ถ้ำบนดาวอังคาร คือจุดที่ NASA​ มีความสนใจที่จะเข้าไปสำรวจมาเป็นระยะเวลาหนึ่งแล้ว เนื่องจากเป็นหนึ่งในบริเวณที่มีแนวโน้มจะสามารถเข้าไปตั้งอาณานิคม​อันเป็น​แหล่งที่อยู่อาศัยของมนุษย์ในอนคตได้มากกว่าบริเวณอื่น

แต่ที่ผ่านมาการคิดจะเข้าไปสำรวจถ้าบนดาวอังคารด้วยโรเวอร์​ติดล้อนั้นเป็นเรื่องที่แทบเป็นไปไม่ได้ เพราะสภาพพื้นถ้ำย่อมเต็มไปด้วยอุปสรรค​ต่างๆที่ไม่สะดวก​จะใช้ล้อในการขับเคลื่อน​ NASA จำเป็นต้องรอเทคโนโลยี​การขับเคลื่อนด้วยขาที่จะเดินไปในถ้ำแทนการใช้ล้อ เพราะล้อนั้นเหมาะกับการใช้งานในที่ราบกว้างใหญ่​มากกว่า

หลายปีผ่านไป ในที่สุดความก้าวหน้าของการสร้างหุ่นยนต์​ที่สามารถทรงตัวก้าวเดินบนขา 4 ข้างก็มาถึงจุดที่สามารถใช้งานได้จริงทั้งในเชิงพาณิชย์​และวิทยาศาสตร์.. ​ ใช่แล้ว เรากำลังพูดถึงหุ่นยนต์​ “SPOT” จากบริษัท​บอสตันไดนามิคส์​ หุ่นยนต์ที่มีขนาดและลักษณะ​คล้ายสุนัข สามารถเดินไปบนภูมิประเทศ​ที่ขรุขระสูงต่ำจนล้อไม่อาจวิ่งได้ และแม้พลาดพลั้งล้มลง หุ่นยนต์​น้องหมา “SPOT” ก็สามารถ​ลุกขึ้นมาได้เอง

แนวคิดนี้ได้ถูกนำเสนอ​โดยทีมนักวิจัยจากห้องปฏิบัติการ​ JPL-Caltech ของ NASA ระหว่างการประชุม​ American Geophysical Union (AGU) ครั้งล่าสุด​เมื่อ​ 14 ธ.ค. ที่ผ่านมา ในการนำหุ่นน้องหมา “SPOT” นี้มาดีดแปลงเพิ่มขีดความสามารถ​เพื่อให้ทำหน้าที่เป็นนักสำร​วจ​ถ้ำบนดาวอังคาร​อย่างได้ผล

“SPOT” มีขนาดเล็ก​และมีน้​ำ​หนัก​เบากว่ายานโรเวอร์ปัจจุบันที่ทำงานอยู่บนดาวอังคาร​ประมาณ 12 เท่าและมันสามารถเดินทางได้เร็วกว่ามาก โดยทำความเร็วในการเดินปกติ 5 กม. / ชม. ซึ่งเร็วพอๆกับการเดินโดยไม่เร่งรีบของมนุษย์ เปรียบเทียบแล้วเร็วกว่ายานโรเวอร์ Curiosity ที่ใช้ล้อวิ่งไปตามพื้นผิวดาวอังคารด้วยความเร็วประมาณ 0.14 กม. / ชม.กว่า 35 เท่า

แต่ยังต้องมีการแก้ไขดัดแปลงรายละเอียด​อีกหลายประการ โดยคาดว่า จะเป็นการระดมทีมงานของวิศวกรกว่า 60 นาย เพื่อพัฒนาหุ่นยนต์​น้องหมาเวอร์ชันดาวอังคารที่จะใช้ชื่อว่า “Au-Spot” นี้อีกหลายด้าน เช่นการเพิ่มความทนทานต่อฝุ่น ความทนทาน​ต่ออุณหภูมิ​ที่เย็นจัด ปริมาณพลังงานแบตเตอรี่​ต่อการใช้งานหลัง​ก​ลับมาชาร์จ​ที่ยานแลนเดอร์​จนเต็มแต่ละครั้ง

“Au-Spot” จะได้รับการติดตั้งอุปกรณ์​ที่เรียกว่า​ Lidar (remote sensing using laser pulses) เพื่อสร้างแผนผังของภูมิ​ประเทศ​รอบตัวแบบ 3 มิติ​ นอกจากนี้ยังมีการพัฒนา​ระบบ AI เพื่อให้มันเรียนรู้โครงสร้างทางธรรมชาติ​ที่ควรหลีกเลี่ยง และเพื่อระบุวัตถุที่อาจเป็นที่สนใจทางวิทยาศาสตร์ในขณะที่เดินสำรวจ รวมทั้งปรับปรุง​โมดูลการสื่อสารเพื่อ​ช่วยให้หุ่นยนต์ Au-Spot สามารถ​ถ่ายโอนข้อมูลต่างๆขึ้นไปยังพื้นผิวในขณะที่สำรวจใต้ดิน

ทีมงานผู้รับผิดชอบกำลังทดสอบหุ่นยนต์​น้องหมา Au-Spot ให้เดินในพื้นผิวที่เลียนแบบภูมิประเทศอันมีอุปสรรค​ของดาวอังคารเช่นท่อลาวาในแคลิฟอร์เนียตอนเหนือ เพื่อให้แน่ใจว่าแผนการสำรวจถ้ำบนดาวเคราะห์​แดงด้วยวิธีการ​นี้จะไม่เป็นปัญหา​