ผลการวิเคราะห์​เส้นทางโคจรขอว ดาวเคราะห์น้อย “อาโปฟิส” จาก NASA พบว่า ดาวเคราะห์​น้อย​อันตรายดวงนี้จะไม่มีโอกาสสร้างปัญหากับโลกของเราไปอีกอย่างน้อย 100 ปี ล่าสุดถูกปลดออกจากลำดับดาวเคราะห์น้อยอันตรายในตารางการเฝ้าระวังแล้ว

“อาโปฟิส” หรือ 99942 Apophis เป็นชื่อของดาวเคราะห์น้อยขนาดใหญ่มีความกว้างราว 370 เมตร ตั้งชื่อตามเทพเจ้าแห่งความชั่วร้ายของอียิปต์โบราณ มีรูปร่างเป็นงู ผู้ซึ่งพยายามท้าทายอำนาจเทพเจ้าแห่งดวงอาทิตย์หรือเทพรา เป็นดาวเคราะห์น้อยที่อยู่ในการจับตามองของนักวิทยาศาสตร์ทั่วโลกเสมอมา ด้วยเส้นทางโคจรรอบดวงอาทิตย์แบบ “อาเต็น” ที่ตัดวงโคจรของโลก ว่าจะมีวันใดวันหนึ่งข้างหน้าที่ อาโปฟิส จะมีโอกาสเข้าปะทะโลกของเรา

แต่หลังจากการโคจรผ่านโลกเมื่อช่วงต้นเดือนมีนาคมที่ผ่านมา ดาวเคราะห์​น้อย​ Apophis ไม่ได้ผ่าน “รูกุญแจ” ซึ่งเป็นจุดสมมุติสำคัญในอวกาศที่เกิดจากการคำนวนว่าหาก​ดาวเคราะห์​น้อยดวงใดผ่านจุดสมมุติที่ว่าในรอบการโคจรนี้ รอบโคจรต่อไปมีโอกาสปะทะโลกแน่นอน (ดาวเคราะห์​น้อย​แต่ละดวงจะมีจุดสมมุติของมันเองไม่ซ้ำกัน) นักวิทยาศาสตร์​จึงได้ปรับลดการเฝ้าระวังลง และหลังจากทำการคำนวนวงโคจรของมันซ้ำ พบว่าดาวเคราะห์น้อย “อาโปฟิส” จะไม่มีโอกาสเข้าชนโลกไปอีกอย่างน้อย 100 ปี

ก่อนหน้านี้​นักวิจัยค่ายรัสเซียจากภาควิชากลศาสตร์ฟากฟ้ามหาวิทยาลัยเซนต์ปีเตอร์สเบิร์ ได้เผยแพร่ เอกสารคำเตือน ว่า “มีโอกาส” ที่ ดาวเคราะห์น้อยขนาดใหญ่ดวงนี้จะเข้าปะทะโลกด้วยความเร็ว 7.43 กิโลเมตรต่อวินาที ในรอบการโคจรปี 2068 หรือไม่เกิน 50 ปีจากนี้​ แต่ผลการคำนวนล่าสุดของ NASA ได้หักล้างคำเตือนนี้โดยสิ้นเชิง

These NASA radar images show the asteroid Apophis on March 8 and 9 as it passed within 17 million kilometers of Earth in a 2021 flyby. NASA recorded the views with Deep Space Network antennas. (Image credit: NASA/JPL-Caltech and NSF/AUI/GBO)

ตารางเฝ้าระวัง Sentry Impact Risk Table ได้ปลดดาวเคราะห์น้อย “อาโปฟิส” โค้ดเนม 2004 MN4 ออกจาก 19 อันดับแรกที่มีโอกาสปะทะโลกแล้ว ตามภาพด้านล่าง

ในภาพจะเห็นอันดับแรกคือดาวเคราะห์น้อย 2010 RF12 ขนาด 7 เมตรที่มีโอกาสสะสมที่จะชนโลกศูงสุดในตารางคือ 4.7% แต่ด้วยขนาดเพียง 7 เมตรที่น่าจะสลายไปหมดด้วยความร้อนจากการเสียดสีกับชั้นบรรยากาศ ดาวเคราะห์น้อยดวงอื่นก็มีโอกาสชนโลกน้อยกว่านี้ แบบลดหลั่นลงไป แต่ถ้านับเฉพาะดวงใหญ่ที่อันตรายก็น่าจะเป็นดาวเคราะห์น้อยเบนนูขนาด 490 เมตรที่มีโอกาสสะสมที่จะชนโลกที่ .037% ซึ่งก็ต้องคอยตามข่าวกันต่อไป