ช่วงวันที่ 15-16 ธันวาคม 61 ที่กำลังจะถึงนี้ เตรียมชมดาวหาง 46P/Wirtanen จังหวะที่เข้าใกล้โลกซึ่งจะมีความสว่างในระดับที่สามารถมองเห็นได้ด้วยตาเปล่า นั่นคือระดับแมกนิจูด +3 ถือเป็นปรากฏการณ์สำคัญในรอบหลายปี โดยเฉพาะเข้าสู่ฤดูหนาวแล้วท้องฟ้าเปิดมีเมฆน้อย คนไทยอาจมีโอกาสเห็นดาวหางสีเขียวดวงนี้ได้ในทุกจังหวัด

46P/Wirtanen (เรียกสั้นๆว่า 46P) เป็นดาวหาง 1 ใน 3 ดวงที่เข้าใกล้โลกในปีนี้ และถือเป็นดวงที่จะเข้าใกล้โลกที่สุดในทั้งหมด  คือที่ระยะ  11,680,000 กิโลเมตร หรือประมาณ~30 เท่าของระยะห่างโลก-ดวงจันทร์ (30LD)  มีขนาดของส่วนหัวประมาณ 1.0 ถึง 1.2 กิโลเมตร ซึ่งถือว่าเป็นดาวหางที่หัวไม่ใหญ่ แต่จากภาพด้านล่างที่ Rolando Ligustri  นักดาราศาสตร์ถ่ายได้ด้วยกล้องโทรทรรศน์เมื่อ 18 ต.ค.61 ที่ผ่านมา พบว่า 46P เวลานี้มีขนาดของกลุ่มแสงที่หุ้มห่อส่วนหัวของมันด้วยขนาดที่ใหญ่มากเกือบเท่าขนาดของดาวพฤหัสเลยทีเดียว เหตุที่เป็นเช่นนั้นเพราะ 46P กำลังมีอาการที่เรียกว่า “ไฮเปอร์แอคทีฟ” มันระเหิดโมเลกุลน้ำออกมามากถึง 1.7×1028 โมเลกุลต่อวินาที เมื่อผสมกับไออะตอมมิกคาร์บอน (C2) จึงปรากฏเป็นแสงสีเขียวเรืองแสงขนาดใหญ่ (ดูภาพล่าง)

ชื่อของดาวหางมาจากชื่อนักดาราศาสตร์ผู้ค้นพบนั่นคือ Carl A. Wirtanen  เมื่อ 17 มกราคม 1948 ดาวหางดวงนี้มีคาบการโคจรรอบดวงอาทิตย์ทุกๆ 5.4 ปี แต่รอบที่ผ่านมาคือปี 2013 ยังไม่เกิดอาการไฮเปอร์แอคทีฟแบบที่เป็นในปีนี้ การเข้าใกล้โลกครั้งนี้จะทำให้ 46P กลายเป็นดาวหางลำดับที่ 10 ที่เข้าใกล้โลกที่สุดในประวัติศาสตร์ ดูตารางลำดับการเข้าใกล้โลกของดาวหางทุกดวง

ในหัวค่ำวันที่ 15-16 ธันวาคม เราจะเห็น 46P ขึ้นจากขอบฟ้าตะวันออกในหมู่ดาวทอรัส (ราศีพฤกษ) แต่อาจมีแสงจันทร์ที่สว่างครึ่งดวงรบกวน คอยติดตามข่าวจากสถาบันวิจัยดาราศาสตร์แห่งชาติว่าจะมีการจัดกิจกรรมชวนดูดาวหางหรือไม่

เรียบเรียงโดย @MrVop