DuAxle ยานโรเวอร์​สำร​วจ​ดาวอังคารรุ่นใหม่​ สามารถ​แยกตัวยานออกเป็น 2 ส่วน เพื่อเคลื่อนตัว​เข้าไปสำรวจภูมิประเทศ​ที่ยานอื่นเข้าไม่ถึง

ชื่อของโรเวอร์​ “DuAxle” นั้นย่อมาจากคำว่า dual-Axel ซึ่ง​หมาย​ถึง​เพลาคู่ ตัวยานมีลักษณะ​เป็นรถ 4 ล้อที่แน่นอนว่ามี 2 เพลา แต่ทีเด็ด​คือสามารถแยกส่วนหน้าของรถออกเป็นอิสระ​จากส่วนหลังของรถได้ โดยจะมีสายเคเบิลเชื่อมต่อส่วนทั้ง 2 เข้าด้วยกัน

เหตุผลที่มีการออกแบบมนลักษณะ​นี้ ก็เพื่อให้เพลาคู่หน้าของรถ มีความสะดวกในการเคลื่อนที่ลงไปสำรวจในหลุมอุกกาบาต ปล่องภูเขาไฟ​ หรือในภูมิประเทศที่ค่อนข้างทุรกันดาร จนรถที่มีลักษณะ 4 ล้อหรือมากกว่านั้นไม่สามารถเคลื่อนที่ลงไปได้

ส่วนหน้าของโรเวอร์ “DuAxle” ​จะติดตั้งแขนกลที่สามารถเก็บข้อมูลจากผิวของดาวอังคารเอาไว้ด้วย เมื่อส่วนหน้าของโรเวอร์​นี้เคลื่อนที่ลงไปถึงจดหมาย แขนกลก็จะยื่นออกมาทำงานจนเสร็จสิ้น จากนั้นก็จะถอยหลังกลับไปประกอบร่างเข้ากับ 2 เพลาหลังเหมือนเดิม เพื่อเข้าสู่โหมดการเคลื่อนที่เร็ว​แบบ 4 ล้อข้ามพื้นที่ราบขนาดใหญ่​จนไปถึงหลุมอุกกาบาต​ถัดไป ก็จะตรึงส่วนหลั​งให้อยู่กับที่ แล้วแยกส่วนหน้าเคลื่อนที่ลงหลุมไปสำรวจต่อไป (ดูคลิปด้านบน)​

เมื่อช่วงไตรมาสที่ 3 ของปีที่แล้ว วิศวกรจากห้องปฏิบัติการ Jet Propulsion ของ NASA ได้นำโรเวอร์คันนี้ไปทดสอบในทะเลทรายโมฮาวี ผลปรากฏ​ว่า​โรเวอร์​ “DuAxel” สามารถ​ทำงานได้ดีในภาคสนาม โดยแสดงให้เห็นถึงความสามารถในการเข้าถึงภูมิประเทศที่ท้าทายได้หลากหลาย ทั้งการแยกร่างและกลับมาประกอบร่างก็ทำได้โดยไม่มีปัญหา

ทีมผู้ออกแบบคาดหวังว่า โรเวอร์​ “DuAxle” จะถูกนำไปใช้งานจริงในอนาคต​อัน​ใกล้​ และถึงแม้ว่ามันถูกออกแบบให้เคลื่อนที่ไปบนพื้นผิวคล้ายทะเลทรายอย่างดาวอังคาร ก็เป็นไปได้ว่าสามารถออกแบบเพิ่มเติมเพื่อใช้ในการสำรวจพื้นผิวดาวอื่นเช่นผิวหินแข็ง​แบบดาวพุธหรือผิวน้ำแข็ง​ที่เรียบรื่นกว้างใหญ่​แบบดวงจันทร์ยูโรปาของ​ดาว​พฤหัส​ต่อไป

ที่มา https://www.space.com/nasa-transforming-rover-planetary-exploration