เมื่อเวลา 11:09 ตามเวลาในประเทศไทยของวันอาทิตย์ที่ 16 สิงหาคม 63 ที่ผ่านมา ระบบป้องกันภัยจากอวกาศก็ถูกท้าทายอีกครั้ง เมื่อดาวเคราะห์น้อย 2020 QG ที่มีขนาดราวรถ SUV พุ่งเฉียดโลกเหนือมหาสมุทรอินเดียในโซนซีกโลกใต้ด้วยระยะห่างเพียง  2,940 กิโลเมตร คือไม่ถึง ¼ ของเส้นผ่านศูนย์กลางโลก หรือเพียง 0.76% ของระยะห่างโลก-ดวงจันทร์ ทำลายสถิติดาวเคราะห์น้อยทุกดวงเท่าที่บันทึกมาที่พุ่งเฉียดโลกแบบไม่ชนและไม่เอียงเข้าสู่ชั้นบรรยากาศ

ดาวเคราะห์น้อยดวงนี้ ถูกบันทึกภาพไว้ได้ด้วยระบบกล้อง Zwicky Transient Facility (ZTF) ที่หอดูดาว Palomar Observatory ในแคลิฟอร์เนีย หลังเฉียดโลกไปแล้ว 6 ชั่วโมง!

“ มันพุ่งมาใกล้เราโดยไม่ถูกตรวจจับได้ เพราะมาจากทิศทางด้านดวงอาทิตย์” Paul Chodas ผู้อำนวยการศูนย์ศึกษาวัตถุใกล้โลกของ NASA ตอบคำถามสื่อ  “ เราจึงไม่เห็นว่ามันจะมา”

ดาวเคราะห์น้อยดวงนี้มีอีกชื่อที่เรียกในช่วงแรกว่า ZTF0DxQ มีความเร็วเดินทางที่ 12.4 กิโลกมตรต่อวินาที หรือ 44,640 กิโลเมตรต่อชั่วโมง มีขนาดที่มองจากกล้องดูดาวไม่เกิน 5.5 เมตร โคจรรอบดวงอาทิตย์ทุก 990 วัน และจากการที่มันพุ่งเฉียดโลกในครั้งนี้ ทำให้วงโคจรรอบดวงอาทิตย์ของเปลี่ยนไป มันจะโคจรรอบดวงอาทิตน์กว้างขึ้นเล็กน้อย และครบรอบใน 996 วัน

นักวิทยาศาสตร์ประเมินว่าหาก 2020 GQ พุ่งเข้ามาในชั้นบรรยากาศ ก็ไม่น่าห่วงมาก เนื่องจากดาวคราะห์น้อยขนาดเล็กพอๆกับรถยนต์แบบนี้ ส่วนใหญ่ระเบิดกลางอากาศไม่เหลือรอดถึงพื้น โดยคำนวนแรงระเบิดเอาไว้ราว 20 กว่ากิโลตันทีเอ็นที หรือราวๆระเบิดนิวเคลียร์ที่ถล่มฮิโรชิมาเมื่อปี 1945 ซึ่งความแรงระดับนี้หากระเบิดกลางอากาศก็จะเป็นแค่ลูกไฟขนาดใหญ่น่าตื่นตาตื่นใจ โดยไม่ก่อให้เกิดความเสียหาย

แต่หากมีขนาดใหญ่กว่านี้อีกหน่อย เช่น 17 เมตร หรือราวรถเทรลเลอร์ แบบเดียวกับดาวเคราะห์น้อยดวงที่ระเบิดเหนือท้องฟ้าเมืองเชลยาบินสค์ประเทศรัสเซียเมื่อ 15 กุมภาพันธ์ 2013 ซึ่งจะปลดปล่อยพลังงานออกมามากมายระดับ 400 ถึง 500 กิโลตันทีเอ็นที ซึ่งมากกว่าระเบิดนิวเคลียร์ที่ถล่มฮิโรชิมาเมื่อปี 1945 ระหว่าง 26 ถึง 33 เท่าเลยทีเดียว การระเบิดกลางอากาศของดาวเคราะห์น้อยในเหตุการณ์เชลยาบินสค์ในครั้งนั้นปล่อยช็อคเวฟจากแรงอัดอากาศออกมาจนมีอาคารบ้านเรือนเสียหายหลายพันหลัง และมีผู้บาดเจ็บนับพันราย และหากดาวเคราะห์น้อยขนาดใหญ่กว่านั้นอีกนิดเดียวจนเหลือรอดถึงพื้น ความเสียหายจะมากเหลือคาดคิด

ปัญหาที่ต้องยอมรับและแก้ไขคือระบบเฝ้าระวัง/ป้องกันภัยจากอวกาศยังไม่สมบูรณ์แบบพอ ยังคงต้องแก้ไขเพิ่มเติมกันอีกเพื่อให้วางใจได้ในอนาคต

ที่มา https://www.pennlive.com/nation-world/2020/08/car-sized-asteroid-flew-within-2000-miles-of-earth-the-closest-ever-recorded-and-nasa-missed-it.html?outputType=amp

เรียบเรียงโดย @MrVop

**ภาพประกอบบทความเป็นภาพจำลอง