นึกไปก็เป็นเรื่องตลก ยานนิวฮอไรซันส์ ยานอวกาศที่เดินทางเร็วที่สุดในประวัติศาสตร์ จริงๆแล้วเคยแพ้เครื่องยนต์ขับดันของตัวเอง โดยถูกวิ่งแซงไปถึงดาวพฤหัสก่อน launch_vehicle

เครื่องยนต์ขับดันของยานอวกาศ ปกติหลังทำหน้าที่เสร็จก็จะกลายเป็น “ขยะอวกาศ” ชิ้นโต ที่จะร่วงหล่นกลับลงมาในโลกเรา เผาไหม้กับบรรยากาศสูญสลายไป

แต่เครื่องยนต์ Star-48B ที่ทำหน้าที่เป็นพี่เลี้ยงส่งยานนิวฮอไรซันส์ ไปสู่ดาวพลูโต กลับไม่เป็นแบบนั้น

นิวฮอไรซันส์ ถูกวางตำแหน่งให้ออกตัวด้วยความเร็วสูงสุดเท่าที่มนุษย์เคยสร้างยานอวกาศมา โดยให้ออกจากโลกด้วยความเร็วหลุดพ้นจากระบบสุริยะ

ก็เลยต้องตั้งมุมจรวดขับดันท่อนสุดท้าย ให้หันตรงไปทางเป้าหมาย คือพลูโต จากนั้นใช้พลังขับดันทั้งหมด ผลักนิวฮอไรซันส์ให้ไปถึงความเร็ว 58,338 กม/ชม แล้วดีดยานนิวฮอไรซันส์ไปข้างหน้า

การทำแบบนี้ พลังงานทั้งหมดในจรวดขับดันจะไม่เหลือ แต่ “แรงเฉื่อย” จะทำให้จรวด Star-48b ที่หมดสภาพกลายเป็นขยะอวกาศ เดินทางด้วยความเร็วเท่ากับยานนิวฮอไรซันส์ แถมยังไปทางเดียวกันด้วย

จังหวะที่นิวฮอไรซันส์ต้องลดความเร็วเพื่อหันกลับหลังเอาด้านที่เป็นจานเสาอากาศหันกลับมาหาโลก ซากจรวด Star-48b ก็แซงหน้าไป

862347

เป็นผลให้ “ขยะอวกาศ” Star-48b ซึ่งบินด้วยความเร็วที่ไม่ได้ลดต่ำลง ผ่านดาวพฤหัสก่อนนิวฮอไรซันส์ กลายเป็นเรื่องน่าตลกและน่าประหลาดใจ ที่จรวดขับดันหมดสภาพ จะเดินทางไปไกลขนาดนั้น

นั่นยังไม่จบ  นิวฮอไรซันส์ที่ตามมาทีหลัง ได้ทำสลิงช็อต โดยอาศัยแรงโน้มถ่วงของดาวพฤหัส เร่งความเร็วเพิ่มขึ้น 4 เมตร/วินาที

เป็นผลให้กลับมาเร็วกว่า Star-48B และแซงได้ในที่สุด

นั่นหมายถึงนิวฮอไรซันส์จะไปถึงพลูโตก่อน ในวันที่ 14 ก.ค.58 นี้ จากนั้น Star-48B จะมาถึงเช่นกัน แต่ห่างออกไปไกลมากคนละมุม ไม่เป็นการรบกวนนิวฮอไรซันส์ในการสำรวจพลูโต

เรื่องแปลกๆก็มีด้วยประการเช่นนี้แล

 

อ้างอิง http://www.space.com/1991-derelict-booster-beat-pluto-probe-jupiter.html
เรียบเรียงโดย @MrVop

เคตดิตภาพ Star-48B จาก ATK Product Catalog