เสียเวลากับดาวอังคารมายาวนานตั้งแต่สมัยยานไวกิ้ง ยานสำรวจผิวดวงจันทร์ลำแรกที่ตั้งใจสร้างเพื่อค้นหาชีวิตบนดาวอังคารโดยเฉพาะ แต่หลายสิบปีผ่านไปกับหลายสิบเที่ยวบินจากหลายประเทศ ดาวอังคารยังคงเป็นดาวแห้งแล้งหาชีวิตไม่พบ จนสุดท้ายก็พบหลักฐานว่าน่าจะเคยมีน้ำบนดาวอังคารเมื่อพันล้านปีก่อนและ “อาจ” เคยมีชีวิตโบราณบนนั้น

แต่หากจะหาชีวิตตัวเป็นๆ เราจะมองหาที่ไหน

ที่ใดมีน้ำ ที่นั่นมีชีวิต คำกล่าวนี้กลับเข้ามาในความคิดคำนึงของทีมงานของ NASA ทันทีที่พบหลักฐานอันน่าสนใจเมื่อไม่กี่ปีที่แล้วมาว่า ดวงจันทร์ยูโรปา หนึ่งในดวงจันทร์กาลิเลียนของดาวพฤหัส มี “น้ำ” ของจริงซ่อนอยู่ใต้ผิวน้ำแข็งของมันในปริมาณมากมายมหาศาลมากกว่าน้ำทุกหยดบนโลกเรารวมกัน น้ำบนยูโรปาเป็นน้ำ H2O รวมกับสารละลายอื่นๆ และมีโอกาสสูงที่จะพบชีวิต

ยูโรปาอยู่ไกลกว่าดาวอังคารมาก และเราก็ยังหาวิธีเจาะลงไปใต้ผิวน้ำแข็งของมันแบบชัวร์ๆไม่ได้ แต่สภาครองเกรสกลับสนใจดวงจันทร์ดวงนี้มากกว่าดาวอังคาร ล่าสุด John Culberson ประธานคณะอนุกรรมการที่คอยดูแลจัดสรรงบประมาณให้ NASA ได้ตกลงใจจะให้งบในการไปสำรวจยูโรปาถึง 2 เที่ยวบิน

เหตุผลของทางครองเกรสที่แบ่งเป็น 2 เที่ยวบิน คือต้องการให้ได้ผลงานที่จับต้องได้คุ้มค่ากับงบที่จ่าย โดยเริ่มจากงบ 260 ล้านดอลลาร์ภายในปี 2017 เพื่อผลักดันโครงการให้เกิดขึ้นจริงให้ได้ก่อน (เงินก้อนนี้มากกว่าที่ NASA ขอไปในตอนแรก) โดยทาง Culberson ต้องการให้ NASA ใช้เที่ยวบินแรกในการไปโคจรรอบดวงจันทร์น้ำแข็งดวงนี้ ซึ่งทางสภาครองเกรสต้องการให้ยานลำแรกนี้ โคจรรอบยูโรปาไม่น้อยกว่า 45 รอบ เพื่อสำรวจทุกสิ่งอย่างให้แน่ใจ โดยเฉพาะต้องได้คำตอบว่ายาน Lander ที่จะเดินทางตามไปใน 2 ปีให้หลัง จะต้องได้จุดลงจอดที่ดีที่สุด ทั้งนี้ทางสภาฯวางแผนไว้ว่ายานโคจรน่าจะออกจากโลกได้ในปี 2022 และยาน Lander ก็น่าจะตามไปในปี 2024

ครองเกรสต้องการให้อเมริกันได้ปักธงบนยูโรปาเพื่อสร้างประวัติศาสตร์สำรวจอวกาศหน้าใหม่ที่ชาติไหนก็ตามไม่ทัน ไม่ใช่แค่เดินทางไปไกล แต่คือ การค้นพบชีวิตนอกพิภพ

 

อ้างอิง http://motherboard.vice.com/read/congress-wants-not-one-but-two-europa-missions
เรียบเรียงโดย @MrVop