นักวิจัยนาซาพัฒนาเครื่องบิน 10 เครื่องยนต์ ใช้พลังงานไฟฟ้าที่สามารถขึ้นลงแนวดิ่งแบบเฮลิคอปเตอร์ และบินไปข้างหน้าได้แบบเครืองบินทั่วไป ในชื่อเรียก Greased Lightning หรือ GL-10.

ทีมงานของนาซาที่ศูนย์วิจัยแลงลีย์ในเวอร์จิเนีย คาดหวังที่จะใช้งาน GL-10 ในลักษณะของยานบินไร้คนขับ หรือ UAV สำหรับทำภารกิจส่งของ ทำแผนที่ บินสำรวจ แบบโดรนทั่วไปทุกวันนี้ ไปจนถึงการขยายขนาดและกำลังเพื่อให้กลายเป็นเครื่องบินส่วนตัวแบบ 1-4 ที่นั่งในอนาคต

GL-10 ในเวลานี้ยังอยู่ในขั้นตอนการออกแบบและทดสอบอย่างต่อเนื่อง โดยแรกเริ่มเดิมทีทีมกะว่าจะสร้างขนาดใหญ่หน่อย คือความกว้างปีกซัก 6.1 เมตร ใช้พลังงานไฮบริดผสมระหว่างไฟฟ้าและดีเซล แต่ไปไปมามาก็ทำรุ่นทดสอบขนาดเล็กกว่าที่ใช้พลังงานไฟฟ้าจากแบตเตอรีล้วนๆออกมาทดสอบการบินก่อน

“เราทำต้นแบบออกมา 12 ลำ มีหลายรุ่น เริ่มจากรุ่นแรกในขนาด 2.3 กิโลกรัมทำด้วยโฟม จากนั้นก็รุ่น 11.3 กิโลกรัม ทำด้วยไฟเบอร์กลาส และต่อมาก็ทรุ่นำขนาด 24.9 กิโลกรัม ตัวถังทำด้วยคาร์บอนไฟเบอร์คุณภาพสูง ” นักวิษวกรรมการบิน  David North เล่าให้ฟัง

“ต้นแบบทุกลำให้ความรู้เราทั้งเรื่องการลดต้นทุน ปัญหาการบิน และการลงจอดยังไงให้มันนิ่มนวล เราก้าวหน้าขึ้นเรื่อยๆ”

ส่วนที่โหดที่สุดในการออกแบบเครื่องบินชนิดนี้ คือการเปลี่ยนท่าไปมาระหวา่งการขึ้นลงแนวดิ่งแบบเฮลิคอปเตอร์ และบินไปข้างหน้าได้แบบเครืองบิน ซึ่งเป็นเรื่องท้าทายต่อแอร์โรไดนามิคทางการบินเป็นอย่างมาก

ข้อดีจากการพัฒนาระบบขึ้นลงแนวดิ่งของ GL-10 มาระยะหนึ่ง คือทีมงานพบว่ามันค่อนข้างเงียบ เครื่องยนต์ไฟฟ้าส่งเสียงดังออกมาน้อยมากขณะทำงาน

ก้าวต่อไปก็ยังต้องทดสอบด้านแอร์โรไดนามิคอีกหลายครั้งให้ยืนยันผล แต่ในรอบแรก GL=10 จะไปปรากฏตัวเป็นพระเอกในงานของสมาคมเครื่องบิน UAV นานาชาติปี 2015 ที่แอตแลนตาวันที่ 4-7 พ.ค. นี้