จากจำนวนดาวเคราะห์นอกระบบหลายพันดวงที่พบในเวลานี้ เรามี “รูปถ่าย” อยู่ไม่กี่รูปเท่านั้น

นับถึงวันที่ 17 พ.ย.60 ที่ผ่านมา เราพบดาวเคราะห์นอกระบบที่ยืนยันแล้วจำนวนทั้งสิ้น 3,558 ดวง ตามรายการนี้  และพบระบบดาวที่มีดาวเคราะห์หลายดวงยืนยันแล้วจำนวนทั้งสิ้น 590 ระบบ ตามรายการนี้

แต่จากการค้นพบทั้งหมดหลายพันดวงนี้ เรามีรูปถ่ายของดาวเคราะห์นอกระบบเพียงหลักสิบต้นๆเท่านั้น ถือว่าน้อยมาก ภาพดาวเคราะห์นอกระบบส่วนใหญ่ที่ลงประกอบบทความการค้นพบต่างๆล้วนแล้วแต่เป็นรูปวาด เหตุผลคือการถ่ายภาพดาวเคราะห์ซึ่งเป็นวัตถุที่ไม่มีแสงในตัวเองจากระยะไกลแล้วดาวเคราะห์นั้นกลับไปอยู่ข้างๆดาวฤกษ์ศูนย์กลางระบบที่มีแสงจ้ากว่า ทำให้กล้องไม่อาจจับภาพประเภทนี้ได้ง่ายๆ

ภาพบนสุดของบทความนี้ เป็นภาพถ่ายจริงภาพแรกๆของดาวเคราะห์นอกระบบที่เราถ่ายไว้ได้ ในภาพนี้ เราจะเห็นดาวเคราะห์นอกระบบคือ 2M1207b เป็นแสงสีแดงด้านซ้ายของดาวฤกษ์ศูนย์กลางระบบ ซึ่งเป็นดาวแคระน้ำตาล แต่จะเห็นเป็นแสงสีขาวดวงใหญ่ทางด้านขวา ระบบดาวนี้อยู่ห่างออกไป 170 ปีแสงในทิศทางของกลุ่มดาวคนครึ่งม้า ดาวสีแดงในภาพคือดาวเคราะห์นอกระบบนี้มีมวลราว 8 เท่าของดาวพฤหัสและอยู่ห่างกันกับดาวฤกษ์ศูนย์กลางระบบด้วยระยะทางราวๆดาวพลูโต

GUPscb_GMOSiz_WIRCamJ_noinset

ภาพต่อมาอันนี้แตกต่างจากภาพแรก เพราะดาวเคราะห์นอกระบบในภาพนี้ อยู่ห่างจากดาวฤกษ์ศูนย์กลางระบบไกลมาก คือห่าง 42 พิลิปดา (arcsecond) ซึ่งคำนวนได้ว่าไกลถึง 2,000 AU และด้วยระยะห่างที่ไกลขนาดนี้ 1 ปีบนดาวเคราะห์นอกระบบดวงนี้ จึงนานเท่ากับ  163,000 ปีบนโลกเรา

ระบบดาวในภาพ 2 นี้อยู่ห่างจากโลกเรา 155 ปีแสงในทิศทางของกลุ่มดาวราศีมีน

การถ่ายภาพดาวเคราะห์นอกระบบยังดำเนินต่อไปแม้กรรมวิธีจะยุ่งยากเพราะจะต้องใช้แผ่นบังแสงมาบังแสงจากดาวฤกษ์ศูนย์กลางระบบเสียก่อนจึงจะพอมองเห็นดาวเคราะห์นอกระบบได้ แต่ด้วยความพยายามไม่สิ้นสุด คาดว่าจำนวนภาพถ่ายเหล่านี้จะเพิ่มมากขึ้นเรื่อยๆในอนาคต

เรียบเรียงโดย @MrVop