมของเธอ โดยอาศัยหลักที่ว่าทันทีที่สิ่งมีชีวิตตายลง จุลินทรีย์และสารปนเปื้อนอื่นๆ จะเริ่มปรากฏขึ้น ซึ่งทำให้ DNA เสื่อมสภาพเมื่อเวลาผ่านไป ตามอัตราความเร็ว​ที่เรารู้ในการสลายตัวที่ว่่านี้ ทีมงานประมาณการว่า “Ata” น่าจะมีอายุไม่เก่าแก่เท่าไร อย่างมากก็​ไม่เกิน 500 ปี สอดคล้องกับแหล่งที่พบร่างจิ๋วๆของเธอคือเหมืองไนเตรดร้างในเมือง La Noria ที่เคยเปิดใช้งานในช่วงศตวรรษ​ที่ 19 ที่ไนเตรดอาจเป็นสาเหตุ​ที่ทำให้ทารกคนนี้กลายพันธุ์​ก็เป็นได้

ที่มา https://www.discovermagazine.com/planet-earth/atacama-alien-update-dna-details-of-six-inch-skeleton