ทีมนักดาราศาสตร์​จากแคนาดา สหรัฐอเมริกาเยอรมนีและญี่ปุ่นนำโดย ดร. Caroline Piaulet จากสถาบันวิจัยดาวเคราะห์​นอกระบบ iREx (Institute for Research on Exoplanets) พบดาวเคราะห์​แก้สยักษ์​ที่มีความหนาแน่น​ต่ำมากจนไม่น่าจะก่อตัวขึ้นมาได้

ดาวเคราะห์​แก้สนอกระบบสุริยะ​ดวงนี้มีชื่อว่า WASP-107b​ โคจรอยู่รอบดาวฤกษ์​ในระบบดาว WASP-107 ที่อยู่​ห่างจาก​โลก​เราออก​ไป​ 212 ปีแสงใน​ทิศทาง​ของกลุ่มดาวราศีกันย์

WASP-107b โคจรอยู่ใกล้ชิดดาวฤกษ์​ศูนย์กลาง​ระบบ​ของมันยิ่งกว่าระยะห่างระหว่างโลกและดวงอาทิตย์​ถึง 16 เท่า นั่นหมายถึงเวลาหนึ่งปีบนดาวเคราะห์​ดวงนี้สั้นเพียง 5.7 วันของเราเท่านั้น

ดาวเคราะห์​ดวงนี้ถูกค้นพบตั้งแต่ปี 2561 แต่เพิ่งได้รับการตรวจสอบซ้ำจากทีมงานของ Caroline จนได้พบข้อมูลที่น่าประหลาด​ใจ ทีมงานพบว่าดาวเคราะห์​แก้สยักษ์​ WASP-107b นี้มีมวลน้อยกว่ามวลของดาวพฤหัส​ถึง 10 เท่าขณะที่มีขนาดใกล้เคียงกัน นั่นหมายถึงมันมีความหนาแน่นต่ำจนไม่น่าเชื่อ ทำเอาทึมงานถึงกับเรียกมันในชื่อเล่นว่าซุปเปอร์พัฟ​เลยทีเดียว

ทีมงานยังพบว่ามวลส่วนใหญ่ของดาวเคราะห์ดวงนี้ไม่ได้อยู่ที่แกนดาว แต่กลับไปอยู่ที่กลุ่มแก๊สผิวดาว นั่นทำให้เกิดความสงสัยเป็นอย่างยิ่งว่าดาวดวงนี้ก่อตัวขึ้นมาได้อย่างไรในอดีต เนื่องจากแรงโน้มถ่วงของแกนดาวไม่น่าจะมากพอที่จะดูดแก๊สอื่นๆให้มารวมกันเป็นดาวเคราะห์​ได้ ถ้าโคจรของมันอยู่ใกล้ดาวฤกษ์​ขนาดนั้น

สมมติฐานที่เป็นไปได้มากที่สุดก็คือดาวเคราะห์ดวงนี้ก่อตัวที่ระยะไกลจากดาวฤกษ์ แต่เกิดมีปัจจัยอะไรบางอย่างที่ผลักให้ดาวเคราะห์ดวงนี้ ขยับเข้ามาใกล้ดาวฤกษ์หลังจากก่อตัวสำเร็จแล้ว นี่เป็นเหตุให้ทีมงานพยายามมองหาที่มาของแรงผลักนั้นจนได้พบดาวเคราะห์อีกดวงหนึ่งในระบบดาวเดียวกัน

ดาวเคราะห์ดวงใหม่ที่พบนี้มีชื่อเรียกว่า WASP-107c มีมวลราวหนึ่งในสามของดาวพฤหัส และโคจรอยู่ในระยะที่ไกลกว่ามาก นั่นคือโคจรรอบดาวฤกษ์​ครบ 1 รอบทุกๆ 3 ปี มีระนาบการโคจรที่เป็นวงรีที่มีอัตราส่วนความรีค่อนข้างมากมาก ทีมงานมองว่าข้อสมมติฐานนี้น่าจะเป็นไปได้ นั่นคือดาวเคราะห์ทั้ง 2 ดวงเกิดรบกวนวงโคจรกันและกันหลังการก่อตัวสำเร็จ ทางหนึ่งผลักเจ้าดาวเคราะห์​ปุยนุ่น WASP-107b เข้าไปใกล้ดาวฤกษ์​ อีกทางก็เหวี่ยงดาวเคราะห์​ WASP-107c ออกไปโคจรในระยะไกลตามที่กล่าว​มา

นอกจากความหนาแน่นต่ำแล้ว เรายังพบว่าดาวเคราะห์ WASP-107b นี้ มีแก๊สฮีเลียมเป็นส่วนประกอบหลัก ไม่ใช่แอมโมเนีย​แบบดาวแก้สทั่วไป ซึ่งถือเป็นเรื่องใหม่อีกเรื่องในวงการ​ดาราศาสตร์

ที่มา https://phys.org/news/2021-01-super-puff-planet.html