กว่า 718 วันในอวกาศรอบโลก กระสวยอวกาศไร้คนขับ X37B ร่อนลงจอดที่ศูนย์อวกาศในฟลอริดาเมื่อวานนี้  หลังออกจากโลกไปตั้งแต่เดือนพฤษภาคม 2558

เที่ยวบินนี้เป็นเที่ยวบินที่ 4 ในโครงการที่ไม่เปิดเผยจุดประสงค์ของกองทัพอากาศสหรัฐฯ โครงการนี้ไม่มีแม้แต่ชื่อเรียก (แต่มีการใช้รหัสว่า OTV  หรือ Orbital Test Vehicle ตามด้วยหมายเลขเที่ยวบิน) กระสวยอวกาศไร้คนขับขนาดเล็กในโครงการนี้มีอย่างน้อย 2 ลำ ผลิตโดยบริษทโบอิ้ง มันเดินทางออกจากโลกในลักษณะแนวตั้งโดยติดตั้งที่ปลายจรวดเหมือนการส่งดาวเทียมทั่วไป แต่กลับสู่พื้นโลกแบบแนวนอนคือร่อนลงจอดบนรันเวย์ จากนั่นจะมีการนำไป refurbish แล้วนำกลับมาใช้ใหม่ ทั้งโครงการที่ผ่านมาบินไปแล้ว 4 เที่ยวบิน ทำเวลาบินในวงโคจรที่ไม่เปิดเผยความสูงและทิศทางรวมกันทั้งสิ้น 2,085 วัน โดยเที่ยวบินที่กลับมาเมื่อวานนี้ทำสถิติอยู่ในอวกาศนานที่สุด ชนะเที่ยวก่อนหน้านี้คือเที่ยวบินที่ 3 ที่บินได้นาน 614 วัน

หน้าตาของ X37B มีส่วนคล้ายกับกระสวยอวกาศ Space Shuttle แต่มีขนาดเล็กกว่า โดยมีความยาวหัวถึงท้ายเพียง 8.8 เมตร สูงจากพื้น 2.9 เมตร ปีกกว้าง 4.6 เมตร และหนัก 4,990 กิโลกรัม ได้รับการเปิดเผยจุดประสงค์การทดสอบแบบกว้างๆว่าทำขึ้นมาเป็นโดรนเพื่อทดสอบอากาศยานที่สามารถนำกลับมาใช้ใหม่หลายครั้งในอนาคต รวมทั้งมีการทดสอบการใช้ electromechanical หรือเครื่องกลเชิงไฟฟ้าแบบน้ำหนักเบา ทดสอบเรื่องของเกราะกันความร้อนหลายๆแบบ การกลับจากวงโคจรลงจอดบนพื้นหรือการ reentry โดยใช้ระบบอัติโนมัติ รวมทั้งการใช้เชื้อเพลิงแบบใหม่ๆ

อาจมีการบินเที่ยวที่  5 ก่อนสิ้นปีนี้

ที่มา https://www.cnet.com/news/air-force-x-37b-boeing-lands-kennedy-space-center-space-nasa/
http://www.space.com/25275-x37b-space-plane.html
เรียบเรียงโดย @MrVop