กองทัพสหรัฐฯกำลังหาทางผลิตเครื่องบินอวกาศที่สามารถขึ้นลงวงโคจรได้อย่างรวดเร็วและนำกลับมาใช้งานใหม่ได้ทุกวัน

xs1grunman

รูปแสดงการออกแบบ XS-1 ของ Northrop Grumman

หน่วยงานวิจัยชั้นสูงในโครงการป้องกันตนเองของสหรัฐหรือ DARPA กำลังผลักดันโครงการเครื่องบินอวกาศ XS-1 ซึ่งย่อมาจาก Experimental Spaceplane-1 บนแนวคิดที่ว่าน่าจะมีเครื่องบินอวกาศชนิดไร้คนขับที่สามารถเดินทางจากฐานยิงขึ้นไปสู่วงโคจร เพื่อทำหน้าที่ปล่อยดาวเทียมขนาดเล็ก เช่น ดาวเทียมสอดแนม หรือแม้กระทั่งปล่อยอาวุธจรวด จากนั้นก็บินกลับลงมาจอดบนพื้นในลักษณะเดียวกับเครื่องบินทั่วไป เพื่อซ่อมบำรุง เติมเชื้อเพลิง เสริมเกราะกันความร้อน โดยเครื่องบินอวกาศนี้ต้องสามารถนำกลับมาใช้ใหม่ได้ภายใน 24 ชั่วโมง

เครื่องบินอวกาศ XS-1 ไม่ได้เน้นการไปอยู่ในอวกาศอย่างยาวนาน ตรงกันข้าม เครื่องนี้เพียงส่งตัวเองขึ้นไปถึงวงโคจรดาวเทียมระดับล่างสุดเพื่อปล่อยพัสดุที่บรรทุกไว้ โดยอย่างน้อยต้องพาน้ำหนักขึ้นไปได้ไม่น้อยกว่า 1.3 ตัน มากสุดไม่เกิน 2.3 ตัน หลังจากปล่อยพัสดุสู่วงโคจรแล้ว XS-1 จะกลับลงสู่พื้นทันที วิธีการนี้จะพยายามไม่พื่งพาการใช้เครื่องยนต์จรวดส่งยานอวกาศแบบเก่า แต่จะอาศัยความเร็วในการบินแทน ซึ่ง XS-1 จะสามารถบินแตะความเร็ว 10 เท่าของความเร็วเสียงได้อยู่แล้ว

darpa-space-plane-xs1

แนวคิดการใช้งาน XS-1 ของ DARPA

ล่าสุด DARPA ได้คัดเลือก 3 บริษัทชั้นนำเข้าร่วมการออกแบบเครื่อง  XS-1 ได้แก่บริษัท Boeing, Northrop Grumman และ Masten Space Systems แต่ละบริษัทจะจับคู่กับบริษัทอื่นอีก 1 บริษัทเพื่อร่วมเป็นทีม โดย Boeing teamed จับคู่กับ Blue Origin ทาง Northrop Grumman จับคู่กับ Virgin Galactic และ Masten จับคู่กับ  XCOR Aerospace แต่จะมีเพียงทีมเดียวที่ผ่านการคัดเลือกจากคณะกรรมการและได้เป็นผู้สร้าง XS-1 ให้แก่ DARPA

กำหนดเวลาคือต้องจบขั้นตอนการออกแบบสิงหาคม 2016 และเครื่องต้นแบบต้องพร้อมบินในปี 2018

อ้างอิง http://www.foxnews.com/tech/2015/08/13/darpa-xs-1-spacecraft-could-hit-speeds-mach-10/
ท่านสามารถชมคลิปแนวคิดการใช้งาน XS-1 จาก DARPA โดยคลิ๊กที่ภาพที่สอง
เรียบเรียงโดย @MrVop